Jane Austen
Fanny Burney - Cecilia
Libro III - cap. 9
traduzione di Giuseppe Ierolli

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Book III - Chap. 9
A Victory.

As not a moment was now to be lost, Cecilia had no sooner suggested this scheme, than she hastened to St James’s-Square, to try its practicability.

She found Mrs. Delvile alone, and still at breakfast.

After the first compliments were over, while she was considering in what manner to introduce her proposal, Mrs. Delvile herself led to the subject, by saying, “I am very sorry to hear we are so soon to lose you; but I hope Mr. Harrel does not intend to make any long stay at his villa; for if he does, I shall be half tempted to come and run away with you from him.”

“And that,” said Cecilia, delighted with this opening, “would be an honour I am more than half tempted to desire.”

“Why indeed your leaving London at this time,” continued Mrs. Delvile, “is, for me, particularly unfortunate, as, if I could now be favoured with your visits, I should doubly value them; for Mr. Delvile is gone to spend the holidays at the Duke of Derwent’s, whither I was not well enough to accompany him; my son has his own engagements, and there are so few people I can bear to see, that I shall live almost entirely alone.”

“If I,” cried Cecilia, “in such a situation might hope to be admitted, how gladly for that happiness would I exchange my expedition to Violet-bank!”

“You are very good, and very amiable,” said Mrs. Devile, “and your society would, indeed, give me infinite satisfaction. Yet I am no enemy to solitude; on the contrary, company is commonly burthensome to me; I find few who have any power to give me entertainment, and even of those few, the chief part have in their manners, situation, or characters, an unfortunate something, that generally renders a near connection with them inconvenient or disagreeable. There are, indeed, so many draw-backs to regard and intimacy, from pride, from propriety, and various other collateral causes, that rarely as we meet with people of brilliant parts, there is almost ever some objection to our desire of meeting them again. Yet to live wholly alone is chearless and depressing; and with you, at least,” taking Cecilia’s hand, “I find not one single obstacle to oppose to a thousand inducements, which invite me to form a friendship that I can only hope may be as lasting, as I am sure it will be pleasant.”

Cecilia expressed her sense of this partiality in the warmest terms; and Mrs. Delvile, soon discovering by her manner that she took not any delight in her intended visit to Violet Bank, began next to question her whether it would be possible for her to give it up.

She instantly answered in the affirmative.

“And would you really be so obliging,” cried Mrs. Delvile, with some surprise, “as to bestow upon me the time you had destined for this gay excursion?”

“Most willingly,” answered Cecilia, “if you are so good as to wish it.”

“But can you also — for you must by no means remain alone in Portman Square — manage to live entirely in my house till Mr. Harrel’s return?”

To this proposal, which was what she most desired, Cecilia gave a glad assent; and Mrs. Delvile, extremely pleased with her compliance, promised to have an apartment prepared for her immediately.

She then hastened home, to announce her new plan.

This she took occasion to do when the family was assembled at dinner. The surprize with which she was heard was very general: Sir Robert seemed at a loss what conclusion to draw from her information; Mr. Arnott was half elated with pleasure, and half depressed with apprehension; Mrs. Harrel wondered, without any other sensation; and Mr. Harrel himself was evidently the most concerned of the party.

Every effort of persuasion and importunity he now essayed to prevail upon her to give up this scheme, and still accompany them to the villa; but she coolly answered that her engagement with Mrs. Delvile was decided, and she had appointed to wait upon her the next morning.

When her resolution was found so steady, a general ill humour took place of surprise: Sir Robert now had the air of a man who thought himself affronted; Mr. Arnott was wretched from a thousand uncertainties; Mrs. Harrel, indeed, was still the most indifferent; but Mr. Harrel could hardly repress his disappointment and anger.

Cecilia, however, was all gaiety and pleasure: in removing only from the house of one guardian to another, she knew she could not be opposed; and the flattering readiness with which Mrs. Delvile had anticipated her request, without enquiring into her motives, had relieved her from a situation which now grew extremely distressing, without giving to her the pain of making complaints of Mr. Harrel. The absence of Mr. Delvile contributed to her happiness, and she much rejoiced in having now the prospect of a speedy opportunity to explain to his son, whatever had appeared mysterious in her conduct respecting Mr. Belfield. If she had any thing to regret, it was merely the impossibility, at this time, of waiting for the counsel of Mr. Monckton.

The next morning, while the family was in the midst of preparation for departure, she took leave of Mrs. Harrel, who faintly lamented the loss of her company, and then hastily made her compliments to Mr. Harrel and Mr. Arnott, and putting herself into a chair, was conveyed to her new habitation.

