Jane Austen
Fanny Burney - Cecilia
Libro IV - cap. 9
traduzione di Giuseppe Ierolli

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Book IV - Chap. 9
An Explanation.

The following morning, therefore, Cecilia went early to St James’s-square: and, after the usual ceremonies of messages and long waiting, she was shewn into an apartment where she found Mr. Delvile and his son.

She rejoiced to see them together, and determined to make known to them both the purport of her visit: and therefore, after some apologies and a little hesitation, she told Mr. Delvile, that encouraged by his offers of serving her, she had taken the liberty to call upon him with a view to entreat his assistance.

Young Delvile, immediately arising, would have quitted the room; but Cecilia, assuring him she rather desired what she had to say should be known than kept secret, begged that he would not disturb himself.

Delvile, pleased with this permission to hear her, and curious to know what would follow, very readily returned to his seat.

“I should by no means,” she continued, “have thought of proclaiming even to the most intimate of my friends, the partiality which Sir Robert Floyer has been pleased to shew me, had he left to me the choice of publishing or concealing it: but, on the contrary, his own behaviour seems intended not merely to display it, but to insinuate that it meets with my approbation. Mr. Harrel, also, urged by too much warmth of friendship, has encouraged this belief; nor, indeed, do I know at present where the mistake stops, nor what it is report has not scrupled to affirm. But I think I ought no longer to neglect it, and therefore I have presumed to solicit your advice in what manner I may most effectually contradict it.”

The extreme surprise of young Delvile at this speech was not more evident than pleasant to Cecilia, to whom it accounted for all that had perplext her in his conduct, while it animated every expectation she wished to encourage.”

“The behaviour of Mr. Harrel,” answered Mr. Delvile, “has by no means been such as to lead me to forget that his father was the son of a steward of Mr. Grant, who lived in the neighbourhood of my friend and relation the Duke of Derwent: nor can I sufficiently congratulate myself that I have always declined acting with him. The late Dean, indeed, never committed so strange an impropriety as that of nominating Mr. Harrel and Mr. Briggs coadjutors with Mr. Delvile. The impropriety, however, though extremely offensive to me, has never obliterated from my mind the esteem I bore the Dean: nor can I possibly give a greater proof of it than the readiness I have always shewn to offer my counsel and instruction to his niece. Mr. Harrel, therefore, ought certainly to have desired Sir Robert Floyer to acquaint me with his proposals before he gave to him any answer.”

“Undoubtedly, Sir,” said Cecilia, willing to shorten this parading harangue, “but as he neglected that intention, will you think me too impertinent should I entreat the favour of you to speak with Sir Robert yourself, and explain to him the total inefficacy of his pursuit, since my determination against him is unalterable?”

Here the conference was interrupted by the entrance of a servant who said something to Mr. Delvile, which occasioned his apologizing to Cecilia for leaving her for a few moments, and ostentatiously assuring her that no business, however important, should prevent his thinking of her affairs, or detain him from returning to her as soon as possible.

The astonishment of young Delvile at the strength of her last expression kept him silent some time after his father left the room; and then, with a countenance that still marked his amazement, he said “Is it possible, Miss Beverley, that I should twice have been thus egregiously deceived? or rather, that the whole town, and even the most intimate of your friends, should so unaccountably have persisted in a mistake.”

“For the town,” answered Cecilia, “I know not how it can have had any concern in so small a matter; but for my intimate friends, I have too few to make it probable they should ever have been so strangely misinformed.”

“Pardon me,” cried he, “it was from one who ought to know, that I had myself the intelligence.”

“I entreat you, then,” said Cecilia, “to acquaint me who it was?”

“Mr. Harrel himself; who communicated it to a lady in my hearing, and at a public place.”

Cecilia cast up her eyes in wonder and indignation at a proof so incontrovertible of his falsehood, but made not any answer.

“Even yet,” continued he, “I can scarcely feel undeceived; your engagement seemed so positive, your connection so irretrievable — so — so fixed, I mean. —” He hesitated, a little embarrassed; but then suddenly exclaimed, “Yet whence, if to neither favourable, if indifferent alike to Sir Robert and to Belfield, whence that animated apprehension for their safety at the Opera-house? whence that never to be forgotten oh stop him! good God! will nobody stop him! — Words of anxiety so tender! and sounds that still vibrate in my ear!”

