Jane Austen
Fanny Burney - Cecilia
Libro IV - cap. 8
traduzione di Giuseppe Ierolli

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Book IV - Chap. 8
A Mistake.

Mean time young Delvile failed not to honour Cecilia’s introduction of him to Mr. Harrel, by waiting upon that gentleman as soon as the ill effects of his accident at the Pantheon permitted him to leave his own house. Mr. Harrel, though just going out when he called, was desirous of being upon good terms with his family, and therefore took him up stairs to present him to his lady, and invited him to tea and cards the next evening.

Cecilia, who was with Mrs. Harrel, did not see him without emotion; which was not much lessened by the task of thanking him for his assistance at the Pantheon, and enquiring how he had himself fared. No sign, however, of emotion appeared in return, either when he first addressed, or afterwards answered her: the look of solicitude with which she had been so much struck when they last parted was no longer discernible, and the voice of sensibility which had removed all her doubts, was no longer to be heard. His general ease, and natural gaiety were again unruffled, and though he had never seemed really indifferent to her, there was not the least appearance of any added partiality.

Cecilia felt an involuntary mortification as she observed this change: yet, upon reflection, she still attributed his whole behaviour to his mistake with respect to her situation, and therefore was but the more gratified by the preference he occasionally betrayed.

The invitation for the next evening was accepted, and Cecilia, for once, felt no repugnance to joining the company. Young Delvile again was in excellent spirits; but though his chief pleasure was evidently derived from conversing with her, she had the vexation to observe that he seemed to think her the undoubted property of the Baronet, always retreating when he approached, and as careful, when next her, to yield his place if he advanced, as, when he was distant, to guard it from all others.

But when Sir Robert was employed at cards, all scruples ceasing, he neglected not to engross her almost wholly. He was eager to speak to her of the affairs of Mr. Belfield, which he told her wore now a better aspect. The letter, indeed, of recommendation which he had shewn to her, had failed, as the nobleman to whom it was written had already entered into an engagement for his son; but he had made application elsewhere which he believed would be successful, and he had communicated his proceedings to Mr. Belfield, whose spirits he hoped would recover by this prospect of employment and advantage. “It is, however, but too true,” he added, “that I have rather obtained his consent to the steps I am taking, than his approbation of them: nor do I believe, had I previously consulted him, I should have had even that. Disappointed in his higher views, his spirit is broken, and he is heartless and hopeless, scarce condescending to accept relief, from the bitter remembrance that he expected preferment. Time, however, will blunt this acute sensibility, and reflection will make him blush at this unreasonable delicacy. But we must patiently soothe him till he is more himself, or while we mean to serve, we shall only torment him. Sickness, sorrow, and poverty have all fallen heavily upon him, and they have all fallen at once: we must not, therefore, wonder to find him intractable, when his mind is as much depressed, as his body is enervated.”

Cecilia, to whom his candour and generosity always gave fresh delight, strengthened his opinions by her concurrence, and confirmed his designs by the interest which she took in them.

From this time, he found almost daily some occasion for calling in Portman-square. The application of Cecilia in favour of Mr. Belfield gave him a right to communicate to her all his proceedings concerning him; and he had some letter to shew, some new scheme to propose, some refusal to lament, or some hope to rejoice over, almost perpetually: or even when these failed, Cecilia had a cold, which he came to enquire after, or Mrs. Harrel gave him an invitation, which rendered any excuse unnecessary. But though his intimacy with Cecilia was encreased, though his admiration of her was conspicuous, and his fondness for her society seemed to grow with the enjoyment of it, he yet never manifested any doubt of her engagement with the Baronet, nor betrayed either intention or desire to supplant him. Cecilia, however, repined not much at the mistake, since she thought it might be instrumental to procuring her a more impartial acquaintance with his character, than she could rationally expect, if, as she hoped, the explanation of his error should make him seek her good opinion with more study and design.

