Jane Austen

Lord Edward Brabourne
Lettere di Jane Austen (1808)
traduzione di Giuseppe Ierolli

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Letters of Jane Austen


These letters were written during a visit which Jane and her brother James and his wife paid to Godmersham at this time. There is a graphic description of the arrival of the two ladies and their reception by their relations, and a pleasant account of the life at Godmersham, which Edward Austen had greatly improved, inside and out, since his accession to the property in 1798. 'Bentigh' and 'the Temple plantations' deserve a word of notice. The former was once a ploughed field, but when my grandfather first came to Godmersham he planted it with underwood, and made gravel walks through it, planted an avenue of trees on each side of the principal walk, and added it to the shrubberies. The family always walked through it on their way to church, leaving the shrubberies by a little door in the wall, at the end of the private grounds, which brought them out just opposite the church. The same improving hand planted also a great deal on the other (east) side of the river, where was a pretty sort of summer-house called 'The Temple,' built by one of the preceding owners of the place. The road at that time ran nearer to the house than the present turnpike road; it formerly divided the river from the park, and the hill called 'the Canterbury Hill' was also planted by my grandfather, and is the plantation to which reference is here made.

'Edward and Caroline' are James and Mary Austen's children—the writer of the 'Memoir' who was now nearly ten years old, and his little sister.

The fortieth letter commences with an account of a visit to Canterbury, wherein is a kindly mention of Mrs. Knight (Catherine Knatchbull) and a criticism on Mr. Moore (Harriet Bridges' husband), who does not seem to have been a favourite of Jane's, although she never varies in her affectionate mention of his wife. Mrs. Knight seems to have been very generously disposed towards other members of the Austen family besides her husband's heir, for her 'very agreeable present' is here gratefully acknowledged, and both Cassandra and Jane stayed with her at different times at the White Friars house.

'Buckwell' is an old-fashioned farmhouse, belonging to the Godmersham property, and situate on the Ashford road, within an easy drive. The 'dragging' of the fish-pond does not seem to have tempted Jane, but it is a kind of sport which has a peculiar fascination of its own, though scarcely so great as that of 'letting the water off' from a well-stocked pond. There are few more delightful pastimes than this to schoolboys who have the good fortune to have pond-owning fathers; the patience which has to be exercised whilst the water slowly drains away is amply rewarded when the depth has become sufficiently reduced to allow of the sight of the carp and tench splashing about in evident astonishment at the extraordinary change which is taking place in their usually quiet home. Then, when enough water has been drained off to allow it, how gloriously exciting is the plunge into the mud, and the capture of the fish in small landing nets, varied by the eager chase after the eels, whose twistings and windings are enough to baffle the most experienced holder of eel-tongs, and whose capture is the climax of the sport. This, however, is not strictly germane to Jane Austen, whom I do not suspect of having ever waded after eels in her life, and who upon the occasion of the present less exciting amusement stayed quietly at home. In the same letter the expression: 'I initiated her into the mysteries of Inmanism' requires explanation. Mrs. Inman was the aged widow of a former clergyman at Godmersham, who lived at the park-keeper's house ('Old Hills'), and it was one of the 'treats' of the Godmersham children to walk up to her with fruit after dessert. She was blind, and used to walk about the park with a gold-headed walking-stick, and leaning on the arm of her faithful servant Nanny Part. She died in September 1815.

'John Bridges,' who had grown 'old and black,' was Brook John, younger brother of the reigning Sir Brook. Strange to say, he married the sister of his eldest brother's second wife, Miss Hawley—as Edward married the sister of the first wife, Miss Foote—a rare example of confidence in a fraternal selection of a family from which to choose a partner for life. John Bridges had the curacy of Moldash (which was attached to the living of Godmersham), and lived some time with his sister and brother-in-law, with whose children he was a great favourite. He hunted (which was a common qualification with clergymen in those days), had delicate health, and died in 1812, leaving no children. His widow afterwards married Mr. Bramston, of Skreens, in Essex. She was the 'Aunt Charlotte' of the Godmersham family, and died in 1848.