Cecilia, struck with amazement in her turn at the strength of his own expressions, blushed, and for a few minutes hesitated how to answer him: but then, to leave nothing that related to so disagreeable a report in any doubt, she resolved to tell him ingenuously the circumstances that had occasioned her alarm: and therefore, though with some pain to her modesty, she confessed her fears that she had herself provoked the affront, though her only view had been to discountenance Sir Robert, without meaning to shew any distinction to Mr. Belfield.

Delvile, who seemed charmed with the candour of this explanation, said, when she had finished it, “You are then at liberty? — Ah madam! — how many may rue so dangerous a discovery!”

“Could you think,” said Cecilia, endeavouring to speak with her usual ease, “that Sir Robert Floyer would be found so irresistible?”

“Oh no!” cried he, “far otherwise; a thousand times I have wondered at his happiness; a thousand times, when I have looked at you, and listened to you, I have thought it impossible! — yet my authority seemed indisputable. And how was I to discredit what was not uttered as a conjecture, but asserted as a fact? asserted, too, by the guardian with whom you lived? and not hinted as a secret, but affirmed as a point settled?”

“Yet surely,” said Cecilia, “you have heard me make use of expressions that could not but lead you to suppose there was some mistake, whatever might be the authority which had won your belief.”

“No,” answered he, “I never supposed any mistake, though sometimes I thought you repented your engagement. I concluded, indeed, you had been unwarily drawn in, and I have even, at times, been tempted to acknowledge my suspicions to you, state your independence, and exhort you — as a friend, exhort you — to use it with spirit, and, if you were shackled unwillingly, incautiously, or unworthily, to break the chains by which you were confined, and restore to yourself that freedom of choice upon the use of which all your happiness must ultimately depend. But I doubted if this were honourable to the Baronet — and what, indeed, was my right to such a liberty? none that every man might not be proud of, a wish to do honour to myself, under the officious pretence of serving the most amiable of women.”

“Mr. Harrel,” said Cecilia, “has been so strangely bigoted to his friend, that in his eagerness to manifest his regard for him, he seems to have forgotten every other consideration; he would not, else, have spread so widely a report that could so ill stand enquiry.”

“If Sir Robert,” returned he, “is himself deceived while he deceives others, who can forbear to pity him? for my own part, instead of repining that hitherto I have been mistaken, ought I not rather to bless an error that may have been my preservative from danger?”

Cecilia, distressed in what manner to support her part in the conversation, began now to wish the return of Mr. Delvile; and, not knowing what else to say, she expressed her surprise at his long absence.

“It is not, indeed, well timed,” said young Delvile, “just now — at the moment when —” he stopt, and presently exclaiming “Oh dangerous interval!” he arose from his seat in manifest disorder.

Cecilia arose too, and hastily ringing the bell, said, “Mr. Delvile I am sure is detained, and therefore I will order my chair, and call another time.”

“Do I frighten you away?” said he, assuming an appearance more placid.

“No,” answered she, “but I would not hasten Mr. Delvile.”

A servant then came, and said the chair was ready.

She would immediately have followed him, but young Delvile again speaking, she stopt a moment to hear him. “I fear,” said he, with much hesitation, “I have strangely exposed myself — and that you cannot — but the extreme astonishment —” he stopt again in the utmost confusion, and then adding, “you will permit me to attend you to the chair,” he handed her down stairs, and in quitting her, bowed without saying a word more.

Cecilia, who was almost wholly indifferent to every part of the explanation but that which had actually passed, was now in a state of felicity more delightful than any she had ever experienced. She had not a doubt remaining of her influence over the mind of young Delvile, and the surprise which had made him rather betray than express his regard, was infinitely more flattering and satisfactory to her than any formal or direct declaration. She had now convinced him she was disengaged, and in return, though without seeming to intend it, he had convinced her of the deep interest which he took in the discovery. His perturbation, the words which escaped him, and his evident struggle to say no more, were proofs just such as she wished to receive of his partial admiration, since while they satisfied her heart, they also soothed her pride, by shewing a diffidence of success which assured her that her own secret was still sacred, and that no weakness or inadvertency on her part had robbed her of the power of mingling dignity with the frankness with which she meant to receive his addresses. All, therefore, that now employed her care, was to keep off any indissoluble engagement till each should be better known to the other.

