Jane Austen
Fanny Burney - Cecilia
Libro IX - cap. 7
traduzione di Giuseppe Ierolli

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Book IX - Chap. 7
A Calm.

Cecilia took leave over night of the family, as she would not stay their rising in the morning: Mr. Monckton, though certain not to sleep when she was going, forbearing to mark his solicitude by quitting his apartment at any unusual hour. Lady Margaret parted from her with her accustomed ungraciousness, and Miss Bennet, because in her presence, in a manner scarcely less displeasing.

The next morning, with only her servants, the moment it was light, she set out. Her journey was without incident or interruption, and she went immediately to the house of Mrs. Bayley, where she had settled to board till her own was finished.

Mrs. Bayley was a mere good sort of woman, who lived decently well with her servants, and tolerably well with her neighbours, upon a small annuity, which made her easy and comfortable, though by no means superior to such an addition to her little income as an occasional boarder might produce.

Here Cecilia continued a full month: which time had no other employment than what she voluntarily gave to herself by active deeds of benevolence.

At Christmas, to the no little joy of the neighbourhood, she took possession of her own house, which was situated about three miles from Bury.

The better sort of people were happy to see her thus settled amongst them, and the poorer, who by what they already had received, knew well what they still might expect, regarded the day in which she fixed herself in her mansion, as a day to themselves of prosperity and triumph.

As she was no longer, as hitherto, repairing to a temporary habitation, which at pleasure she might quit, and to which, at a certain period, she could have no possible claim, but to a house which was her own for ever, or, at least, could solely by her own choice be transferred, she determined, as much as was in her power, in quitting her desultory dwellings, to empty her mind of the transactions which had passed in them, and upon entering a house where she was permanently to reside, to make the expulsion of her past sorrows, the basis upon which to establish her future serenity.

And this, though a work of pain and difficulty, was not impracticable; her sensibility, indeed, was keen, and she had suffered from it the utmost torture; but her feelings were not more powerful than her understanding was strong, and her fortitude was equal to her trials. Her calamities had saddened, but not weakened her mind, and the words of Delvile in speaking of his mother occurred to her now with all the conviction of experience, that “evils inevitable are always best supported, because known to be past amendment, and felt to give defiance to struggling.”

A plan by which so great a revolution was to be wrought in her mind, was not to be effected by any sudden effort of magnanimity, but by a regular and even tenour of courage mingled with prudence. Nothing, therefore, appeared to her so indispensable as constant employment, by which a variety of new images might force their way in her mind to supplant the old ones, and by which no time might be allowed for brooding over melancholy retrospections.

Her first effort, in this work of mental reformation, was to part with Fidel, whom hitherto she had almost involuntarily guarded, but whom she only could see to revive the most dangerous recollections. She sent him, therefore, to the castle, but without any message; Mrs. Delvile, she was sure, would require none to make her rejoice in his restoration.

Her next step was writing to Albany, who had given her his direction, to acquaint him she was now ready to put in practice their long concerted scheme. Albany instantly hastened to her, and joyfully accepted the office of becoming at once her Almoner and her Monitor. He made it his business to seek objects of distress, and always but too certain to find them, of conducting her himself to their habitations, and then leaving to her own liberality the assistance their several cases demanded: and, in the overflowing of his zeal upon these occasions, and the rapture of his heart in thus disposing, almost at his pleasure, of her noble fortune, he seemed, at times, to feel an extasy that, from its novelty and its excess, was almost too exquisite to be borne. He joined with the beggars in pouring blessings upon her head, he prayed for her with the poor, and he thanked her with the succoured.

The pew-opener and her children failed not to keep their appointment, and Cecilia presently contrived to settle them in her neighbourhood: where the poor woman, as she recovered her strength, soon got a little work, and all deficiencies in her power of maintaining herself were supplied by her generous patroness. The children, however, she ordered to be coarsely brought up, having no intention to provide for them but by helping them to common employments.