The forty-first letter mentions 'Mr. Knatchbull of Provender' as being at the White Friars. This was my father, afterwards the Right Hon. Sir Edward Knatchbull, who subsequently represented Kent from the death of his father in 1819 to 1830, and East Kent from 1832 to 1845. At this time he had been two years married to his first wife, Annabella-Christiana, daughter of Sir John Honywood. Provender had been the property of the two Hugessen co-heiresses, Mary (Lady Knatchbull) and Dorothy (Lady Banks), wife of the Right Hon. Sir Joseph Banks, and through this channel came into my father's and, ultimately, into my possession. 'Charles Graham,' rector of Barham, and brother to my grandfather Sir E. Knatchbull's second wife, was always intimate at Hatch, as was, in after years, his only son, a most popular young man, who was unhappily drowned at Oxford whilst an undergraduate of Trinity College in that University. The 'Lady Knatchbull' here mentioned was my grandfather's third wife Mary Hawkins, coheiress of Nash Court, near Faversham. Curiously enough this property, which was sold, has come back to a descendant of this lady, one of whose daughters, Eleanor Knatchbull, married the fourth Lord Sondes, and the late owner of Nash Court, Mr. Ladd, lately bequeathed it (subject to the life interest of his wife) to one of the younger sons of the fifth Lord (now the first Earl) Sondes—his neighbour at Lees Court, which adjoins it.

The Knatchbulls who 'returned into Somersetshire' were the branch of the Hatch family already mentioned in the sixth division of letters.

The Lady Bridges mentioned in the forty-second letter was not the then baronet's wife, Miss Foote, who had died two years before, but his mother, 'Fanny Fowler,' who at this time was living at Goodnestone Farm at the Dower-house.

(52 - 15/17 June 1808)

(53 - 20/22 June 1808)

(54 - 26 June 1808)

(55 - 30 June/1 July 1808)


Lettere di Jane Austen


Queste lettere furono scritte durante una visita che Jane e il fratello James con la moglie fecero in quel periodo a Godmersham. C'è una vivace descrizione dell'arrivo delle due signore e dell'accoglienza ricevuta dai congiunti, e un piacevole resoconto della vita a Godmersham, a cui Edward Austen aveva apportato molte migliorie, all'interno e all'esterno, da quando era entrato in possesso della proprietà nel 1798. "Bentigh" e "la Temple Plantations" meritano qualche parola. Il primo era un tempo un campo coltivato, ma quando mio nonno arrivò a Godmersham vi piantò un bosco ceduo e creò dei sentieri con la ghiaia che lo attraversavano, fece piantare due file di alberi nel viale principale, e vi aggiunse dei boschetti. La famiglia ci passava sempre andando in chiesa, uscendo dai boschetti attraverso una porticina nel muro, alla fine del terreno privato, che li conduceva proprio davanti alla chiesa. Le stesse migliorie erano state abbondantemente fatte dall'altro lato del fiume (a est), dove c'era una sorta di grazioso padiglione estivo chiamato "Il Tempio", costruito da uno dei precedenti proprietari del luogo. A quel tempo la strada correva più vicina alla casa rispetto all'attuale strada a pedaggio; divideva formalmente il fiume dal parco, e anche la collina chiamata "Canterbury Hill" era stata arricchita di piante da mio nonno, ed è la piantagione alla quale ci si riferisce nella lettera.

"Edward e Caroline" sono i figli di James e Mary Austen, l'autore del "Memoir", che aveva all'epoca quasi dieci anni, e la sorellina.

La quarantesima lettera comincia con il resoconto di una visita a Canterbury, e c'è un gentile accenno a Mrs. Knight (Catherine Knatchbull) e qualche critica verso Mr. Moore (il marito di Harriet Bridges), che non sembra fosse simpatico a Jane, anche se gli accenni alla moglie sono sempre affettuosi. Mrs. Knight sembra essere stata incline a essere molto generosa nei confronti degli altri membri della famiglia Austen, oltre che verso l'erede del marito, poiché il suo "graditissimo regalo" è qui menzionato con gratitudine, e sia Cassandra che Jane stettero da lei in tempi diversi nella casa di White Friars.