For this reserve, however, she had less immediate occasion than she expected; she saw no more of young Delvile that day; neither did he appear the next. The third she fully expected him — but still he came not. And while she wondered at an absence so uncommon, she received a note from Lord Ernolf, to beg permission to wait upon her for two minutes, at any time she would appoint.

She readily sent word that she should be at home for the rest of the day, as she wished much for an opportunity of immediately finishing every affair but one, and setting her mind at liberty to think only of that which she desired should prosper.

Lord Ernolf was with her in half an hour. She found him sensible and well bred, extremely desirous to promote her alliance with his son, and apparently as much pleased with herself as with her fortune. He acquainted her that he had addressed himself to Mr. Harrel long since, but had been informed that she was actually engaged to Sir Robert Floyer: he should, therefore, have forborn taking up any part of her time, had he not, on the preceding day, while on a visit at Mr. Delvile’s, been assured that Mr. Harrel was mistaken, and that she had not yet declared for any body. He hoped, therefore, that she would allow his son the honour of waiting upon her, and permit him to talk with Mr. Briggs, who he understood was her acting guardian, upon such matters as ought to be speedily adjusted.

Cecilia thanked him for the honour he intended her, and confirmed the truth of the account he had heard in St James’-square, but at the same time told him she must decline receiving any visits from his lordship’s son, and entreated him to take no measure towards the promotion of an affair which never could succeed.

He seemed much concerned at her answer, and endeavoured for some time to soften her, but found her so steady, though civil in her refusal, that he was obliged, however unwillingly, to give up his attempt.

Cecilia, when he was gone, reflected with much vexation on the readiness of the Delviles to encourage his visit; she considered, however, that the intelligence he had heard might possibly be gathered in general conversation; but she blamed herself that she had not led to some enquiry what part of the family he had seen, and who was present when the information was given him.

Mean while she found that neither coldness, distance, nor aversion were sufficient to repress Sir Robert Floyer, who continued to persecute her with as much confidence of success as could have arisen from the utmost encouragement. She again, though with much difficulty, contrived to speak with Mr. Harrel upon the subject, and openly accused him of spreading a report abroad, as well as countenancing an expectation at home, that had neither truth nor justice to support them.

Mr. Harrel, with his usual levity and carelessness, laughed at the charge, but denied any belief in her displeasure, and affected to think she was merely playing the coquet, while Sir Robert was not the less her decided choice.

Provoked and wearied, Cecilia resolved no longer to depend upon any body but herself for the management of her own affairs, and therefore, to conclude the business without any possibility of further cavilling, she wrote the following note to Sir Robert herself.

To Sir Robert Floyer, Bart.

Miss Beverley presents her compliments to Sir Robert Floyer, and as she has some reason to fear Mr. Harrel did not explicitly acquaint him with her answer to the commission with which he was entrusted, she thinks it necessary, in order to obviate any possible misunderstanding, to take this method of returning him thanks for the honour of his good opinion, but of begging at the same time that he would not lose a moment upon her account, as her thanks are all she can now, or ever, offer in return.


May 11th, 1779.

To this note Cecilia received no answer: but she had the pleasure to observe that Sir Robert forbore his usual visit on the day she sent it, and, though he appeared again the day following, he never spoke to her and seemed sullen and out of humour.

Yet still young Delvile came not, and still, as her surprise encreased, her tranquillity was diminished. She could form no excuse for his delay, nor conjecture any reason for his absence. Every motive seemed to favour his seeking, and not one his shunning her: the explanation which had so lately passed had informed him he had no rival to fear, and the manner in which he had heard it assured her the information was not indifferent to him; why, then, so assiduous in his visits when he thought her engaged, and so slack in all attendance when he knew she was at liberty?


Libro IV - cap. 9
Una spiegazione

Il mattino dopo, quindi, Cecilia si recò molto presto a St. James Square, e, dopo le usuali cerimonie dei messaggi e di una lunga attesa, fu condotta in una stanza in cui trovò Mr. Delvile e il figlio.