The promise, also, so long made to Mrs. Harrel of an apartment in her house, was now performed. That lady accepted it with the utmost alacrity, glad to make any change in her situation, which constant solitude had rendered wholly insupportable. Mr. Arnott accompanied her to the house, and spent one day there; but receiving from Cecilia, though extremely civil and sweet to him, no hint of any invitation for repeating his visit, he left it in sadness, and returned to his own in deep dejection. Cecilia saw with concern how he nourished his hopeless passion, but knew that to suffer his visits would almost authorise his feeding it; and while she pitied unaffectedly the unhappiness she occasioned, she resolved to double her own efforts towards avoiding similar wretchedness.

This action, however, was a point of honour, not of friendship, the time being long since past that the society of Mrs. Harrel could afford her any pleasure; but the promises she had so often made to Mr. Harrel in his distresses, though extorted from her merely by the terrors of the moment, still were promises, and, therefore, she held herself bound to fulfil them.

Yet far from finding comfort in this addition to her family, Mrs. Harrel proved to her nothing more than a trouble and an incumbrance; with no inherent resources, she was continually in search of occasional supplies; she fatigued Cecilia with wonder at the privacy of her life, and tormented her with proposals of parties and entertainments. She was eternally in amazement that with powers so large, she had wishes so confined, and was evidently disappointed that upon coming to so ample an estate, she lived, with respect to herself and her family, with no more magnificence or shew than if Heiress to only 500l. a year.

But Cecilia was determined to think and to live for herself, without regard to unmeaning wonder or selfish remonstrances; she had neither ambition for splendour, nor spirits for dissipation; the recent sorrow of her heart had deadened it for the present to all personal taste of happiness, and her only chance for regaining it, seemed through the medium of bestowing it upon others. She had seen, too, by Mr. Harrel, how wretchedly external brilliancy could cover inward woe, and she had learned at Delvile Castle to grow sick of parade and grandeur. Her equipage, therefore, was without glare, though not without elegance, her table was plain, though hospitably plentiful, her servants were for use, though too numerous to be for labour. The system of her oeconomy, like that of her liberality, was formed by rules of reason, and her own ideas of right, and not by compliance with example, nor by emulation with the gentry in her neighbourhood.

But though thus deviating in her actions from the usual customs of the young and rich, she was peculiarly careful not to offend them by singularity of manners. When she mixed with them, she was easy, unaffected, and well bred, and though she saw them but seldom, her good humour and desire of obliging kept them always her friends. The plan she had early formed at Mrs. Harrel’s she now studied daily to put in practice; but that part by which the useless or frivolous were to be excluded her house, she found could only be supported by driving from her half her acquaintance.

Another part, also, of that project she found still less easy of adoption, which was solacing herself with the society of the wise, good, and intelligent. Few answered this description, and those few were with difficulty attainable. Many might with joy have sought out her liberal dwelling, but no one had idly waited till the moment it was at her disposal. All who possessed at once both talents and wealth, were so generally courted they were rarely to be procured; and all who to talents alone owed their consequence, demanded, if worth acquiring, time and delicacy to be obtained. Fortune she knew, however, was so often at war with Nature, that she doubted not shortly meeting those who would gladly avail themselves of her offered protection.

Yet, tired of the murmurs of Mrs. Harrel, she longed for some relief from her society, and her desire daily grew stronger to owe that relief to Henrietta Belfield. The more she meditated upon this wish, the less unattainable it appeared to her, till by frequently combating its difficulties, she began to consider them imaginary: Mrs. Belfield, while her son was actually with herself, might see she took not Henrietta as his appendage; and Mr. Delvile, should he make further enquiries, might hear that her real connection was with the sister, since she received her in the country, where the brother made no pretence to follow her. She considered, too, how ill she should be rewarded in giving up Henrietta for Mr. Delvile, who was already determined to think ill of her, and whose prejudices no sacrifice would remove.