To satisfy herself not only concerning the brother but the sister, she again visited Miss Belfield, and had the pleasure of finding her in better spirits, and hearing that the noble friend of her brother, whom she had already mentioned, and whom Cecilia had before suspected to be young Delvile, had now pointed out to him a method of conduct by which his affairs might be decently retrieved, and himself creditably employed. Miss Belfield spoke of the plan with the highest satisfaction; yet she acknowledged that her mother was extremely discontented with it, and that her brother himself was rather led by shame than inclination to its adoption. Yet he was evidently easier in his mind, though far from happy, and already so much better, that Mr. Rupil said he would very soon be able to leave his room.

****Such was the quiet and contented situation of Cecilia, when one evening, which was destined for company at home, while she was alone in the drawing-room, which Mrs. Harrel had just left to answer a note, Sir Robert Floyer accidentally came up stairs before the other gentlemen.

“Ha!” cried he, the moment he saw her, “at last have I the good fortune to meet with you alone! this, indeed, is a favour I thought I was always to be denied.”

He was then approaching her; but Cecilia, who shrunk involuntarily at the sight of him, was retreating hastily to quit the room, when suddenly recollecting that no better opportunity might ever offer for a final explanation with him, she irresolutely stopt; and Sir Robert, immediately following, took her hand, and pressing it to his lips as she endeavoured to withdraw it, exclaimed, “You are a most charming creature!” when the door was opened, and young Delvile at the same moment was announced and appeared.

Cecilia, colouring violently, and extremely chagrined, hastily disengaged herself from his hold. Delvile seemed uncertain whether he ought not to retire, which Sir Robert perceiving, bowed to him with an air of mingled triumph and vexation, and said, “Sir your most obedient!”

The doubt, however, in which every one appeared of what was next to be done, was immediately removed by the return of Mrs. Harrel, and the arrival at almost the same moment of more company.

The rest of the evening was spent, on the part of Cecilia, most painfully: the explanation she had planned had ended in worse than nothing, for by suffering the Baronet to detain her, she had rather shewn a disposition to oblige, than any intention to discard him; and the situation in which she had been surprised by young Delvile, was the last to clear the suspicions she so little wished him to harbour: while, on his part, the accident seemed to occasion no other alteration than that of rendering him more than usually assiduous to give way to Sir Robert whenever he approached her.

Nor was Sir Robert slack in taking advantage of this attention: he was highly in spirits, talked to her with more than common freedom, and wore the whole evening an air of exulting satisfaction.

Cecilia, provoked by this presumption, hurt by the behaviour of young Delvile, and mortified by the whole affair, determined to leave this mistake no longer in the power of accident, but to apply immediately to Mr. Delvile senior, and desire him, as her guardian, to wait upon Sir Robert himself, and acquaint him that his perseverance in pursuing her was both useless and offensive: and by this method she hoped at once to disentangle herself for ever from the Baronet, and to discover more fully the sentiments of young Delvile: for the provocation she had just endured, robbed her of all patience for waiting the advice of Mr. Monckton.


Libro IV - cap. 8
Un equivoco

Nel frattempo, il giovane Delvile non mancò di fare onore alla presentazione a Mr. Harrel fatta da Cecilia, e fece visita al gentiluomo non appena gli effetti negativi di quello che gli era accaduto al Pantheon gli avevano permesso di uscire di casa. Mr. Harrel, sebbene in quel momento stesse per uscire, era ansioso di mantenere buoni rapporti con la sua famiglia, e quindi lo portò di sopra per presentarlo alla sua signora, e lo invitò per la sera successiva a prendere il tè e a giocare a carte.

Cecilia, che era con Mrs. Harrel, non lo vide senza emozione, cosa che non fu molto attenuata dal compito di ringraziarlo per l'aiuto datole al Pantheon e di chiedergli come fosse andata dopo l'incidente. Tuttavia, da parte di lui non ci fu nessun segno di emozione, sia quando le si rivolse all'inizio sia quando le rispose; lo sguardo premuroso dal quale lei era stata così tanto colpita quando lui se n'era andato non era più visibile, e il tono emotivo che aveva rimosso tutti i suoi dubbi sembrava scomparso. La sua disinvoltura e la sua naturale allegria erano di nuovo distaccate, e sebbene non le fosse mai sembrato indifferente, non c'era la minima apparenza di una qualsiasi ulteriore parzialità.