Si rallegrò nel vederli insieme, e decise di rendere noto a entrambi lo scopo della sua visita; dopo aver fatto le sue scuse, e con un po' di esitazione, disse quindi a Mr. Delvile che, incoraggiata dalla sua offerta di esserle utile, si era presa la libertà di fargli visita allo scopo di chiedere il suo aiuto.

Il giovane Delvile si alzò immediatamente e stava per lasciare la stanza, ma Cecilia, assicurandogli che desiderava più rendere noto che tenere segreto ciò che aveva da dire, lo pregò di non preoccuparsi.

Delvile, compiaciuto dal permesso di ascoltarla, e curioso di sapere ciò che ne sarebbe seguito, tornò subito a sedersi.

"Non avrei affatto pensato", proseguì lei, "di rivelare, nemmeno ai miei amici più intimi, la parzialità che Sir Robert Floyer si è compiaciuto di mostrarmi, se lui avesse lasciato a me la scelta di renderla pubblica o tenerla riservata; ma, al contrario, il suo comportamento sembra inteso non solo a palesarla, ma a insinuare che incontri la mia approvazione. Anche Mr. Harrel, spinto da una troppo calorosa amicizia, ha incoraggiato questo convincimento; né, al momento, posso sapere fin dove arrivi l'equivoco e quali siano le voci che non si fanno scrupolo di confermarlo. Ma ritengo di non doverle più trascurare, e quindi mi sono permessa di sollecitare il vostro consiglio sul modo più efficace di smentirle."

L'estrema sorpresa del giovane Delvile a queste parole fu tanto evidente quanto piacevole per Cecilia, che trovò in essa la giustificazione di tutto ciò che l'aveva sconcertata nella sua condotta, e, nello stesso tempo, ne riaccese tutte le speranze che si augurava di poter nutrire.

"Il comportamento di Mr. Harrel", rispose Mr. Delvile, "non mi ha in alcun modo condotto a dimenticare che il padre era figlio di un amministratore di Mr. Grant, che viveva nelle vicinanze del mio amico e parente il duca di Derwent; né potrò mai congratularmi a sufficienza con me stesso per aver sempre rifiutato di avere a che fare con lui. Il defunto decano, in verità, non ha mai commesso qualcosa di così strano e inappropriato come nominare Mr. Harrel e Mr. Briggs come coadiutori di Mr. Delvile. Ciò, comunque, per quanto estremamente offensivo nei miei confronti, non ha mai cancellato in me la stima che avevo per il decano, né potrei darne prova maggiore che nella premura che ho sempre dimostrato nell'offrire i miei consigli e i miei insegnamenti alla nipote. Mr. Harrel avrebbe quindi dovuto chiedere a Sir Robert Floyer di informarmi della sua proposta prima di dargli una qualsiasi risposta."

"Senza dubbio, signore", disse Cecilia, con l'intento di abbreviare quella pomposa arringa, "ma visto che non l'ha fatto, mi riterreste troppo sfacciata se vi pregassi di parlare personalmente con Sir Robert Floyer, spiegandogli la totale inefficacia del suo corteggiamento, data la mia inalterabile determinazione contraria?"

In quel momento il colloquio fu interrotto dall'ingresso di un domestico che disse qualcosa a Mr. Delvile, il che provocò le sue scuse a Cecilia per doversi allontanare per qualche minuto, anche se nel contempo le assicurò, con fare ostentato, che nulla, per quanto importante, gli avrebbe impedito di pensare alle faccende che la riguardavano, o l'avrebbe trattenuto dal tornare da lei il prima possibile.

Lo sbalordimento del giovane Delvile di fronte alla fermezza dell'ultima frase pronunciata da Cecilia lo ammutolì per un po' dopo l'uscita del padre, e poi, con un'espressione che continuava a rivelare la sua sorpresa, disse, "È mai possibile, Miss Beverley, che io mi sia ingannato due volte in modo così madornale? anzi, che l'intera città, e persino i più intimi dei vostri amici, abbiano inspiegabilmente persistito nell'equivoco?"

