Jane Austen
Fanny Burney - Cecilia
Libro I - cap. 10
traduzione di Giuseppe Ierolli

     |     indice letture JA     |     home page     |     


Book I - Chap. 10
A Provocation.

The next morning, when breakfast was over, Cecilia waited with much impatience to hear some tidings of the poor carpenter’s wife; but though Mr. Harrel, who had always that meal in his own room, came into his lady’s at his usual hour, to see what was going forward, he did not mention her name. She therefore went into the hall herself, to enquire among the servants if Mrs. Hill was yet come?

Yes, they answered, and had seen their master, and was gone.

She then returned to the breakfast room, where her eagerness to procure some information detained her, though the entrance of Sir Robert Floyer made her wish to retire. But she was wholly at a loss whether to impute to general forgetfulness, or to the failure of performing his promise, the silence of Mr. Harrel upon the subject of her petition.

In a few minutes they were visited by Mr. Morrice, who said he called to acquaint the ladies that the next morning there was to be a rehearsal of a very grand new dance at the Opera–House, where, though admission was difficult, if it was agreeable to them to go, he would undertake to introduce them.

Mrs. Harrel happened to be engaged, and therefore declined the offer. He then turned to Cecilia, and said, “Well, ma’am, when did you see our friend Monckton?”

“Not since the rehearsal, Sir.”

“He is a mighty agreeable fellow,” he continued, “and his house in the country is charming. One is as easy at it as at home. Were you ever there, Sir Robert?”

“Not I, truly,” replied Sir Robert; “what should I go for? — to see an old woman with never a tooth in her head sitting at the top of the table! Faith, I’d go an hundred miles a day for a month never to see such a sight again.”

“O but you don’t know how well she does the honours,” said Morrice; “and for my part, except just at meal times, I always contrive to keep out of her way.”

“I wonder when she intends to die,” said Mr. Harrel.

“She’s been a long time about it,” cried Sir Robert; “but those tough old cats last for ever. We all thought she was going when Monckton married her; however, if he had not managed like a driveler, he might have broke her heart nine years ago.”

“I am sure I wish he had,” cried Mrs. Harrel, “for she’s an odious creature, and used always to make me afraid of her.”

“But an old woman,” answered Sir Robert, “is a person who has no sense of decency; if once she takes to living, the devil himself can’t get rid of her.”

“I dare say,” cried Morrice, “she’ll pop off before long in one of those fits of the asthma. I assure you sometimes you may hear her wheeze a mile off.”

“She’ll go never the sooner for that,” said Sir Robert, “for I have got an old aunt of my own, who has been puffing and blowing as if she was at her last gasp ever since I can remember; and for all that, only yesterday, when I asked her doctor when she’d give up the ghost, he told me she might live these dozen years.”

Cecilia was by no means sorry to have this brutal conversation interrupted by the entrance of a servant with a letter for her. She was immediately retiring to read it; but upon the petition of Mr. Monckton, who just then came into the room, she only went to a window. The letter was as follows:



   at his Honour Squire Harrel’s


Honoured Madam,

This with my humble duty. His Honour has given me nothing. But I would not be troublesome, having wherewithal to wait, so conclude,

Honoured Madam,

your dutiful servant to command,

       till death,

M. Hill.

The vexation with which Cecilia read this letter was visible to the whole company; and while Mr. Arnott looked at her with a wish of enquiry he did not dare express, and Mr. Monckton, under an appearance of inattention, concealed the most anxious curiosity, Mr. Morrice alone had courage to interrogate her; and, pertly advancing, said, “He is a happy man who writ that letter, ma’am, for I am sure you have not read it with indifference.”

“Were I the writer,” said Mr. Arnott, tenderly, “I am sure I should reckon myself far otherwise, for Miss Beverley seems to have read it with uneasiness.”

“However, I have read it,” answered she, “I assure you it is not from any man.”

“O pray, Miss Beverley,” cried Sir Robert, coming forward, “are you any better today?”

“No, sir, for I have not been ill.”

“A little vapoured, I thought, yesterday; perhaps you want exercise.”