"Buckwell" è una vecchia fattoria, appartenente alla proprietà di Godmersham e situata sulla strada per Ashford, all'interno di un comodo tragitto. Il "dragaggio" dello stagno dei pesci non sembra abbia tentato Jane, ma è un genere di svago che ha un fascino particolare in sé, anche se non certo così grande come quello di "togliere l'acqua" a uno stagno ben fornito. Ci sono poche passatempi deliziosi come questo per scolari che hanno la fortuna di avere dei padri possessori di uno stagno; la pazienza che è necessario esercitare mentre l'acqua si asciuga lentamente è ampiamente ricompensata quando la profondità si è ridotta a sufficienza da permettere di vedere carpe e tinche schizzare qua e là in uno stato di evidente stupore per lo straordinario cambiamento che sta avvenendo nel loro spazio familiare di solito così tranquillo. A quel punto, una volta tolta abbastanza acqua da permetterlo, com'è meravigliosamente eccitante immergersi nella fanghiglia e catturare i pesci in piccole reti, con la variante della bramosa caccia alle anguille, i cui tortuosi contorcimenti bastano a beffare il più esperto utilizzatore delle tenaglie per anguille, e la cui cattura è il culmine di quell'attività. Tutto questo, tuttavia, non è di stretta pertinenza di Jane Austen, che in vita sua non credo proprio sia mai andata a caccia di anguille nel fango, e che in occasione di questo svago meno eccitante se ne stette tranquillamente a casa. Nella stessa lettera la frase "L'ho iniziata ai misteri dell'Inmanismo." richiede una qualche spiegazione. Mrs. Inman era l'anziana vedova di un precedente ecclesiastico di Godmersham, che viveva nella casa del custode del parco ("Old Hills"), ed era uno dei "piaceri" dei bimbi di Godmersham andare da lei alla fine del pasto con della frutta. Era cieca, ed era solita camminare nel parco con un bastone da passeggio col pomo dorato, al braccio della fedele domestica Nanny Part. Morì nel settembre 1815.

"John Bridges", diventato "vecchio e intristito", era Brook John, fratello minore del baronetto, Sir Brook. Strano a dirsi, sposò la sorella della seconda moglie del fratello maggiore, Miss Hawley, così come Edward sposò la sorella della prima moglie, Miss Foote, un raro esempio di fiducia nella selezione interna a una famiglia nello scegliere moglie. John Bridges era titolare del vicariato di Moldash (collegato al beneficio ecclesiastico di Godmersham), e visse per qualche tempo con la sorella e il cognato, i cui figli gli erano molto affezionati. Andava a caccia (cosa che a quel tempo era un'attività normale per un ecclesiastico), aveva una salute delicata e morì nel 1812, senza figli. La vedova sposò poi Mr. Bramston, di Skreens, nell'Essex. Era la "zia Charlotte" della famiglia Godmersham, e morì nel 1848.

La quarantunesima lettera menziona "Mr. Knatchbull di Provender" in visita a White Friars. Era mio padre, successivamente il Right Hon. Sir Edward Knatchbull, che in seguito rappresentò il Kent dopo la morte del padre, dal 1819 al 1830, e il Kent orientale dal 1832 al 1845. A quel tempo era sposato da due anni con la prima moglie, Annabella-Christiana, figlia di Sir John Honywood. Provender era stata di proprietà delle due coeredi Hugessen, Mary (Lady Knatchbull) e Dorothy (Lady Banks), moglie del Right Hon. Sir Joseph, e attraverso questi canali venne in possesso di mio padre e infine arrivò a me. "Charles Graham", rettore di Barham, e fratello della seconda moglie di mio nonno Sir E. Knatchbull, aveva sempre frequentato Hatch, così come, in anni successivi, il suo unico figlio, un giovanotto molto popolare, che sfortunatamente annegò a Oxford mentre era studente del Trinity College di quella università. La "Lady Knatchbull" menzionata qui era la terza moglie di mio nonno, Mary Hawkins, coerede di Nash Court, vicino a Faversham. Cosa abbastanza curiosa, questa proprietà, che era stata venduta, rientrò in possesso di un discendente di quella lady, una figlia della quale, Eleanor Knatchbull, sposò il quarto Lord Sondes, e il defunto proprietario di Nash Court, Mr. Ladd, la lasciò di recente in eredità (col vincolo di una rendita vitalizia alla moglie) a uno dei figli minori del quinto Lord (ora primo conte) Sondes, suo vicino a Lees Court, una proprietà confinante.

I Knatchbull "tornati nel Somersetshire" erano il ramo della famiglia di Hatch già menzionato nel sesto gruppo di lettere.

La Lady Bridges menzionata nella quarantaduesima lettera non era la moglie del baronetto, Miss Foote, morta due anni prima, ma la madre, "Fanny Fowler", che a quel tempo viveva a Goodnestone Farm nella casa vedovile.

(52 - 15/17 giugno 1808)

(53 - 20/22 giugno 1808)

(54 - 26 giugno 1808)

(55 - 30 giugno/1 luglio 1808)


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