Jane Austen
Fanny Burney - Cecilia
Libro V - cap. 6
traduzione di Giuseppe Ierolli

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Book V - Chap. 6
A Surmise.

The next morning opened with another scene; Mrs. Harrel ran into Cecilia’s room before breakfast, and acquainted her that Mr. Harrel had not been at home all night.

The consternation with which she heard this account she instantly endeavoured to dissipate, in order to soften the apprehension with which it was communicated: Mrs. Harrel, however, was extremely uneasy, and sent all the town over to make enquiries, but without receiving any intelligence.

Cecilia, unwilling to leave her in a state of such alarm, wrote an excuse to Mrs. Delvile, that she might continue with her till some information was procured. A subject also of such immediate concern, was sufficient apology for avoiding any particular conversation with Miss Belfield, who called, as usual, about noon, and whose susceptible heart was much affected by the evident disturbance in which she found Cecilia.

The whole day passed, and no news arrived: but, greatly to her astonishment, Mrs. Harrel in the evening prepared for going to an assembly! yet declaring at the same time it was extremely disagreeable to her, only she was afraid, if she stayed away, every body would suppose something was the matter.

“Who then at last, thought Cecilia, are half so much the slaves of the world as the gay and the dissipated? Those who work for hire, have at least their hours of rest, those who labour for subsistence are at liberty when subsistence is procured; but those who toil to please the vain and the idle, undertake a task which can never be finished, however scrupulously all private peace, and all internal comfort, may be sacrificed in reality to the folly of saving appearances!”

Losing, however, the motive for which she had given up her own engagement, she now sent for her chair, in order to spend an hour or two with Mrs. Delvile. The servants, as they conducted her up stairs, said they would call their lady; and in entering the drawing-room she saw, reading and alone, young Delvile.

He seemed much surprised, but received her with the utmost respect, apologizing for the absence of his mother, whom he said had understood she was not to see her till the next day, and had left him to write letters now, that she might then be at liberty.

Cecilia in return made excuses for her seeming inconsistency; after which, for some time, all conversation dropt.

The silence was at length broken by young Delvile’s saying “Mr. Belfield’s merit has not been thrown away upon Lord Vannelt; he has heard an excellent character of him from all his former acquaintance, and is now fitting up an apartment for him in his own house till his son begins his tour.”

Cecilia said she was very happy in hearing such intelligence; and then again they were both silent.

“You have seen,” said young Delvile, after this second pause, “Mr. Belfield’s sister?”

Cecilia, not without changing colour, answered “Yes, Sir.”

“She is very amiable,” he continued, “too amiable, indeed, for her situation, since her relations, her brother alone excepted, are all utterly unworthy of her.”

He stopt; but Cecilia made no answer, and he presently added “Perhaps you do not think her amiable? — you may have seen more of her, and know something to her disadvantage?”

“O no!” cried Cecilia, with a forced alacrity, “but only I was thinking that — did you say you knew all her relations?”

“No,” he answered, “but when I have been with Mr. Belfield, some of them have called upon him.”

Again they were both silent; and then Cecilia, ashamed of her apparent backwardness to give praise, compelled herself to say, “Miss Belfield is indeed a very sweet girl, and I wish —” she stopt, not well knowing herself what she meant to add.

“I have been greatly pleased,” said he, after waiting some time to hear if she would finish her speech, “by being informed of your goodness to her, and I think she seems equally to require and to deserve it. I doubt not you will extend it to her when she is deprived of her brother, for then will be the time that by doing her most service, it will reflect on yourself most honour.”

Cecilia, confounded by this recommendation, faintly answered “Certainly — whatever is in my power — I shall be very glad —”

And just then Mrs. Delvile made her appearance, and during the mutual apologies that followed, her son left the room. Cecilia, glad of any pretence to leave it also, insisted upon giving no interruption to Mrs. Delvile’s letter writing, and having promised to spend all the next day with her, hurried back to her chair.

The reflections that followed her thither were by no means the most soothing: she began now to apprehend that the pity she had bestowed upon Miss Belfield, Miss Belfield in a short time might bestow upon her: at any other time, his recommendation would merely have served to confirm her opinion of his benevolence, but in her present state of anxiety and uncertainty, every thing gave birth to conjecture, and had power to alarm her. He had behaved to her of late with the strangest coldness and distance — his praise of Henrietta had been ready and animated — Henrietta she knew adored him, and she knew not with what reason — but an involuntary suspicion arose in her mind, that the partiality she had herself once excited, was now transferred to that little dreaded, but not less dangerous rival.