“I wish the ladies would put themselves under my care,” cried Morrice, “and take a turn round the park.”

“I don’t doubt you, Sir,” said Mr. Monckton, contemptuously, “and, but for the check of modesty, probably there is not a man here who would not wish the same.”

“I could propose a much better scheme than that,” said Sir Robert; “what if you all walk to Harley Street, and give me your notions of a house I am about there? what say you, Mrs. Harrel?”

“O, I shall like it vastly.”

“Done,” cried Mr. Harrel; “’tis an excellent motion.”

“Come then,” said Sir Robert, “let’s be off. Miss Beverley, I hope you have a good warm cloak?”

“I must beg you to excuse my attending you, Sir.”

Mr. Monckton, who had heard this proposal with the utmost dread of its success, revived at the calm steadiness with which it was declined. Mr. and Mrs. Harrel both teized Cecilia to consent; but the haughty Baronet, evidently more offended than hurt by her refusal, pressed the matter no further, either with her or the rest of the party, and the scheme was dropt entirely.

Mr. Monckton failed not to remark this circumstance, which confirmed his suspicions, that though the proposal seemed made by chance, its design was nothing else than to obtain Cecilia’s opinion concerning his house. But while this somewhat alarmed him, the unabated insolence of his carriage, and the confident defiance of his pride, still more surprized him; and notwithstanding all he observed of Cecilia, seemed to promise nothing but dislike; he could draw no other inference from his behaviour, than that if he admired, he also concluded himself sure of her.

This was not a pleasant conjecture, however little weight he allowed to it; and he resolved, by outstaying all the company, to have a few minutes’ private discourse with her upon the subject.

In about half an hour, Sir Robert and Mr. Harrel went out together: Mr. Monckton still persevered in keeping his ground, and tried, though already weary, to keep up a general conversation; but what moved at once his wonder and his indignation was the assurance of Morrice, who seemed not only bent upon staying as long as himself, but determined, by rattling away, to make his own entertainment.

At length a servant came in to tell Mrs. Harrel that a stranger, who was waiting in the house-keeper’s room, begged to speak with her upon very particular business.

“O, I know,” cried she, “’tis that odious John Groot: do pray, brother, try to get rid of him for me, for he comes to teize me about his bill, and I never know what to say to him.”

Mr. Arnott went immediately, and Mr. Monckton could scarce refrain from going too, that he might entreat John Groot by no means to be satisfied without seeing Mrs. Harrel herself: John Groot, however, wanted not his entreaties, as the servant soon returned to summons his lady to the conference.

But though Mr. Monckton now seemed near the completion of his purpose, Morrice still remained; his vexation at this circumstance soon grew intolerable; to see himself upon the point of receiving the recompense of his perseverance, by the fortunate removal of all the obstacles in its way, and then to have it held from him by a young fellow he so much despised, and who had no entrance into the house but through his own boldness, and no inducement to stay in it but from his own impertinence, mortified him so insufferably, that it was with difficulty he even forbore from affronting him. Nor would he have scrupled a moment desiring him to leave the room, had he not prudently determined to guard with the utmost sedulity against raising any suspicions of his passion for Cecilia.

He arose, however, and was moving towards her, with the intention to occupy a part of a sofa on which she was seated, when Morrice, who was standing at the back of it, with a sudden spring which made the whole room shake, jumpt over, and sunk plump into the vacant place himself, calling out at the same time, “Come, come, what have you married men to do with young ladies? I shall seize this post for myself.”

The rage of Mr. Monckton at this feat, and still more at the words married men, almost exceeded endurance; he stopt short, and looking at him with a fierceness that overpowered his discretion, was bursting out with, “Sir, you are an — impudent fellow,” but checking himself when he got half way, concluded with, “a very facetious gentleman!”

Morrice, who wished nothing so little as disobliging Mr. Monckton, and whose behaviour was merely the result of levity and a want of early education, no sooner perceived his displeasure, than, rising with yet more agility than he had seated himself, he resumed the obsequiousness of which an uncommon flow of spirits had robbed him, and guessing no other subject for his anger than the disturbance he had made, he bowed almost to the ground, first to him, and afterwards to Cecilia, most respectfully begging pardon of them both for his frolic, and protesting he had no notion he should have made such a noise!