Having hesitated, therefore, some time between the desire of present alleviation, and the fear of future mischief, the consciousness of her own innocence at length vanquished all dread of unjust censure, and she wrote an invitation to Henrietta enclosed in a letter to her mother.

The answer of Henrietta expressed her rapture at the proposal; and that of Mrs. Belfield made no objection but to the expence.

Cecilia, therefore, sent her own maid to travel with her into Suffolk, with proper directions to pay for the journey.

The gratitude of the delighted Henrietta at the meeting was boundless; and her joy at so unexpected a mark of favour made her half wild. Cecilia suffered it not to languish for want of kindness to support it; she took her to her bosom, became the soother of all her cares, and reposed in her, in return, every thought that led not to Delvile.

There, however, she was uniformly silent; solemnly and eternally parted from him, far from trusting the secret of her former connexion to Henrietta, the whole study of her life was to drive the remembrance of it from herself.

Henrietta now tasted a happiness to which as yet her whole life had been a stranger; she was suddenly removed from turbulent vulgarity to the enjoyment of calm elegance; and the gentleness of her disposition, instead of being tyrannically imposed upon, not only made her loved with affection, but treated with the most scrupulous delicacy. Cecilia had her share in all the comfort she bestowed; she had now a friend to oblige, and a companion to converse with. She communicated to her all her schemes, and made her the partner of her benevolent excursions; she found her disposition as amiable upon trial, as her looks and her manners had been engaging at first sight; and her constant presence and constant sweetness, imperceptibly revived her spirits, and gave a new interest to her existence.

Meantime Mr. Monckton, who returned in about a fortnight to the Grove, observed the encreasing influence of Albany with the most serious concern. The bounties of Cecilia, extensive, magnificent, unlimited, were the theme of every tongue, and though sometimes censured and sometimes admired, they were wondered at universally. He suffered her for a while to go on without remonstrance, hoping her enthusiasm would abate, as its novelty wore out: but finding that week following week was still distinguished by some fresh act of beneficence, he grew so alarmed and uneasy, he could restrain himself no longer. He spoke to her with warmth, he represented her conduct as highly dangerous in its consequence; he said she would but court impostors from every corner of the kingdom, called Albany a lunatic, whom she should rather avoid than obey; and insinuated that if a report was spread of her proceedings, a charity so prodigal, would excite such alarm, that no man would think even her large and splendid fortune, would ensure him from ruin in seeking her alliance.

Cecilia heard this exhortation without either terror or impatience, and answered it with the utmost steadiness. His influence over her mind was no longer uncontrolled, for though her suspicions were not strengthened, they had never been removed, and friendship has no foe so dangerous as distrust! She thanked him, however, for his zeal, but assured him his apprehensions were groundless, since though she acted from inclination, she acted not without thought. Her income was very large, and she was wholly without family or connection; to spend it merely upon herself would be something still worse than extravagance, it must result from wilfulness the most inexcusable, as her disposition was naturally averse to luxury and expence. She might save indeed, but for whom? not a creature had such a claim upon her; and with regard to herself, she was so provided for it would be unnecessary. She would never, she declared, run in debt even for a week, but while her estate was wholly clear, she would spend it without restriction.

To his hint of any future alliance, she only said that those who disapproved her conduct, would probably be those she should disapprove in her turn; should such an event however take place, the retrenching from that time all her present peculiar expences, would surely, in a clear 3000l. a-year, leave her rich enough for any man, without making it incumbent upon her at present, to deny herself the only pleasure she could taste, in bestowing that money which to her was superfluous, upon those who received it as the prolongation of their existence.

A firmness so deliberate in a system he so much dreaded, greatly shocked Mr. Monckton, though it intimidated him from opposing it; he saw she was too earnest, and too well satisfied she was right, to venture giving her disgust by controverting her arguments; the conversation, therefore, ended with new discontent to himself, and with an impression upon the mind of Cecilia, that though he was zealous and friendly, he was somewhat too worldly and suspicious.