Cecilia si sentì involontariamente mortificata osservando quel cambiamento, eppure, riflettendoci su, continuò ad attribuire il suo comportamento all'equivoco rispetto alla propria situazione, e quindi non poté non essere gratificata dalla preferenza che lui di tanto in tanto rendeva palese.

L'invito per la sera successiva fu accettato, e Cecilia, per una volta, non avvertì la repulsione a unirsi alla compagnia. Il giovane Delvile si presentò di ottimo umore, ma sebbene il suo piacere principale fosse con tutta evidenza quello di conversare con lei, Cecilia rimase contrariata nel notare come sembrasse ritenerla senza dubbio proprietà del baronetto, visto che si ritirava sempre quando quest'ultimo si avvicinava, stava attento, quando le era accanto, a lasciargli il posto se lo vedeva avanzare verso di lei, e, quando l'altro era a distanza, glielo teneva per non farlo occupare da altri.

Ma quando Sir Robert si sedette al tavolo da gioco, tutti gli scrupoli vennero meno, e lui non tralasciò di accaparrarsela completamente. Era impaziente di parlarle delle faccende di Mr. Belfield, che, le disse, non aveva affatto un aspetto migliore. In effetti, la lettera di raccomandazione che le aveva mostrato non era servita, visto che il nobiluomo al quale era stata scritta si era già impegnato con il figlio; ma si era rivolto altrove, dove riteneva di poter avere un esito migliore, e dei suoi tentativi aveva informato Mr. Belfield, il cui spirito sperava si sarebbe ravvivato per quelle prospettive positive di ottenere un impiego. "È comunque fin troppo vero", aggiunse, "che ho ottenuto più il suo consenso che la sua approvazione, e credo che se lo avessi consultato prima non avrei ottenuto nemmeno quello. Essendo rimasto disilluso riguardo alle sue speranze più elevate, lo spirito è spezzato, è sfiduciato e senza speranza, non vuole abbassarsi a chiedere aiuto dopo l'amaro ricordo della possibilità che gli è sfuggita. Il tempo, comunque, attenuerà la sua acuta sensibilità, e quando ci rifletterà su si vergognerà di questa irragionevole delicatezza. Ma dobbiamo essere pazienti nel tranquillizzarlo fino a quando non si riprenderà, altrimenti la nostra intenzione di essergli utili sarà per lui solo un tormento. La malattia, l'angoscia e la povertà sono piombate pesantemente su di lui, e tutte insieme; non dobbiamo quindi meravigliarci nel trovarlo intrattabile, visto che ha l'animo depresso e il fisico indebolito."

Cecilia, alla quale il suo candore e la sua generosità trasmettevano sempre una rinnovata delizia, rafforzò quelle idee con il suo assenso, e diede pieno appoggio ai suoi piani con l'interesse con il quale li ascoltava.

Da quel giorno, lui trovò quasi quotidianamente l'occasione per far visita a Portman Square. L'interesse di Cecilia per Mr. Belfield gli dava il diritto di informarla di come stesse procedendo tutto quello che lo riguardava; quasi ogni giorno aveva qualche nuova lettera da mostrare, qualche nuovo piano da proporre, qualche rifiuto da lamentare, o qualche speranza di cui gioire; e anche quando non c'era nulla di tutto questo, Cecilia aveva un raffreddore per il quale lui veniva a informarsi, oppure Mrs. Harrel lo invitava, rendendo qualsiasi scusa non necessaria. Ma nonostante la sua intimità con Cecilia fosse cresciuta, nonostante l'ammirazione per lei fosse grande e il piacere di starle accanto sembrasse crescere con la gioia di quella vicinanza, lui continuava a non manifestare alcun dubbio sul suo fidanzamento con il baronetto, né rivelava l'intenzione o il desiderio di soppiantarlo. Cecilia, comunque, non si lamentava troppo di quell'equivoco, dato che pensava potesse essere uno strumento utile per procurarle una conoscenza più imparziale del suo carattere di quanto potesse ragionevolmente aspettarsi se, come riteneva, il chiarimento su quell'errore l'avesse reso più attento e circospetto nel cercare la sua stima.