Mrs. Delvile received her with the most distinguished politeness; she conducted her to the apartment which had been prepared for her, led her to the library, which she desired her to make use of as her own, and gave her the most obliging charges to remember that she was in a house of which she had the command.

Young Delvile did not make his appearance till dinner time. Cecilia, from recollecting the strange situations in which she had lately been seen by him, blushed extremely when she first met his eyes; but finding him gay and easy, general in his conversation, and undesigning in his looks, she soon recovered from her embarrassment, and passed the rest of the day without restraint or uneasiness.

Every hour she spent with Mrs. Delvile, contributed to raise in her esteem the mind and understanding of that lady. She found, indeed, that it was not for nothing she was accused of pride, but she found at the same time so many excellent qualities, so much true dignity of mind, and so noble a spirit of liberality, that however great was the respect she seemed to demand, it was always inferior to what she felt inclined to pay.

Nor was young Delvile less rapid in the progress he made in her favour; his character, upon every opportunity of shewing it, rose in her opinion, and his disposition and manners had a mingled sweetness and vivacity that rendered his society attractive, and his conversation spirited.

Here, therefore, Cecilia experienced that happiness she so long had coveted in vain: her life was neither public nor private, her amusements were neither dissipated nor retired; the company she saw were either people of high rank or strong parts, and their visits were neither frequent nor long. The situation she quitted gave a zest to that into which she entered, for she was now no longer shocked by extravagance or levity, no longer tormented with addresses which disgusted her, nor mortified by the ingratitude of the friend she had endeavoured to serve. All was smooth and serene, yet lively and interesting.

Her plan, however, of clearing to young Delvile his mistakes concerning Belfield, she could not put in execution; for he now never led to the subject, though he was frequently alone with her, nor seemed at all desirous to renew his former raillery, or repeat his enquiries. She wondered at this change in him, but chose rather to wait the revival of his own curiosity, than to distress or perplex herself by contriving methods of explanation.

Situated thus happily, she had now one only anxiety, which was to know whether, and in what manner, Mr. Belfield had received his surgeon, as well as the actual state of his own and his sister’s affairs: but the fear of again encountering young Delvile in suspicious circumstances, deterred her at present from going to their house. Yet her natural benevolence, which partial convenience never lulled to sleep, impressing her with an apprehension that her services might be wanted, she was induced to write to Miss Belfield, though she forbore to visit her.

Her letter was short, but kind and to the purpose: she apologized for her officiousness, desiring to know if her brother was better, and entreated her, in terms the most delicate, to acquaint her if yet she would accept from her any assistance.

She sent this letter by her servant, who, after waiting a considerable time, brought her the following answer.

To Miss Beverley

Ah madam! your goodness quite melts me! we want nothing, however, yet, though I fear we shall not say so much longer. But though I hope I shall never forget myself so as to be proud and impertinent, I will rather struggle with any hardship than beg, for I will not disoblige my poor brother by any fault that I can help, especially now he is fallen so low. But, thank heaven, his wound has at last been dressed, for the surgeon has found him out, and he attends him for nothing; though my brother is willing to part with every thing he is worth in the world, rather than owe that obligation to him: yet I often wonder why he hates so to be obliged, for when he was rich himself he was always doing something to oblige other people. But I fear the surgeon thinks him very bad! for he won’t speak to us when we follow him down stairs.

I am sadly ashamed to send this bad writing, but I dare not ask my brother for any help, because he would only be angry that I wrote any thing about him at all; but indeed I have seen too little good come of pride to think of imitating it; and as I have not his genius, I am sure there is no need I should have his defects: ill, therefore, as I write, you, madam, who have so much goodness and gentleness, would forgive it, I believe, if it was worse, almost. And though we are not in need of your kind offers, it is a great comfort to me to think there is a lady in the world that, if we come to be quite destitute, and if the proud heart of my poor unhappy brother should be quite broke down, will look upon our distress with pity, and generously help us from quite sinking under it. — I remain,
with the most humble respect,
your ever most obliged
humble servant,
Henrietta Belfield

Cecilia, much moved by the simplicity of this letter, determined that her very first visit from Portman-Square should be to its fair and innocent writer. And having now an assurance that she was in no immediate distress, and that her brother was actually under Mr. Rupil’s care, she dismissed from her mind the only subject of uneasiness that at present had endeavoured to disturb it, and gave herself wholly up to the delightful serenity of unallayed happiness.