She went on, therefore, as before, distributing with a lavish hand all she could spare from her own household; careful of nothing but of guarding against imposition, which, though she sometimes unavoidably endured, her discernment, and the activity of her investigating diligence, saved her from suffering frequently. And the steadiness with which she repulsed those whom she detected in deceit, was a check upon tricks and fraud, though it could not wholly put a stop to them.

Money, to her, had long appeared worthless and valueless; it had failed to procure her the establishment for which she once flattered herself it seemed purposely designed; it had been disdained by the Delviles, for the sake of whose connection she had alone ever truly rejoiced in possessing it; and after such a conviction of its inefficacy to secure her happiness, she regarded it as of little importance to herself, and therefore thought it almost the due of those whose distresses gave it a consequence to which with her it was a stranger.

In this manner with Cecilia passed the first winter of her majority. She had sedulously filled it with occupations, and her occupations had proved fertile in keeping her mind from idleness, and in restoring it to chearfulness. Calls upon her attention so soothing, and avocations so various for her time, had answered the great purpose for which originally she had planned them, in almost forcing from her thoughts those sorrows which, if indulged, would have rested in them incessantly.


Libro IX - cap. 7
Una calma

Cecilia prese congedo dalla famiglia prima di andare a dormire, visto che non voleva restare fino a quando si fossero alzati; Mr. Monckton, sebbene non stesse sicuramente dormendo quando lei partì, si astenne dal sottolineare la propria premura lasciando la sua stanza a un'ora insolita. Lady Margaret si separò da lei con la consueta malagrazia, e Miss Bennet, vista la sua presenza, in modo a malapena meno sgradevole.

Il mattino dopo, con solo la sua servitù, partì non appena ci fu luce. Il viaggio fu senza contrattempi o interruzioni, e Cecilia si recò immediatamente a casa di Mrs. Bayley, dove aveva organizzato di restare a pensione fino a quando non fosse terminata la sua.

Mrs. Bayley era una donna semplice e di buon carattere, che viveva in modo adeguato con la servitù, e passabilmente bene con i vicini, con una piccola rendita che le permetteva di godere di serenità e benessere, anche se non disdegnava di aggiungervi ciò che poteva produrre la presenza di pensionanti occasionali.

Là Cecilia restò per un mese di fila, durante il quale non ebbe altri impegni se non quelli a cui si dedicava volentieri con fervidi atti di generosità.

A Natale, con non piccola gioia del vicinato, prese possesso della sua casa, situata a circa tre miglia da Bury.

La gente importante era felice di vederla sistemata in quel modo tra di loro, e i più poveri, che da ciò che avevano già ricevuto sapevano bene che cosa aspettarsi, considerarono il giorno in cui lei si stabilì nella sua magione come un giorno di gioia e prosperità per loro.

Dato che ormai non viveva più in abitazioni temporanee, che avrebbe potuto lasciare quando voleva, e per le quali, in certe occasioni, non poteva accampare diritti, ma in una casa che era sua per sempre, o, almeno, dalla quale poteva trasferirsi soltanto per propria scelta, aveva deciso, per quanto le fosse possibile, di smettere di vivere in posti diversi, di far svanire dalla propria mente ciò che era accaduto in quei luoghi, e, nel prendere possesso di una casa in cui avrebbe abitato in modo permanente, di fare della cancellazione delle pene passate la base sulla quale edificare la sua futura serenità.