Mrs. Harrel and Mr. Arnott, now hastening back, enquired what had been the matter? Morrice, ashamed of his exploit, and frightened by the looks of Mr. Monckton, made an apology with the utmost humility, and hurried away: and Mr. Monckton, hopeless of any better fortune, soon did the same, gnawn with a cruel discontent which he did not dare avow, and longing. to revenge himself upon Morrice, even by personal chastisement.


Libro I - cap. 10
Una provocazione

Il mattino dopo, una volta finita la colazione, Cecilia attese con impazienza di avere notizie della povera moglie del falegname, ma sebbene Mr. Harrel, che faceva sempre colazione in camera sua, fosse venuto in quella della sua signora all'ora solita, per sapere come stesse andando, quel nome non fu pronunciato. Lei, quindi, andò personalmente nell'atrio, per chiedere ai domestici se Mrs. Hill fosse già venuta.

Le dissero che era venuta, aveva visto il padrone e se n'era andata.

Allora lei tornò nella sala della colazione, dove l'ansia di procurarsi qualche informazione la trattenne, sebbene l'ingresso di Sir Robert Floyer le avesse fatto sorgere il desiderio di ritirarsi. Ma era molto incerta se imputare a una generica dimenticanza, o al mancato adempimento della promessa, il silenzio di Mr. Harrel riguardo alla sua supplica.

Dopo qualche minuto arrivò Mr. Morrice, che disse di essere venuto per informare le signore che il giorno dopo ci sarebbero state le prove di un nuovo gran ballo all'Opera, dove, sebbene fosse difficile esservi ammessi, se a loro avesse fatto piacere lui si sarebbe adoperato a farle entrare.

Mrs. Harrel era già impegnata, e quindi declinò l'offerta. Lui allora si rivolse a Cecilia, e disse, "Be', signora, avete visto il nostro amico Monckton?"

"Non da quando ci sono state le prove, signore."

"È un tipo davvero simpatico", proseguì lui, "e la sua casa in campagna è incantevole. Ci si sente come a casa propria. Ci siete mai stato, Sir Robert?"

"Veramente no", rispose Sir Robert; "perché dovrei andarci? per vedere una vecchia senza neanche un dente in bocca che se ne sta seduta a capotavola? Credetemi, mi farei cento miglia al giorno per un mese pur di non rivedere uno spettacolo simile."

"Oh, ma non sapete come fa bene gli onori di casa", disse Morrice, "e da parte mia, salvo all'ora dei pasti, sono sempre riuscito a tenermi lontano da lei."

"Mi piacerebbe sapere quando si deciderà a morire", disse Mr. Harrel.

"È da tempo che ci sta vicina", rispose Sir Robert; "ma l'erba cattiva non muore mai. Noi tutti pensavamo che stesse per andarsene quando Monckton l'ha sposata; comunque, se lui non si fosse comportato da stupido, avrebbe potuto spezzarle il cuore nove anni fa."

"Mi avrebbe fatto davvero molto piacere", esclamò Mr. Harrel, "visto che è una creatura odiosa, e ha sempre cercato di incutermi timore."

"Una vecchia", rispose Sir Robert, "è una persona che non ha il senso della decenza; una volta che ha deciso di vivere, neanche il diavolo riuscirebbe a sbarazzarsene."

"Credo proprio", esclamò Morrice, "che tra non molto morirà all'improvviso, dopo una di quelle crisi di asma. Vi assicuro che talvolta la si può sentire ansimare a un miglio di distanza."

"Non se ne andrà troppo in fretta", disse Sir Robert; "ho una vecchia zia che, da quando riesco a ricordarmi, ha sempre ansimato e boccheggiato come se stesse esalando l'ultimo respiro, e nonostante questo, solo ieri, quando ho chiesto al suo medico quando renderà l'anima a Dio, lui mi ha risposto che potrebbe vivere ancora una decina d'anni."