Yet, if such was the case, what was to become either of the pride or the interest of his family? Would his relations ever pardon an alliance stimulated neither by rank nor riches? would Mr. Delvile, who hardly ever spoke but to the high-born, without seeming to think his dignity somewhat injured, deign to receive for a daughter in law the child of a citizen and tradesman? would Mrs. Delvile herself, little less elevated in her notions, though infinitely softer in her manners, ever condescend to acknowledge her? Cecilia’s own birth and connections, superior as they were to those of Miss Belfield, were even openly disdained by Mr. Delvile, and all her expectations of being received into his family were founded upon the largeness of her fortune, in favour of which the brevity of her genealogy might perhaps pass unnoticed. But what was the chance of Miss Belfield, who neither had ancestors to boast, nor wealth to allure?

This thought, however, awakened all the generosity of her soul; “If,” cried she, “the advantages I possess are merely those of riches, how little should I be flattered by any appearance of preference! and how ill can I judge with what sincerity it may be offered! happier in that case is the lowly Henrietta, who to poverty may attribute neglect, but who can only be sought and caressed from motives of purest regard. She loves Mr. Delvile, loves him with the most artless affection; — perhaps, too, he loves her in return — why else his solicitude to know my opinion of her, and why so sudden his alarm when he thought it unfavourable? Perhaps he means to marry her, and to sacrifice to her innocence and her attractions all plans of ambition, and all views of aggrandizement:— thrice happy Henrietta, if such is thy prospect of felicity! to have inspired a passion so disinterested, may humble the most insolent of thy superiors, and teach even the wealthiest to envy thee!”


Libro V - cap. 6

Il mattino successivo si aprì su un altro scenario; Mrs. Harrel corse in camera di Cecilia prima della colazione e la informò che Mr. Harrel non era rientrato in casa per la notte.

Lei cercò subito di nascondere la costernazione con la quale aveva appreso la notizia, allo scopo di mitigare l'ansia con la quale era stata comunicata; Mrs. Harrel, tuttavia, era estremamente turbata, e mise tutta la città sottosopra per chiedere informazioni, ma non riuscì ad averne nessuna.

Cecilia, restia a lasciarla in un tale stato di agitazione, scrisse delle scuse a Mrs. Delvile, al fine di restare con l'amica fino a quando non fosse arrivata qualche notizia. Un argomento di così immediato interesse fu una giustificazione sufficiente per evitare ogni conversazione diversa con Miss Belfield, venuta in visita, come al solito, verso mezzogiorno, il cui animo sensibile fu molto colpito dall'evidente turbamento nel quale aveva trovato Cecilia.

L'intera giornata trascorse senza che arrivasse alcuna notizia, ma, con suo enorme stupore, in serata Mrs. Harrel si preparò per andare a un ricevimento! anche se allo stesso tempo affermò che la cosa le risultava estremamente sgradita, solo che temeva, se non ci fosse andata, che tutti ne avrebbero capito il motivo.

"In definitiva", pensò Cecilia, "chi è più schiavo del mondo dei gaudenti e di chi ama i bagordi? Chi svolge un'attività pagata ha almeno le sue ore di riposo, chi lavora per mantenersi è in libertà una volta assicuratosi il mantenimento, ma chi si affanna per il piacere della vanità e dell'ozio è impegnato in un compito senza fine, per quanto sia scrupoloso nel sacrificare tutto il proprio benessere interiore e tutta la propria pace privata alla follia di salvare le apparenze!"

Svanito quindi il motivo per il quale aveva rinunciato al suo impegno, chiese la sua portantina, allo scopo di trascorrere un paio d'ore con Mrs. Delvile. I domestici, nel condurla di sopra, le dissero che avrebbero chiamato la loro padrona, e, entrando in salotto, vide il giovane Delvile, da solo e intento a leggere.

Lui sembrò molto sorpreso, ma l'accolse con il massimo rispetto, scusandosi per l'assenza della madre, che, disse, aveva capito che non avrebbe avuto una sua visita fino al giorno seguente, e l'aveva lasciato per scrivere delle lettere, così da essere libera da impegni per l'indomani.

Cecilia ricambiò scusandosi per la propria incoerenza, dopodiché, per qualche tempo, la conversazione cadde.

Alla fine, il silenzio fu rotto dal giovane Delvile, che disse, "Le qualità di Mr. Belfield non sono andate sprecate con Lord Vannelt; tutti coloro che lo conoscevano gli hanno confermato la sua eccellente reputazione, e ora sta facendo preparare una stanza per lui in casa sua fino all'inizio del viaggio del figlio."

Cecilia disse di essere felicissima di sentire quelle notizie, e poi rimasero di nuovo in silenzio.

"Avete visto la sorella di Mr. Belfield?" disse il giovane Delvile, dopo quella seconda pausa.

Cecilia, non senza arrossire, rispose, "Sì, signore".

"È molto amabile", proseguì lui, "fin troppo amabile, in verità, per la situazione in cui si trova, dato che i suoi parenti, con la sola eccezione del fratello, sono tutti indegni di lei."