E ciò, sebbene fosse un impegno difficile e penoso, non era impraticabile; aveva, certo, una sensibilità molto acuta, a causa della quale aveva sofferto le pene dell'inferno; ma i suoi sentimenti non erano più potenti di quanto fosse forte la sua intelligenza, e la sua fermezza era pari al compito. Le calamità l'avevano intristita, ma non avevano indebolito l'intelletto, e le parole di Delvile nel parlare della madre le tornarono in mente con tutte le certezze dell'esperienza: "I mali inevitabili sono sempre sopportati meglio, poiché si sa che non ci si può fare nulla, che è inutile opporvisi." (1)

Un piano attraverso il quale una rivoluzione così ampia si stava modellando nella sua mente, non poteva essere realizzato con improvvisi sforzi di magnanimità, ma con un andamento regolare che doveva unire coraggio e prudenza. Nulla quindi le appariva altrettanto indispensabile di un'attività costante, per mezzo della quale una varietà di nuove idee avrebbe dovuto farsi strada nella sua mente per soppiantare quelle vecchie, senza che ci fosse la possibilità di perdere tempo indugiando in malinconiche nostalgie.

Il suo primo sforzo, in quel lavorio di rinnovamento mentale, fu quello di separarsi da Fidel, che fino a quel momento aveva quasi involontariamente custodito, ma che poteva soltanto rinnovare ricordi pericolosi. Lo mandò quindi al castello, ma senza alcun messaggio; Mrs. Delvile, ne era certa, non ne aveva bisogno per gioire di quel ritorno.

Il passo successivo fu di scrivere ad Albany, che le aveva lasciato il suo indirizzo, per informarlo di essere pronta a mettere in pratica lo schema che da tempo avevano concordato. Albany corse subito da lei, e accettò con gioia il compito di diventare il suo elemosiniere e, nello stesso tempo, il suo controllore. Si incaricò di cercare chi aveva bisogno, e, sempre fin troppo certo di trovarne, di condurla nelle loro abitazioni, per poi lasciare alla generosità di lei l'aiuto necessario nei diversi casi; e, nello straripante zelo mostrato in quelle occasioni, e nel rapimento del suo cuore nel disporre in quel modo, quasi a suo piacimento, dell'ampio patrimonio di Cecilia, sembrava, a volte, provare un'estasi che, essendo nuova ed esorbitante, era quasi troppo squisita per non restarne sopraffatto. Si univa ai mendicanti nel riversare benedizioni sul capo di lei, pregava per lei con i poveri, e la ringraziava insieme a chi era stato soccorso.

La custode della chiesa e i suoi figli non mancarono all'appuntamento, e Cecilia riuscì in breve tempo a sistemarli nelle vicinanze, dove la povera donna, mentre riprendeva le forze, si dedicò subito a dei lavoretti, e qualsiasi cosa che non riuscisse a procurarsi da sé era comunque fornita dalla generosa patronessa. Tuttavia, diede disposizioni di educare i figli in maniera spartana, visto che non aveva intenzione di mantenerli ma di aiutarli a trovare una qualche occupazione.

Fu anche mantenuta la promessa fatta da tempo a Mrs. Harrel di un appartamento in casa sua. Quella signora l'accettò con la massima solerzia, lieta di un qualsiasi cambiamento nella propria situazione, la cui costante solitudine l'aveva resa del tutto insopportabile. Mr. Arnott l'accompagnò, e rimase per un giorno; ma, non avendo ricevuto da Cecilia, per quanto estremamente educata e gentile verso di lui, nessun accenno a un invito a ripetere quella visita, partì intristito, e tornò a casa profondamente abbattuto. Cecilia vedeva con preoccupazione come egli nutrisse la sua passione senza speranza, ma sapeva che agevolare le sue visite l'avrebbe alimentata, e mentre compativa sinceramente l'infelicità da lei provocata, decise di raddoppiare gli sforzi per evitare traversie di quel genere.

Quell'atto, tuttavia, era soltanto un punto d'onore, non di amicizia, visto che era ormai passato da tempo il momento in cui la compagnia di Mrs. Harrel le era gradita; ma le promesse che aveva spesso fatto a Mrs. Harrel quando era abbattuta, sebbene estorte dai timori del momento, erano sempre promesse, e quindi si riteneva tenuta a onorarle.