"Per quanto riguarda la città", rispose Cecilia, "non so come si sia potuto annettere tanto interesse a una faccenda così insignificante, ma per quanto riguarda i miei amici intimi, ne ho troppo pochi perché vi sia stata la probabilità che siano stati così stranamente male informati."

"Perdonatemi", esclamò lui, "ma io ne sono stato informato da qualcuno che avrebbe dovuto sapere."

"Posso allora pregarvi di dirmi chi era?" disse Cecilia.

"Lo stesso Mr. Harrel, che ne informò la sua signora in un momento in cui ero in grado di ascoltare, e in un luogo pubblico."

Cecilia alzò gli occhi al cielo per la sorpresa e l'indignazione di fronte a una prova così incontrovertibile della falsità di quell'individuo, ma non rispose.

"Inoltre", proseguì lui, "non c'era nulla che potesse disingannarmi; il vostro fidanzamento sembrava così evidente, l'unione così irreparabile... così... così inalterabile, intendo dire..." esitò, un po' imbarazzato, ma poi esclamò all'improvviso, "Ma allora, se disinteressata a entrambi, se indifferente tanto a Sir Robert che a Belfield, da che derivava quella fervida ansia nei loro confronti all'Opera? a che cosa era dovuto quell'indimenticabile Oh, fermatelo! Buon Dio! non c'è nessuno che lo ferma?... parole così teneramente ansiose! con un tono che ancora vibra al mio orecchio!"

Cecilia, colpita e stupita a sua volta dalla veemenza delle parole di lui, arrossì, e per qualche minuto esitò su come rispondergli; ma poi, per non lasciare alcun dubbio in relazione a quelle voci così sgradevoli, decise di raccontargli con franchezza le circostanze che avevano suscitato i suoi timori, e quindi, sebbene con qualche cruccio per la sua modestia, confessò le sue paure circa il fatto di avere lei stessa provocato quell'offesa, anche se il suo unico scopo era stato di scoraggiare Sir Robert senza avere nessuna intenzione di privilegiare Mr. Belfield.

Delvile, che sembrava affascinato dal candore di quella spiegazione, disse, una volta che lei ebbe concluso, "Allora siete libera? Ah, signora! quanti potrebbero pentirsi di una scoperta così pericolosa!"

"Pensate forse", disse Cecilia, sforzandosi di parlare con la sua usuale disinvoltura, "che Sir Robert sia reputato così irresistibile?"

"Oh, no!" esclamò lui, "al contrario; mille volte mi sono stupito per la sua fortuna; mille volte, guardandovi, ascoltandovi, l'ho ritenuta impossibile! ma la mia fonte sembrava incontestabile. E come avrei potuto non credere a ciò che non era divulgato come ipotesi, ma asserito come un fatto? asserito, poi, dal tutore con il quale vivevate? e non accennato come un segreto, ma affermato come cosa già stabilita?"

"Eppure", disse Cecilia, "mi avete sicuramente sentito usare parole che non potevano non portarvi a ipotizzare che ci fosse un qualche equivoco, quale che fosse la fonte che vi aveva convinto."

"No", rispose lui, "non ho mai ipotizzato un equivoco, anche se talvolta ho creduto che foste pentita del fidanzamento. In effetti, avevo dedotto che vi foste impegnata incautamente, e a volte sono anche stato tentato di parlarvi dei miei dubbi, di mettere in luce la vostra indipendenza economica ed esortarvi... come amico, esortarvi... a usarla come un punto di forza, e, se vi foste trovata legata in modo inconsapevole, incauto o indegno, a rompere le catene che vi tenevano avvinta, riprendendovi quella libertà di scelta dal cui uso dipende in definitiva tutta la vostra felicità. Ma ero in dubbio sul fatto che fosse un comportamento onorevole nei confronti del baronetto... e, in fin dei conti, che diritto avevo di prendermi una libertà del genere? nessuno del quale un uomo possa essere fiero, e cioè il desiderio di fare onore a me stesso, con la scusa della zelante pretesa di servire la più amabile delle donne."

"Mr. Harrel", disse Cecilia, "è stato così stranamente partigiano nei confronti del suo amico che, nel fervore di manifestare la sua stima per lui, sembra aver dimenticato ogni altra considerazione, altrimenti non avrebbe sparso in modo così ampio una voce che non stava affatto in piedi."