Si fermò, ma Cecilia non rispose, e lui aggiunse subito, "Forse non la ritenete una persona amabile? avete avuto modo di conoscerla meglio di me, e forse sapete qualcosa a suo sfavore?"

"O no!" esclamò Cecilia, con una forzata solerzia, "pensavo solo che... avete detto di conoscere tutti i suoi parenti?"

"No", rispose lui, "ma quando sono stato da Mr. Belfield, qualcuno di loro gli ha fatto visita."

Di nuovo rimasero in silenzio, e allora Cecilia, vergognandosi della propria apparente riluttanza a esprimere degli elogi, si costrinse a dire, "Miss Belfield è davvero una ragazza dolcissima, e mi auguro...", qui si bloccò, non sapendo bene che cosa volesse aggiungere.

"Mi ha fatto molto piacere", disse lui, dopo aver aspettato un po' per capire se lei avesse intenzione di terminare il discorso, "venire a sapere della vostra bontà verso di lei, e credo che ne abbia tanto bisogno quanto la meriti. Non ho alcun dubbio che continuerete a offrirgliela quando sarà privata del fratello, poiché allora verrà il momento in cui rendersi ancora più utile a lei farà a voi ancora più onore."

Cecilia, confusa da quella raccomandazione, ripose debolmente, "Certo... qualsiasi cosa sia nelle mie possibilità... sarò lietissima..."

E proprio in quel momento apparve Mrs. Delvile, e durante i reciproci convenevoli che seguirono il figlio uscì dalla stanza. Cecilia, lieta di avere un qualche pretesto per andarsene lei stessa, insistette per non interrompere la stesura delle lettere da parte di Mrs. Delvile, e, dopo aver promesso di trascorrere con lei tutta la giornata successiva, si affrettò alla portantina.

Le riflessioni che seguirono non le diedero alcun sollievo; cominciava ormai a capire che la compassione che aveva concesso a Miss Belfield, Miss Belfield avrebbe potuto a breve concederla a lei; in ogni altra occasione, la raccomandazione di Mr. Delvile sarebbe semplicemente servita a confermare l'opinione che aveva della generosità di lui, ma nel suo stato attuale di ansia e incertezza, tutto faceva nascere delle ipotesi, e contribuiva a metterla in allarme. Di recente lui si era comportato con strana freddezza e distanza nei suoi confronti... le sue lodi di Henrietta erano state sollecite e vivaci... sapeva che Henrietta lo adorava, e non sapeva su quali basi... ma un involontario sospetto le attraversò la mente: che la predilezione rivolta in precedenza a lei stessa fosse ormai stata trasferita a quella poco temibile, ma non per questo meno pericolosa rivale.

Ma, stando così le cose, che cosa ne sarebbe stato dell'orgoglio e dell'interesse della famiglia di lui? I suoi parenti avrebbero mai perdonato un'unione non sorretta né dal rango né dalla ricchezza? Mr. Delvile, che non parlava mai se non di nascite illustri, le sole che gli avrebbero impedito di ritenere offesa in qualche modo la propria dignità, si sarebbe degnato di accogliere come nuora la figlia di un semplice commerciante? avrebbe acconsentito a riconoscerla come tale? La stessa situazione di Cecilia quanto a nascita e parentele, superiore com'era a quella di Miss Belfield, era stata apertamente disprezzata da Mr. Delvile, e tutte le sue speranze di essere accolta in quella famiglia erano fondate sull'ampiezza del proprio patrimonio, in favore del quale la scarsa consistenza del suo albero genealogico poteva forse passare inosservata. Ma quali erano le possibilità di Miss Belfield, che non aveva né antenati da vantare, né ricchezza da ostentare?

Quelle riflessioni, tuttavia, risvegliarono tutta la generosità del suo animo. "Se", esclamò, "i vantaggi che posseggo sono soltanto quelli della ricchezza, sarebbe davvero poco lusinghiero essere oggetto di una tale preferenza! e quanto poco potrei giudicare con quale sincerità venisse offerta! in questo caso, quanto è più felice la posizione dell'umile Henrietta, che può attribuire il distacco alla povertà, ma che può essere chiesta e favorita solo per ragioni di autentica stima. Lei ama Mr. Delvile, lo ama con il più genuino dei sentimenti... forse, lui la ricambia... altrimenti, perché quella premura di conoscere la mia opinione su di lei, e perché quell'improvviso allarme quando ha pensato che fosse sfavorevole? Forse ha intenzione di sposarla, e di sacrificare alla sua innocenza e alle sue attrattive tutti i progetti ambiziosi, e tutte le prospettive di migliorare la situazione economica... tre volte felice Henrietta, se tale è il tuo futuro di felicità! Aver suscitato una passione così disinteressata possa umiliare i più insolenti di coloro che sono al di sopra di te, e insegnare anche ai più ricchi a invidiarti!"

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