Ma lungi dal recare conforto con quell'aggiunta alla famiglia, Mrs. Harrel si rivelò nulla di più di un fastidio e di un ingombro; con nessuna risorsa innata, era continuamente alla ricerca di soddisfazioni occasionali; stancava Cecilia con lo stupore di fronte alla riservatezza del suo modo di vivere, e la tormentava con proposte di feste e ricevimenti. Era eternamente sbalordita dal fatto che, con mezzi così ampi, lei avesse desideri così limitati, ed era con tutta evidenza delusa nel vedere che, dopo essere andata ad abitare in una tenuta così grande, vivesse, sia lei stessa che l'intera cerchia domestica, con non più magnificenza e sfoggio di un'ereditiera con soltanto 500 sterline l'anno.

Ma Cecilia era decisa a vivere e pensarla a modo proprio, senza tenere conto di stupori senza senso o di egoistiche rimostranze; non aveva né ambizioni di splendore, né attitudine allo spreco; la recente pena del cuore aveva per il momento attutito ogni anelito alla felicità personale, e la sua sola possibilità di ritrovarla sembrava passare attraverso il concederla ad altri. Aveva anche sperimentato, con Mr. Harrel, come lo splendore esteriore fosse in grado di mascherare in modo orribile le pene interiori, e aveva imparato a Delvile Castle a provare nausea per lo sfoggio e le manie di grandezza. Carrozze ed equipaggi erano quindi privi di splendori, sebbene non privi di eleganza, la sua tavola era semplice, sebbene ospitale e abbondante, la servitù quanto bastava, anche se troppo numerosa per avere lavoro più del dovuto. Il sistema con cui regolava le sue finanze, come la sua generosità, era costituito da regole razionali e dalle sue idee di ciò che fosse giusto, e non voleva né compiacere con l'esempio, né emulare le famiglie più in vista del vicinato.

Ma sebbene in questo modo si scostasse dagli abituali costumi dei giovani e dei ricchi, era particolarmente attenta a non offenderli con modi eccentrici. Quando si mescolava a loro era disinvolta, spontanea e beneducata, e anche se li vedeva di rado, il suo buonumore e il suo desiderio di essere gentile glieli faceva sempre restare amici. Il piano che aveva in principio ideato da Mrs. Harrel, ora si sforzava di metterlo in pratica quotidianamente; ma quella parte per la quale dovevano essere escluse da casa sua le persone vane e frivole, scoprì che poteva essere mantenuta solo allontanando metà delle sue conoscenze.

Trovò ancora meno facile da sostenere anche un'altra parte di quel progetto, ovvero trarre conforto dalla compagnia di persone sagge, buone e intelligenti. Poche rispondevano a quella descrizione, e quelle poche erano accessibili con difficoltà. Molte avrebbero accolto con gioia la sua generosa ospitalità, ma nessuna aveva pigramente aspettato fino a quando lei era stata in grado di offrirla. Tutti coloro che possedevano qualità e ricchezza erano corteggiati talmente tanto che era raro poterli avere; e tutti quelli che dovevano la loro importanza solo alle qualità, richiedevano, se degni, tempo e delicatezza per essere raggiunti. Tuttavia, lei sapeva che la fortuna era spesso in guerra con la natura, e quindi non dubitava che in breve tempo avrebbe incontrato coloro che sarebbero stati lieti di servirsi della protezione da lei offerta.

Ma, stanca delle lamentele di Mrs. Harrel, bramava un qualche sollievo dalla sua compagnia, e di giorno in giorno diventava più forte il desiderio di trovare quel sollievo in Henrietta Belfield. Più rifletteva su quell'auspicio, meno le sembrava inattuabile, fino a quando, dopo averne spesso ponderato le difficoltà, cominciò a pensare che fossero immaginarie; Mrs. Belfield, visto che aveva il figlio con sé, avrebbe capito che lei non voleva Henrietta come aggiunta al fratello, e Mr. Delvile, anche se avesse fatto ulteriori indagini, avrebbe saputo che il rapporto reale era con la sorella, visto che l'aveva ricevuta in campagna, dove il fratello non aveva chiesto di accompagnarla. Considerò anche come sarebbe stata mal ripagata se avesse rinunciato a Henrietta per Mr. Delvile, che era comunque deciso a pensar male di lei, e i cui pregiudizi non sarebbero stati rimossi da alcun sacrificio.