Cecilia non fu affatto dispiaciuta quando questa conversazione fu interrotta dall'arrivo di un domestico con una lettera per lei. Stava immediatamente allontanandosi per leggerla, ma, dietro richiesta di Mr. Monckton, che era appena arrivato, si spostò solo verso una finestra. La lettera diceva quanto segue:



   presso l'Onorevole Egregio Mr. Harrel

Gentile Signora,

I miei umili omaggi. Sua Signoria non mi ha dato nulla. Ma non mi preoccupo, visto che ho i mezzi per aspettare, e così concludo,

Gentile Signora,

la vostra rispettosa servitrice

       ai vostri comandi fino alla morte,

M. Hill.

Il fastidio con cui Cecilia lesse questa lettera fu evidente per l'intera compagnia; e mentre Mr. Arnott la guardava con un desiderio di sapere che non osava esprimere, e Mr. Monckton, con apparente indifferenza, celava un'ansiosa curiosità, solo Mr. Morrice ebbe il coraggio di interrogarla, e, avvicinandosi con fare disinvolto, disse, "Chi ha scritto questa lettera è un uomo fortunato, signora, poiché sono certo che non l'abbiate letta con indifferenza."

"Se l'avessi scritta io", disse con dolcezza Mr. Arnott, "sono certo che mi riterrei tutt'altro che fortunato, poiché Miss Beverley sembra averla letta con un certo disagio."

"Comunque io l'abbia letta", rispose lei, "vi assicuro che non è di nessun uomo."

"Oh, vi prego, Miss Beverley", esclamò Sir Robert, facendosi avanti, "state meglio oggi?"

"No, signore, visto che non sono mai stata male."

"Ieri mi eravate sembrata un po' abbattuta; forse avete bisogno di esercizio fisico."

"Vorrei che le signore si affidassero a me", esclamò Morrice, "e facessero una passeggiata nel parco."

"Non ho nessun dubbio su di voi, signore", disse Mr. Monckton, con fare sprezzante, "e, se non fosse per il freno della modestia, non ci sarebbe nessun uomo qui che non ambirebbe a fare lo stesso."

"Posso proporre un piano migliore", disse Sir Robert; "che cosa ne dite di fare tutti una passeggiata a Harley Street, e di fornirmi la vostra opinione su una casa a cui sto pensando? che cosa ne dite Mrs. Harrel?"

"Oh, mi piacerebbe moltissimo."

"Affare fatto", esclamò Mr. Harrel; "è un'idea eccellente."

"Allora andiamo", disse Sir Robert, "usciamo. Miss Beverley, spero che abbiate un mantello ben caldo."

"Devo chiedervi di esimermi dall'accompagnarvi, signore."

Mr. Monckton, che aveva ascoltato quella proposta temendo che fosse accolta, si ravvivò di fronte alla tranquilla fermezza con la quale era stata rifiutata. Mr. e Mrs. Harrel insistettero con Cecilia affinché accettasse, ma l'altezzoso baronetto, evidentemente più offeso che ferito da quel rifiuto, non fece ulteriori pressioni, sia nei confronti di lei che degli altri, e il progetto fu lasciato cadere.

Mr. Monckton non mancò di notare questa circostanza, che confermava i suoi sospetti sul fatto che la proposta, pur sembrando fatta per caso, non serviva ad altro che a ottenere l'opinione di Cecilia sulla casa. Ma anche se questo lo metteva in qualche modo in allarme, la perenne insolenza della sua condotta, e il fare sprezzante del suo orgoglio, lo sorpresero ancora di più; e nonostante tutto quello che aveva notato in Cecilia, ciò sembrava non promettere nulla di buono; dal comportamento di lui non poteva trarre altra conclusione che, se lui la ammirava, era anche certo dell'ammirazione di lei.

Non era certo un'ipotesi piacevole, ma comunque gli dette poco peso, e decise di trattenersi più a lungo degli altri, per ottenere qualche minuto per parlare in privato con lei di quell'argomento.