"Se Sir Robert", replicò lui, "si è ingannato quanto ha ingannato gli altri, chi può astenersi dal compatirlo? Da parte mia, invece di rammaricarmi per essere stato fino ad ora vittima di un equivoco, non dovrei forse ringraziare un errore che potrebbe avermi preservato da un pericolo?"

Cecilia, incerta su come sostenere la propria parte in quella conversazione, cominciò a desiderare il ritorno di Mr. Delvile, e, non sapendo cos'altro dire, espresse la sua sorpresa per quella lunga assenza.

"In effetti, non è opportuna", disse il giovane Delvile, "proprio adesso... nel momento in cui..." si fermò, e, dopo aver esclamato, "Che pericoloso intervallo!" si alzò con evidente sconcerto.

Anche Cecilia si alzò, suonò in fretta il campanello e disse, "Sono certa che Mr. Delvile sia stato trattenuto, e quindi farò venire la mia portantina e tornerò in un altro momento."

"Vi ho talmente spaventata da farvi andar via?" disse lui, assumendo un tono più calmo.

"No", rispose lei, "ma non voglio mettere fretta a Mr. Delvile."

In quel momento entrò un domestico e annunciò che la portantina era pronta.

Lei avrebbe voluto seguirlo immediatamente, ma, dato che il giovane Delvile stava proseguendo, si fermò per ascoltarlo. "Temo", disse lui, molto esitante, "di essermi comportato in modo strano... e che voi non possiate... ma ero talmente stupito..." si fermò di nuovo, estremamente confuso, poi aggiunse, "permettetemi di accompagnarvi alla portantina", le porse il braccio per aiutarla a scendere di sotto e, nel lasciarla, fece un inchino senza dire altro.

Cecilia, quasi totalmente indifferente a qualsiasi parte della spiegazione ma non alle cose dette in quel frangente, era in uno stato di felicità più delizioso di quanto avesse mai provato. Non aveva ormai alcun dubbio sul suo ascendente nei confronti del giovane Delvile, e la sorpresa che gli aveva fatto tradire più che esprimere il suo coinvolgimento era infinitamente più lusinghiera e soddisfacente di qualsiasi dichiarazione formale o diretta. Lo aveva ormai convinto di essere libera, e in cambio, anche senza sembrare di farlo, lui l'aveva convinta del profondo interesse che annetteva a quella scoperta. Il turbamento, le parole che gli erano sfuggite e l'evidente tentativo di non dire di più erano proprio le prove di una ammirazione che lei aveva desiderato, visto che, mentre appagavano il suo cuore, lusingavano il suo orgoglio, dimostrando un'incertezza che la rassicurava sul fatto che il suo segreto fosse ancora inviolato, e che nessuna debolezza o mancanza di cautela da parte sua l'aveva privata della capacità di unire la dignità e la schiettezza con le quali aveva intenzione di accogliere le proposte di lui. Quindi tutto ciò che ora doveva fare era di tenersi lontana da qualsiasi impegno indissolubile fino a quando si fossero conosciuti meglio a vicenda.

In questo, tuttavia, ebbe meno occasioni immediate di quanto si fosse aspettata; quel giorno non vide più il giovane Delvile, né lui si fece vedere il giorno successivo. Il terzo giorno lo aspettava senz'altro... ma di nuovo non venne. E mentre si meravigliava per una latitanza così insolita, ricevette un biglietto da Lord Ernolf, che le chiedeva il permesso di farle visita per un paio di minuti in qualsiasi momento lei ritenesse opportuno.

Cecilia mandò subito a dire che sarebbe stata in casa per il resto della giornata, avendo il forte desiderio di cogliere l'opportunità di por fine immediatamente a qualsiasi faccenda tranne una, e di sentirsi libera di pensare solo a quella il cui successo le stava a cuore.