Avendo quindi esitato per qualche tempo tra il desiderio di alleviare il presente, e il timore di equivoci futuri, la consapevolezza della propria innocenza alla fine vinse tutte le paure di biasimi ingiusti, e mandò a Henrietta un invito incluso in una lettera alla madre.

La risposta di Henrietta rivelava l'estasi di fronte a quella proposta, insieme al fatto che Mrs. Belfield non aveva sollevato obiezioni se non riguardo alle spese.

Cecilia le mandò quindi la propria cameriera per accompagnarla nel viaggio verso il Suffolk, incaricandola di pagarne i costi.

La gratitudine della deliziata Henrietta nel momento in cui si incontrarono fu infinita, e la gioia per un segno di favore così inaspettato l'aveva quasi fatta uscire di senno. Cecilia non la deluse certo con una mancanza di gentilezza; la strinse al petto, divenne la consolatrice di tutti i suoi turbamenti, e, in compenso, ripose in lei ogni pensiero che non riguardasse Delvile.

Riguardo a quello rispettò rigorosamente il silenzio; separatasi da lui con solennità e per sempre, lungi dal voler confidare a Henrietta quel legame passato, lo scopo della sua vita era ormai quello di cancellarlo dalla propria mente.

Henrietta ora gustava una felicità alla quale era rimasta sempre estranea; era stata trasportata all'improvviso da una turbolenta volgarità alle gioie di una tranquilla eleganza, e la dolcezza della sua indole, invece di imporsi tirannicamente, la faceva non solo amare con tutto il cuore, ma anche trattare con la più scrupolosa delicatezza. Cecilia aveva il suo tornaconto per tutte le comodità che offriva; aveva ora un'amica da compiacere, e una compagna con la quale conversare. La informava di tutti i propri progetti, e la rendeva partecipe delle sue caritatevoli escursioni; giudicava il suo carattere, dopo averlo messo alla prova, tanto amabile quanto l'aspetto e i modi che l'avevano attratta la prima volta che l'aveva vista; e la sua presenza costante, la sua costante dolcezza, le ravvivavano impercettibilmente l'animo, e le offrivano un interesse nuovo nell'esistenza.

Nel frattempo, Mr. Monckton, tornato a Grove dopo un paio di settimane, guardava con la massima preoccupazione alla crescente influenza di Albany. La munificenza di Cecilia, ampia, generosa e illimitata, era su tutte le bocche, e sebbene fosse a volte biasimata e a volte ammirata, era universalmente oggetto di stupore. Lui tollerò la cosa per un po' senza fare rimostranze, sperando che quell'entusiasmo diminuisse, una volta passata la novità; ma, rendendosi conto che le settimane si susseguivano portando ogni volta qualche nuovo atto di beneficenza, si mise talmente in allarme e in ansia da non riuscire più a trattenersi. Le parlò con calore, le dipinse la sua condotta come altamente foriera di pericolose conseguenze; le disse che avrebbe solo attirato impostori da ogni angolo del regno, definì Albany un lunatico, che lei avrebbe fatto bene a evitare, non ad assecondare, e insinuò che se le notizie sul suo comportamento si fossero diffuse, una carità così esagerata avrebbe suscitato un tale allarme che nessun uomo avrebbe pensato che il suo ampio e splendido patrimonio l'avrebbe salvato dalla rovina nel caso di un'unione con lei.