Few are the days of felicity unmixed which we acknowledge while we experience, though many are those we deplore, when by sorrow taught their value, and by misfortune, their loss. Time with Cecilia now glided on with such rapidity, that before she thought the morning half over, the evening was closed, and ere she was sensible the first week was past, the second was departed for ever. More and more pleased with the inmates of her new habitation, she found in the abilities of Mrs. Delvile sources inexhaustible of entertainment, and, in the disposition and sentiments of her son something so concordant to her own, that almost every word he spoke shewed the sympathy of their minds, and almost every look which caught her eyes was a reciprocation of intelligence. Her heart, deeply wounded of late by unexpected indifference, and unreserved mortification, was now, perhaps, more than usually susceptible of those penetrating and exquisite pleasures which friendship and kindness possess the highest powers of bestowing. Easy, gay, and airy, she only rose to happiness, and only retired to rest; and not merely heightened was her present enjoyment by her past disappointment, but, carrying her retrospection to her earliest remembrance, she still found her actual situation more peculiarly adapted to her taste and temper, than any she had hitherto at any time experienced.

The very morning that the destined fortnight was elapsed, she received a note from Mrs. Harrel, with information of her arrival in town, and an entreaty that she would return to Portman-Square.

Cecilia, who, thus happy, had forgot to mark the progress of time, was now all amazement to find the term of her absence so soon past. She thought of going back with the utmost reluctance, and of quitting her new abode with the most lively regret. The representations of Mr. Monckton daily lost their force, and notwithstanding her dislike of Mr. Delvile, she had no wish so earnest as that of being settled in his family for the rest of her minority.

To effect this was her next thought; yet she knew not how to make the proposal, but from the uncommon partiality of Mrs. Delvile, she hoped, with a very little encouragement, she would lead to it herself.

Here, however, she was disappointed; Mrs. Delvile, when she heard of the summons from the Harrels, expressed her sorrow at losing her in terms of the most flattering regret, yet seemed to think the parting indispensable, and dropt not the most distant hint of attempting to prevent it.

Cecilia, vexed and disconcerted, then made arrangements for her departure, which she fixed for the next morning.

The rest of this day, unlike every other which for the last fortnight had preceded it, was passed with little appearance, and no reality of satisfaction: Mrs. Delvile was evidently concerned, her son openly avowed his chagrin, and Cecilia felt the utmost mortification; yet, though every one was discontented, no effort was made towards obtaining any delay.

The next morning during breakfast, Mrs. Delvile very elegantly thanked her for granting to her so much of her time, and earnestly begged to see her in future whenever she could be spared from her other friends; protesting she was now so accustomed to her society, that she should require both long and frequent visits to soften the separation. This request was very eagerly seconded by young Delvile, who warmly spoke his satisfaction that his mother had found so charming a friend, and unaffectedly joined in her entreaties that the intimacy might be still more closely cemented.

Cecilia had no great difficulty in according her compliance to those demands, of which the kindness and cordiality somewhat lessened her disturbance at the parting.

When Mrs. Harrel’s carriage arrived, Mrs. Delvile took a most affectionate leave of her, and her son attended her to the coach.

In her way down stairs, he stopt her for a few moments, and in some confusion said “I wish much to apologize to Miss Beverley, before her departure, for the very gross mistake of which I have been guilty. I know not if it is possible she can pardon me, and I hardly know myself by what perversity and blindness I persisted so long in my error.”

“O,” cried Cecilia, much rejoiced at this voluntary explanation, “if you are but convinced you were really in an error, I have nothing more to wish. Appearances, indeed, were so strangely against me, that I ought not, perhaps, to wonder they deceived you.”

“This is being candid indeed,” answered he, again leading her on: “and in truth, though your anxiety was obvious, its cause was obscure, and where any thing is left to conjecture, opinion interferes, and the judgment is easily warped. My own partiality, however, for Mr. Belfield, will I hope plead my excuse, as from that, and not from any prejudice against the Baronet, my mistake arose: on the contrary, so highly I respect your taste and your discernment, that your approbation, when known, can scarcely fail of securing mine.”

Great as was the astonishment of Cecilia at the conclusion of this speech; she was at the coach door before she could make any answer: but Delvile, perceiving her surprise, added, while he handed her in, “Is it possible — but no, it is not possible I should be again mistaken. I forbore to speak at all, till I had information by which I could not be misled.”

“I know not in what unaccountable obscurity,” cried Cecilia, “I, or my affairs, may be involved, but I perceive that the cloud which I had hoped was dissipated, is thicker and more impenetrable than ever.”

Delvile then bowed to her with a look that accused her of insincerity, and the carriage drove away.