Lord Ernolf arrivò nel giro di mezzora. Lei scoprì che era intelligente e beneducato, estremamente impegnato nel promuovere l'unione con il figlio, e apparentemente interessato a lei quanto al suo patrimonio. La informò di essersi da tempo rivolto a Mr. Harrel, ma, avendo saputo del suo impegno con Sir Robert Floyer, si sarebbe astenuto dal compiere qualsiasi passo presso di lei se, il giorno prima, mentre era in visita da Mr. Delvile, non gli fosse stato dato per certo che Mr. Harrel era in errore, e che lei non si era dichiarata a favore di nessuno. Sperava quindi che lei avrebbe concesso al figlio l'onore di farle visita e a lui di parlare con Mr. Briggs, che, da quanto sapeva, era il tutore al quale erano affidate quelle faccende che avrebbero dovuto rapidamente essere sistemate.

Cecilia lo ringraziò per l'onore concessole, e confermò la veridicità delle notizie apprese a St. James Square, ma allo stesso tempo gli disse di essere costretta a declinare l'invito a ricevere la visita del figlio di sua signoria, e lo pregò di non prendere alcuna misura a favore di una faccenda che non avrebbe mai potuto avere un esito positivo.

Lui sembrò molto turbato da quella risposta, e per un po' cercò di ammansirla, ma lei fu così ferma, anche se cortese, nel suo rifiuto, che fu costretto, per quanto a malincuore, a rinunciare al suo tentativo.

Cecilia, una volta che lui se ne fu andato, rifletté con molto irritazione sulla prontezza dei Delvile nell'incoraggiare quella visita; tenne conto, tuttavia, che l'informazione avrebbe forse potuto far parte di una conversazione generica, ma si rammaricò di non aver fatto delle domande su chi della famiglia lui avesse incontrato, e su chi fosse presente quando aveva appreso quella notizia.

Nel frattempo, scoprì che né freddezza, né distanza, né avversione erano sufficienti a frenare Sir Robert, che continuava a perseguitarla con la stessa fiducia nel successo che sarebbe potuta derivare da un pieno incoraggiamento. Tentò di nuovo, anche se con molta difficoltà, di parlare della faccenda a Mr. Harrel, e lo accusò apertamente di diffondere notizie in pubblico, e di appoggiare speranza in casa, che non erano sostenute né dalla verità né dalla legittimità.

Mr. Harrel, con l'usuale leggerezza e indifferenza, si mise a ridere a quelle accuse, ma negò di poter credere al suo malcontento, fingendo di ritenere che stesse semplicemente giocando a fare la civetta, mentre Sir Robert era senza dubbio il suo preferito.

Offesa e stufa, Cecilia decise di non dipendere più da nessuno se non da se stessa per trattare le sue faccende, e quindi, per chiudere la vicenda senza alcuna possibilità di ulteriori sottigliezze, scrisse a Sir Robert il biglietto che segue.

A Sir Robert Floyer, Baronetto.

Miss Beverley porge i propri omaggi a Sir Robert Floyer, e visto che ha qualche ragione per temere che Mr. Harrel non lo abbia esplicitamente informato della risposta che lei ha dato al messaggio del quale era stato incaricato, ritiene necessario, allo scopo di evitare ogni possibile fraintendimento, usare questo mezzo per ringraziarlo dell'onore e della stima, ma allo stesso tempo lo prega di non perdere ulteriore tempo con lei, dato che i suoi ringraziamenti sono tutto ciò che, ora e sempre, può offrire in cambio.

Portman Square,

11 maggio 1779

A quel biglietto Cecilia non ricevette risposta, ma ebbe il piacere di notare che Sir Robert si astenne dalla sua solita visita il giorno in cui lo aveva mandato, e, sebbene fece la sua comparsa il giorno successivo, non le rivolse la parola e sembrò accigliato e di cattivo umore.

Ma il giovane Delvile continuava a non venire, e la sorpresa di Cecilia continuava ad aumentare, mentre diminuiva la sua tranquillità. Non riusciva a trovare giustificazioni per quel ritardo, né a ipotizzare una qualche ragione per quella latitanza. Ogni motivo sembrava favorire il desiderio di cercarla, e nessuno quello di evitarla; dalla spiegazione avvenuta così di recente lui aveva appreso di non dover temere alcun rivale, e il modo in cui l'aveva ascoltata l'aveva resa certa che quell'informazione non gli era indifferente; perché, allora, era stato così assiduo nelle sue visite quando la riteneva impegnata, e così trascurato nel farsi vedere una volta saputo che lei era libera?

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