Per ritenersi soddisfatta non solo riguardo al fratello, ma anche alla sorella, fece di nuovo visita a Miss Belfield, ebbe il piacere di trovarla di umore migliore, e seppe come il nobile amico del fratello, del quale lei le aveva già parlato, e che Cecilia aveva subito sospettato fosse il giovane Delvile, aveva ora escogitato un metodo attraverso il quale i suoi affari potessero risollevarsi in modo soddisfacente e lui stesso trovare un impiego onorevole. Miss Belfield parlava di quel piano con molta soddisfazione, ma ammetteva che la madre ne era estremamente scontenta, e che il fratello era portato ad adottarlo più a causa della vergogna che dall'inclinazione a farlo. Eppure era chiaramente più sereno, anche se ben lungi dall'essere felice, e stava talmente meglio da far dire a Mr. Rupil che sarebbe stato ben presto in grado di lasciare la sua stanza.

Tale era la situazione tranquilla e soddisfatta di Cecilia, quando una sera, destinata a un ricevimento in casa, mentre era da sola nel salotto che Mrs. Harrel aveva appena lasciato per rispondere a un biglietto, Sir Robert Floyer salì per caso prima degli altri signori.

"Ah!" esclamò lui, nel momento in cui la vide, "finalmente ho la fortuna di trovarvi da sola! è davvero un privilegio che credevo mi sarebbe stato sempre negato."

Si stava poi avvicinando, ma Cecilia, che vedendolo era involontariamente indietreggiata e aveva intenzione di uscire in fretta dalla stanza, pensò all'improvviso che non le sarebbe mai stata offerta un'opportunità migliore per una spiegazione definitiva, e quindi si fermò con fare esitante; Sir Robert le andò immediatamente dietro, le prese la mano, e, premendola contro le labbra mentre lei cercava di ritirarla, esclamò, "Siete una creatura davvero incantevole!"; proprio in quel mentre si aprì la porta, e nello stesso istante fu annunciato e apparve il giovane Delvile.

Cecilia, arrossendo violentemente, e sentendosi estremamente mortificata, si liberò in fretta da quella presa. Delvile sembrava incerto se ritirarsi o meno, Sir Robert se ne accorse, gli fece un inchino con un'aria che univa trionfo a irritazione, e disse, "Al vostro servizio, signore!"

Comunque, il dubbio su che cosa fare in quel frangente, che traspariva in ciascuno di loro, fu subito risolto dal ritorno di Mrs. Harrel, e dall'arrivo, quasi nello stesso momento, di altri ospiti.

Il resto della serata fu molto penoso per Cecilia; la spiegazione che aveva progettato era finita in nulla nel modo peggiore, poiché l'aver permesso al baronetto di trattenerla aveva dimostrato più una propensione a compiacerlo che una qualsiasi intenzione di liberarsi di lui, e la situazione in cui era stata sorpresa dal giovane Delvile era l'ultima cosa che avrebbe potuto cancellare i sospetti che lui nascondeva così poco; anzi, l'accaduto sembrò provocare in lui nient'altro che una maggiore assiduità del solito nel fare posto a Sir Robert ogniqualvolta si avvicinasse a lei.

Né Sir Robert tralasciò di trarre vantaggio da quella premura; era di ottimo umore, chiacchierava con lei con più dell'usuale libertà, e in volto gli lesse per tutta la serata un'aria di esultante soddisfazione.

Cecilia, irritata da quella presunzione, urtata dal comportamento del giovane Delvile e mortificata dalla faccenda nel suo complesso, decise che quell'equivoco non dovesse essere lasciato oltre in balia del caso; si sarebbe immediatamente rivolta a Mr. Delvile padre, e gli avrebbe chiesto, come suo tutore, di far visita a Sir Robert e di rendergli noto di come la sua insistenza nel perseguitarla fosse inutile e offensiva, e in questo modo sperava sia di liberarsi per sempre del baronetto, sia di scoprire più chiaramente i sentimenti del giovane Delvile, poiché la provocazione che aveva appena subito le aveva sottratto tutta la pazienza necessaria per aspettare i consigli di Mr. Monckton.

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