Teazed by these eternal mistakes, and provoked to find that though the object of her supposed partiality was so frequently changed, the notion of her positive engagement with one of the duelists was invariable, she resolved with all the speed in her power, to commission Mr. Monckton to wait upon Sir Robert Floyer, and in her own name give a formal rejection to his proposals, and desire him thenceforward to make known, by every opportunity, their total independence of each other: for sick of debating with Mr. Harrel, and detesting all intercourse with Sir Robert, she now dropt her design of seeking an explanation herself.

She was received by Mrs. Harrel with the same coldness with which she had parted from her. That lady appeared now to have some uneasiness upon her mind, and Cecilia endeavoured to draw from her its cause; but far from seeking any alleviation in friendship, she studiously avoided her, seeming pained by her conversation, and reproached by her sight. Cecilia perceived this encreasing reserve with much concern, but with more indignation, conscious that her good offices had merited a better reception, and angry to find that her advice had not merely failed of success, but even exposed her to aversion.

Mr. Harrel, on the contrary, behaved to her with unusual civility, seemed eager to oblige her, and desirous to render his house more agreeable to her than ever. But in this he did not prosper; for Cecilia, immediately upon her return, looking in her apartment for the projected alterations, and finding none had been made, was so disgusted by such a detection of duplicity, that he sunk yet lower than before in her opinion, and she repined at the necessity she was under of any longer continuing his guest.

The joy of Mr. Arnott at again seeing her, was visible and sincere; and not a little was it encreased by finding that Cecilia, who sought not more to avoid Mr. Harrel and Sir Robert, than she was herself avoided by Mrs. Harrel, talked with pleasure to nobody else in the house, and scarcely attempted to conceal that he was the only one of the family who possessed any portion of her esteem.

Even Sir Robert appeared now to have formed a design of paying her rather more respect than he had hitherto thought necessary; but the violence he did himself was so evident, and his imperious nature seemed so repugnant to the task, that his insolence, breaking forth by starts, and checked only by compulsion, was but the more conspicuous from his inadequate efforts to disguise it.


Libro III - cap. 9
Una vittoria

Dato che non c'era un istante da perdere, Cecilia, non appena deciso quel piano, si affrettò a St. James Square per saggiarne la fattibilità.

Trovò Mrs. Delvile da sola, e ancora a colazione.

Una volta conclusi i convenevoli, mentre stava pensando in che modo introdurre la sua proposta, la stessa Mrs. Delvile portò il discorso su quell'argomento, dicendo, "Mi dispiace molto sentire che siamo in procinto di perdervi, ma spero che Mr. Harrel non intenda restare a lungo nella sua villa, poiché, se lo facesse, sarei quasi tentata di venire e scappare da lui con voi."

"E questo", disse Cecilia, felicissima di quella occasione, "sarebbe un onore che sarei più che quasi tentata di sollecitare."

"Perché il fatto che vi allontaniate da Londra in questo periodo", proseguì Mrs. Delvile, "per me è davvero particolarmente spiacevole, dato che, se potessi avere il privilegio delle vostre visite, le apprezzerei doppiamente; Mr. Delvile è andato a trascorrere le festività dal duca di Derwent, e io non stavo abbastanza bene da accompagnarlo; mio figlio ha i propri impegni, e ci sono così poche persone che amo frequentare che vivrò quasi interamente da sola."

"Se in una situazione del genere, "esclamò Cecilia, "potessi sperare di essere la benvenuta, scambierei davvero volentieri la mia gita a Violet Bank con una tale felicità!"

"Siete molto buona, e molto garbata", disse Mrs. Delvile, "e la vostra compagnia mi darebbe davvero un'infinita soddisfazione. Ma non sono nemica della solitudine; al contrario, la compagnia di solito mi pesa; in pochi riescono ad allietarmi, e di quei pochi la maggior parte ha nei modi, nello stile di vita o nel carattere un qualcosa di spiacevole, che generalmente rende una relazione troppo stretta inopportuna o sgradevole. Ci sono, in effetti, talmente tanti svantaggi nella stima e nell'intimità, dovuti all'orgoglio, al decoro e a diverse altre cause collaterali, che, per quanto sia raro imbattersi in persone brillanti, c'è quasi sempre qualcosa da obiettare rispetto al desiderio di rivederle. Eppure, vivere completamente da soli è triste e deprimente, e con voi, almeno", prendendo la mano di Cecilia, "non vedo nessun ostacolo da opporre ai mille incentivi che mi inducono a formare un'amicizia che posso solo sperare sia duratura, visto quanto sono certa che sarà piacevole."

Cecilia espresse in termini più che calorosi l'apprezzamento per quelle parole, e Mrs. Delvile, scoprendo presto come lei non ricavasse alcun piacere nella prevista visita a Violet Bank, cominciò a chiederle se le sarebbe stato possibile rinunciarvi.

Lei rispose immediatamente di sì.