Cecilia ascoltò quelle esortazioni senza né timori né insofferenza, e rispose con la massima fermezza. L'influenza di lui sulla sua mente non era più totale come prima, poiché, sebbene i suoi sospetti non si fossero concretizzati, non erano mai scomparsi, e l'amicizia non ha nemico tanto pericoloso quanto la diffidenza! Comunque, lo ringraziò per lo zelo, ma gli assicurò che le sue ansie erano infondate, dato che, sebbene lei agisse secondo la propria indole, non agiva senza discernimento. Le sue entrate erano molto grandi, e lei non aveva né famiglia né parenti; spendere tutto solo per se stessa sarebbe stato qualcosa di ancora peggio della prodigalità: una imperdonabile ostinazione, visto che la sua indole era per natura contraria al lusso e allo sperpero. Avrebbe anche potuto risparmiare, ma a beneficio di chi? Nessuno poteva reclamare diritti su di lei, e riguardo a se stessa, era talmente fornita che sarebbe stato inutile. Affermò che non avrebbe mai contratto dei debiti, nemmeno per una settimana, e che, essendo le sue proprietà libere da vincoli, avrebbe speso senza restrizioni.

Quanto agli accenni a futuri legami, disse soltanto che coloro che disapprovavano la sua condotta sarebbero probabilmente stati gli stessi che a sua volta lei avrebbe disapprovato; se poi si fosse presentata quell'opportunità, iniziare da quel momento a diminuire le spese attuali l'avrebbe sicuramente, con tremila sterline l'anno, lasciata ricca abbastanza per chiunque, senza, al momento, doversi sentire in dovere di negarsi il solo piacere che gradiva, quello di offrire il denaro che per lei era superfluo a coloro per i quali significava prolungare la propria esistenza.

Una fermezza così decisa in un modo di fare che lo spaventava alquanto, colpì moltissimo Mr. Monckton, anche se lo frenò dall'opporvisi; si rendeva conto che in lei c'era troppo fervore, che era troppo sicura di essere nel giusto, per azzardarsi a convincerla confutando i suoi argomenti; la conversazione, quindi, si concluse lasciando lui sempre insoddisfatto, e Cecilia con l'impressione che, per quanto lui fosse zelante e amichevole, era alquanto attaccato alle cose materiali e sospettoso.

Andò quindi avanti come prima a distribuire a piene mani tutto ciò che riusciva a risparmiare dalle spese domestiche, stando attenta solo a guardarsi da imposizioni che, sebbene talvolta dovesse inevitabilmente sopportarle, non furono affatto frequenti, dato il suo discernimento e l'attenzione nel verificare ogni situazione. E la fermezza con la quale respingeva coloro che scopriva a ingannarla era una barriera davanti a trucchi e raggiri, anche se non poteva evitarli del tutto.

A lungo aveva considerato il denaro indegno e senza valore; non era servito a procurarle la sistemazione a cui un tempo si era lusingata di essere espressamente destinata; solo perché avrebbe favorito il legame con i Delvile aveva sinceramente gioito nel possederlo, e loro l'avevano disprezzato; e dopo una tale certezza della sua inefficacia nell'assicurarle la felicità, lo considerava di poca importanza per se stessa, e quindi lo riteneva quasi dovuto a coloro le cui sofferenze gli davano un'importanza a cui lei era estranea.

In questo modo Cecilia trascorse il primo inverno della sua maggiore età. L'aveva assiduamente riempito di attività, e quelle attività si erano dimostrate utili a tenere lontana la mente dall'ozio, e a farle riacquistare il buonumore. Reclamata da interessi così tranquillizzanti, e da occupazioni così varie, adempì agli eccellenti propositi per i quali aveva ideato quei piani, costringendo quasi ad allontanarsi da lei quelle sofferenze che, se assecondate, sarebbero rimaste per sempre nei suoi pensieri.

(1) Vedi il Libro VII, capitolo 6. Nel romanzo ci sono diverse citazioni interne, ma questa è l'unica per la quale nella versione originale è indicato il riferimento in una nota.

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