Dopo una mezzora, Sir Robert e Mr. Harrel uscirono insieme; Mr. Monckton continuava a mantenere il punto, e cercò, sebbene già stanco, di tenere su una generica conversazione; ma ciò che lo meravigliò e allo stesso tempo lo indignò fu la sicurezza di Morrice, che sembrava non solo propenso a restare tanto quanto lui, ma deciso, continuando a chiacchierare, a prendersi comunque il proprio svago.

Alla fine entrò un domestico per dire a Mrs. Harrel che un signore, che stava aspettando nella stanza della governante, la pregava di poter parlare con lei in merito a una particolare faccenda.

"Oh, ho capito", esclamò lei, "è quell'odioso John Groot; ti prego, fratello mio, cerca di sbarazzarti di lui al posto mio, perché viene a seccarmi per la sua fattura, e non so mai che cosa dirgli."

Mr. Arnott andò immediatamente, e Mr. Monckton si trattenne a stento dall'andare anche lui, per pregare John Groot di non ritenersi in nessun modo soddisfatto se non incontrando Mrs. Harrel; John Groot, tuttavia, non aveva bisogno di essere pregato, dato che il domestico tornò presto per invitare la sua padrona a unirsi al colloquio.

Ma anche se Mr. Monckton sembrava ormai vicino al raggiungimento del suo scopo, restava ancora Morrice; questa circostanza fece crescere in modo intollerabile la sua irritazione; vedersi a un passo dal ricevere la ricompensa per la sua perseveranza, a seguito della felice rimozione di tutti gli ostacoli che aveva di fronte, e vedersela sfuggire per colpa di un giovanotto che disprezzava così tanto, che non aveva alcun diritto in quella casa se non la sua baldanza, e nessuno stimolo a restare se non la sua sfacciataggine, lo infastidì in modo così insopportabile che riuscì con difficoltà ad astenersi dall'affrontarlo apertamente. D'altra parte, non ci avrebbe pensato un istante a chiedergli di lasciare la stanza, se non avesse prudentemente deciso di evitare con la massima solerzia di far sorgere qualsiasi sospetto circa la sua passione per Cecilia.

Comunque, si alzò, e stava avvicinandosi a lei, con l'intenzione di occupare un posto nel divano sul quale era seduta, quando Morrice, che stava in piedi dietro di esso, con uno scatto improvviso che fece tremare l'intera stanza, fece un balzo e si tuffò nel posto vuoto, esclamando nel contempo, "Andiamo, andiamo, che cosa avete a che fare voi uomini sposati con le signorine? Questo posto è riservato a me."

La rabbia di Mr. Monckton di fronte a quell'impresa, e ancora di più le parole uomini sposati, andarono quasi al di là di quanto poteva sopportare; si fermò, e guardandolo con una ferocia che sovrastava la sua discrezione, stava per apostrofarlo con un "Signore, siete... uno spudorato", ma, riuscendo a controllarsi mentre era a metà, concluse con, "davvero molto spiritoso!"

Morrice, che non desiderava affatto scontentare Mr. Monckton, e il cui comportamento era dovuto semplicemente a leggerezza e a mancanza di educazione, si accorse dell'irritazione dell'altro solo quando, dopo essersi alzato con più agilità di quando si era seduto, riprese il fare ossequioso interrotto da quell'insolito eccesso di spirito, e, ritenendo che quell'irritazione fosse dovuta a nient'altro che allo scompiglio che aveva creato, si inchinò quasi fino a terra, prima a lui e poi a Cecilia, chiedendo a entrambi, con il massimo rispetto, perdono per il suo scherzo, e dichiarando che non aveva avuto nessuna intenzione di provocare un simile trambusto!

Mrs. Harrel e Mr. Arnott tornarono di fretta e chiesero che cosa fosse successo. Morrice, imbarazzato dalla sua prodezza, e impaurito dallo sguardo di Mr. Monckton, chiese umilmente scusa e se ne andò di corsa; Mr. Monckton, persa ogni speranza di avere maggior fortuna, fece presto lo stesso, tormentato da un crudele scontento che non osava ammettere, e bramando di vendicarsi con Morrice, anche con un castigo fisico.

     |     indice letture JA     |     home page     |