"E sareste davvero così gentile", esclamò Mrs. Delvile un po' stupita, "da concedere a me il tempo che avevate destinato a quella gita così brillante?"

"Molto volentieri", rispose Cecilia, "se siete così buona da desiderarlo."

"Ma allora potete anche, poiché non è certo pensabile che restiate da sola a Portman Square, sistemare le cose in modo da restare in casa mia fino al ritorno di Mr. Harrel?"

A quella proposta, che era proprio ciò che desiderava di più, Cecilia diede un gioioso assenso, e Mrs. Delvile, estremamente compiaciuta dalla sua arrendevolezza, promise che avrebbe fatto immediatamente preparare una stanza per lei.

Poi Cecilia si affrettò a tornare a casa, per annunciare la sua nuova decisione.

Colse l'occasione per farlo mentre la famiglia era riunita a pranzo. La sorpresa con la quale l'ascoltarono fu generale; Sir Robert sembrava perplesso su quale conclusione trarre da quella notizia, Mr. Arnott era da una parte euforico per il piacere e dall'altra abbattuto per l'inquietudine, Mrs. Harrel si meravigliò, senza mostrare altre sensazioni, mentre Mr. Harrel era visibilmente il più preoccupato del gruppo.

Cercò in tutti i modi e con insistenza di convincerla a rinunciare a quel piano e ad accompagnarli alla villa, ma lei rispose freddamente che l'impegno con Mrs. Delvile era ormai preso, e che aveva deciso di andare da lei il mattino successivo.

Una volta che quella decisione si fu dimostrata così inappellabile, un generale cattivo umore prese il posto della sorpresa. Sir Robert aveva l'aria di qualcuno che riteneva di essere stato offeso; Mr. Arnott era preda di mille incertezze; Mrs. Harrel, in verità, continuava a essere la più indifferente, ma Mr. Harrel riusciva a malapena a nascondere la delusione e la collera.

Cecilia, invece, era tutta allegria e piacere; sapeva che verso il semplice trasferimento dalla casa di un tutore a quella di un altro non potevano esserci obiezioni, e che la lusinghiera prontezza con la quale Mrs. Delvile aveva anticipato la sua richiesta, senza chiederne i motivi, l'aveva sollevata da una situazione che stava ormai diventando estremamente penosa, senza nemmeno costringerla a subire le rimostranze di Mr. Harrel. L'assenza di Mr. Delvile contribuiva alla sua gioia, ed era molto lieta di avere la possibilità di una rapida spiegazione col figlio su ciò che poteva essere apparso misterioso nella sua condotta riguardo a Mr. Belfield. Se c'era qualcosa di cui rammaricarsi, era solo l'impossibilità, in quel momento, di avvalersi dei consigli di Mr. Monckton.

Il mattino dopo, mentre la famiglia era nel mezzo dei preparativi per la partenza, prese congedo da Mrs. Harrel, che si rammaricò debolmente della perdita della sua compagnia, e poi, dopo aver salutato in fretta Mr. Harrel e Mr. Arnott, salì nella portantina e fu condotta nella sua nuova abitazione.

Mrs. Delvile l'accolse con estrema cortesia; l'accompagnò nella stanza che era stata preparata per lei, la condusse in biblioteca, che la pregò di utilizzare come se fosse sua, e le affidò con estrema gentilezza il compito di rammentare come fosse in una casa che era a sua completa disposizione.

Il giovane Delvile non apparve fino all'ora di pranzo. Cecilia, ricordando le strane situazioni nelle quali lo aveva incontrato di recente, arrossì notevolmente quando incrociò per la prima volta il suo sguardo, ma, trovandolo allegro e a proprio agio, impegnato a conversare di argomenti generici e con un'aria di tranquilla schiettezza, si riprese presto dal proprio imbarazzo e trascorse il resto della giornata senza sentirsi incerta o a disagio.

Ogni ora trascorsa con Mrs. Delvile contribuì ad accrescere la stima per l'intelletto e la ragionevolezza di quella signora. Scoprì, in verità, che le accuse di orgoglio non erano del tutto infondate, ma scoprì anche talmente tante eccellenti qualità, così tanta vera dignità insieme a uno spirito nobile e generoso, che, per quanto grande fosse il rispetto che sembrava esigere, era sempre inferiore a quanto lei era incline a concedere.

E il giovane Delvile non fece certo progressi meno rapidi nel suo favore; il suo carattere, in ogni occasione possibile, crebbe nella sua stima, e il temperamento e i modi avevano un misto di dolcezza e di vivacità che rendeva attraente la sua compagnia e animata la sua conversazione.

Cecilia, quindi, sperimentò lì la felicità che da tanto agognava invano; il tempo trascorreva in un misto di pubblico e privato, gli svaghi non erano né esagerati né appartati, la compagnia che incontrava era formata sia da persone di alto rango che di forte personalità, e le visite non erano né frequenti né lunghe. La situazione che aveva lasciato dava un gusto particolare a quella in cui era ora stata introdotta, poiché non si sentiva più indignata da stravaganze o frivolezze, non era più tormentata da discorsi che la disgustavano, né mortificata dall'ingratitudine dell'amica verso la quale aveva cercato di rendersi utile. Tutto filava liscio e sereno, ma vivace e interessante.

Tuttavia, non riuscì a mettere in atto l'intenzione di chiarire al giovane Delvile gli errori riguardanti Belfield, poiché lui non toccava mai quell'argomento, anche se si ritrovava di frequente con lei da solo, né sembrava avere affatto il desiderio di rinnovare le precedenti frecciate, o di reiterare le sue domande. Lei si stupì per quel cambiamento, ma ritenne fosse meglio aspettare un risveglio della sua curiosità piuttosto che sentirsi a disagio o in dubbio escogitando il metodo per spiegarsi.

Sistematasi così felicemente, aveva ormai un unico desiderio, ovvero di sapere se, e in che modo, Mr. Belfield avesse accolto il medico, così come conoscere lo stato attuale delle cose riguardanti lui e la sorella; ma il timore di incontrare di nuovo il giovane Delvile in circostanze sospette, la dissuase per il momento dall'idea di andare a casa loro. Ma dato che la sua naturale benevolenza, non acquietata dalle convenienze, le aveva fatto sorgere il timore che potessero essere necessari i suoi servigi, fu indotta a scrivere a Miss Belfield, anche se si asteneva dal farle visita.

La lettera era breve, ma gentile e appropriata; si scusò per la sua invadenza nel chiedere di sapere se il fratello stesse meglio, e la pregò, con molta delicatezza, di farle sapere se fosse ancora disposta ad accettare un qualche aiuto da parte sua.

Mandò la lettera tramite la sua domestica, che, dopo aver aspettato un considerevole lasso di tempo, le portò la risposta che segue.

A Miss Beverley

Ah, signora! la vostra bontà mi confonde talmente! non abbiamo, ancora, bisogno di nulla, anche se temo di non poterlo dire molto a lungo. Ma anche se nutro la speranza di non tradire me stessa tanto da essere orgogliosa e impertinente, farò qualsiasi cosa tranne chiedere l'elemosina, poiché non voglio commettere nessun errore nei confronti di mio fratello, specialmente ora che è caduto così in basso. Ma, grazie al cielo, alla fine la sua ferita è stata medicata, poiché il medico l'ha trovato e lo sta curando senza chiedere nulla, anche se mio fratello è disposto a separarsi da tutto ciò che ha al mondo piuttosto di essere obbligato verso di lui; eppure spesso mi chiedo per quale motivi detesta sentirsi obbligato, poiché quando era ricco faceva sempre qualcosa per gli altri. Ma temo che il medico pensi molto male di lui! perché non ci ha detto nemmeno una parola mentre lo seguivamo giù per le scale.

Mi vergogno tanto a mandarvi questa lettera così mal scritta, ma non oso chiedere a mio fratello di aiutarmi, perché andrebbe sicuramente in collera sapendo che ho scritto qualcosa di lui; ma in verità ho visto troppo poco di buono venir fuori dall'orgoglio per pensare di imitarlo, e dato che non ho il suo ingegno, sono sicura che non c'è bisogno che io abbia i suoi difetti; per quanto scriva male, quindi, voi, signora, che avete tanta bontà e gentilezza, credo che mi perdonereste anche se scrivessi quasi peggio. E anche se non abbiamo bisogno del vostro cortese aiuto, per me è un gran conforto pensare che al mondo c'è una signora che, se diventassimo privi di tutto, e se il cuore orgoglioso del mio povero e sventurato fratello alla fine si spezzasse, guarderà con pietà alle nostre disgrazie e ci aiuterà con generosità a non essere sopraffatti. Resto,
col più umile rispetto,
la vostra eternamente grata
umile serva,
Henrietta Belfield

Cecilia, molto commossa dalla semplicità della lettera, decise che la prima visita da Portman Square sarebbe stata per la bella e innocente creatura che l'aveva scritta. Essendo ormai certa che non ci fosse un pericolo immediato, e che il fratello fosse effettivamente nelle mani di Mr. Rupil, scacciò dalla mente l'unico motivo di disagio che al momento la turbava, e si concesse interamente alla deliziosa serenità di una inalterabile felicità.

Pochi sono i giorni di pura felicità che riconosciamo mentre li sperimentiamo, anche se molti sono quelli di cui ci rammarichiamo, quando la sofferenza ci insegna quanto erano preziosi, e la sfortuna ce li fa perdere. Per Cecilia, il tempo scorreva ora con una tale rapidità che, prima di rendersi conto che la mattinata stava per finire, vedeva già chiudersi la serata, e, prima di essere consapevole che fosse trascorsa la prima settimana, la seconda era svanita per sempre. Sempre più soddisfatta degli inquilini della sua nuova abitazione, trovava nelle qualità di Mrs. Delvile una fonte inesauribile di svago, e, nel temperamento e nei sentimenti del figlio, qualcosa di così analogo ai suoi che quasi ogni parola da lui pronunciata dimostrava l'affinità delle loro menti, e quasi ogni sguardo che catturava i suoi occhi diventava una comunicazione reciproca. Il suo cuore, di recente profondamente ferito da un'inaspettata indifferenza, e da palesi umiliazioni, era ormai, forse, più che mai sensibile a quel penetrante e squisito piacere che l'amicizia e la bontà sono più di ogni altra cosa in grado di concedere. Spontanea, allegra e disinvolta, si svegliava solo per la felicità, e andava a dormire solo per riposarsi; e non era solo la passata delusione ad accrescere la gioia del presente, ma, tornando indietro ai suoi primi ricordi, trovava la situazione attuale molto più adatta ai suoi gusti e al suo temperamento rispetto a tutte le esperienze che aveva avuto fino a qual momento.

La stessa mattina in cui si erano concluse le due settimane previste, ricevette un biglietto da Mrs. Harrel che la informava del suo ritorno in città, e la pregava di tornare a Portman Square.

Cecilia, che, felice com'era, aveva dimenticato di tenere il conto del passare del tempo, rimase molto stupita nel constatare come fosse passato in fretta il periodo della sua assenza. Pensava al ritorno con la massima riluttanza, e si rammaricava molto di dover lasciare la sua nuova dimora. Le affermazioni di Mr. Monckton avevano man mano perso vigore, e, nonostante l'antipatia per Mr. Delvile, lei non aveva desiderio più vivo di quello di sistemarsi nella sua famiglia per il resto della minore età.

Realizzare quel desiderio fu il suo pensiero successivo; non sapeva come fare quella proposta, ma a causa del non comune attaccamento di Mrs. Delvile, sperava che, con un minimo incoraggiamento, fosse possibile raggiungere quell'obiettivo.

In questo, però, rimase delusa; Mrs. Delvile, quando seppe dell'invito degli Harrel, espresse il dispiacere di perderla con parole di rammarico molto lusinghiere, ma sembrava ritenere indispensabile la separazione, e non lasciò cadere il minimo accenno volto a impedirla.

Cecilia, contrariata e confusa, fece i preparativi per la partenza, fissata per il giorno successivo.

Il resto della giornata, a differenza di tutte le altre che l'avevano preceduta nelle ultime due settimane, trascorse con poco costrutto e nessuna reale soddisfazione; Mrs. Delvile era chiaramente turbata, il figlio ammise apertamente il suo dispiacere, e Cecilia si sentì molto mortificata; comunque, pur se tutti erano insoddisfatti, non ci fu nessun tentativo di rimandare.

Il mattino dopo, durante la colazione, Mrs. Delvile la ringraziò con molto garbo per averle concesso così tanto del suo tempo, e chiese con fervore di poterla rivedere ogniqualvolta gli altri amici potessero fare a meno di lei; affermò che, essendo ormai abituata alla sua compagnia, la separazione avrebbe richiesto visite lunghe e frequenti per essere mitigata. Quella richiesta fu appoggiata con fervore dal giovane Delvile, che espresse con calore la sua soddisfazione per il fatto che la madre avesse trovato una compagnia così incantevole, e si unì con parole spontanee alle sue preghiere affinché quell'intimità potesse essere cementata con ancora più forza.

Cecilia non ebbe nessuna difficoltà ad aderire a quelle richieste, la cui gentilezza e cordialità mitigò in qualche modo il turbamento della separazione

Quando arrivò la carrozza di Mrs. Harrel, Mrs. Delvile prese congedo da lei con modi estremamente affettuosi, e il figlio l'accompagnò alla vettura.

Mentre scendevano le scale, lui la fermò per un momento, e, con qualche incertezza, disse, "Desideravo moltissimo potermi scusare con Miss Beverley, prima della partenza, per il grossolano errore di cui mi sono reso colpevole. Non so se le sia possibile perdonarmi, e non so proprio per quale perversa e cieca ragione io abbia perseverato tanto a lungo nel mio errore."

"Oh", esclamò Cecilia, molto lieta di quella spontanea spiegazione, "se siete davvero convinto di essere stato in errore non ho altro da desiderare. Le apparenze, in effetti, erano così tanto insolitamente contro di me che, forse, non avrei dovuto meravigliarmi che vi avessero ingannato."

"È davvero onesto da parte vostra", rispose lui, continuando verso l'uscita, "e, in verità, sebbene la vostra ansia fosse ovvia, la causa restava oscura; e quando tutto è lasciato alle ipotesi le opinioni prevalgono e il giudizio è facilmente distorto. Comunque, voglio sperare che le mie scuse possano essere assistite dal mio interesse per Mr. Belfield, perché da questo, e non da un qualche pregiudizio nei confronti del baronetto, è nato il mio errore; al contrario, rispetto talmente il vostro gusto e il vostro discernimento, che la vostra approvazione, una volta resa pubblica, non mancherà di assicurarvi la mia."

Grande fu lo sconcerto di Cecilia per queste ultime parole; arrivò allo sportello della carrozza senza riuscire ad articolare una risposta, ma Delvile, notando la sua sorpresa, aggiunse, mentre l'aiutava a salire, "È possibile... ma no, non è possibile che mi stia sbagliando di nuovo. Mi asterrò dal parlare, fino a quando non avrò informazioni che non potranno essere fraintese."

"Non so", esclamò Cecilia "in quali inspiegabili oscurità possa essere implicata io o quello che mi riguarda, ma capisco che la nube che avevo sperato fosse dissipata è più fitta e impenetrabile che mai."

Delvile allora fece un inchino con uno sguardo che l'accusava di ipocrisia, e la carrozza si avviò.

Infastidita da quell'eterno fraintendimento, ed esasperata nello scoprire che, sebbene l'oggetto della sua ipotizzata parzialità cambiasse così di frequente, l'idea di un evidente fidanzamento con uno dei due duellanti restava inalterata, decise che, con tutta la rapidità possibile, avrebbe incaricato Mr. Monckton di far visita a Sir Robert Floyer per comunicargli a suo nome un formale rifiuto della sua proposta, e chiedergli di rendere nota, in ogni occasione possibile, la totale mancanza di impegni tra di loro, poiché, nauseata dalle discussioni con Mr. Harrel, e detestando qualsiasi contatto con Sir Robert, aveva ormai messo da parte la sua intenzione di pervenire lei stessa a una spiegazione.

Fu accolta da Mrs. Harrel con la stessa freddezza con la quale si era separata da lei. L'amica sembrava preda di una qualche inquietudine, e Cecilia fece tutto il possibile per scoprirne la causa, ma, ben lungi dal cercare conforto nell'amicizia, lei la evitava accuratamente, sembrava non gradire la sua conversazione ed era come se si sentisse redarguita al solo vederla. Cecilia si sentiva molto turbata, ma ancora di più indignata, da quel crescente riserbo, consapevole che i suoi buoni uffici avrebbero meritato un'accoglienza migliore e irritata nello scoprire che i suoi consigli erano non solo stati inutili, ma avevano fatto nascere un'avversione verso di lei.

Mr. Harrel, al contrario, si comportò con insolita cortesia; sembrava ansioso di farle piacere, e desideroso di renderle più gradevole che mai la sua casa. Ma in questo non ebbe successo, poiché Cecilia, non appena tornata, dando un'occhiata alla sua stanza per vedere i prospettati cambiamenti e scoprendo che nulla era stato fatto, rimase talmente disgustata da una simile doppiezza da farlo cadere ancora più in basso nella sua opinione, e aumentare il suo rammarico per dover restare ancora a lungo sua ospite.

La gioia di Mr. Arnott nel rivederla fu evidente e sincera, e fu non poco accresciuta nello scoprire che Cecilia, che cercava di evitare Mr. Harrel e Sir Robert con non meno fervore di quanto lei stessa fosse evitata da Mrs. Harrel, non chiacchierava con piacere con altri che lui, e non cercava mai di nascondere come fosse l'unico della famiglia ad avere una qualche porzione della sua stima.

Anche Sir Robert sembrava ormai aver preso la decisione di tributarle più rispetto di quanto avesse fino allora ritenuto necessario; ma la violenza che faceva a se stesso era talmente evidente, e la sua natura imperiosa sembrava così impari al compito, che la sua insolenza, irrompendo a tratti, e controllata solo a fatica, era solo resa più manifesta dagli inadeguati tentativi di mascherarla.

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