Jane Austen
Capitolo 3
traduzione di Giuseppe Ierolli

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Chapter 3

Every neighbourhood should have a great lady. - The great lady of Sanditon was Lady Denham; and in their journey from Willingden to the coast Mr. Parker gave Charlotte a more detailed account of her than had been called for before. - She had been necessarily often mentioned at Willingden, - for being his colleague in speculation, Sanditon itself could not be talked of long, without the introduction of Lady Denham, and that she was a very rich old lady, who had buried two husbands, who knew the value of money, was very much looked up to and had a poor cousin living with her, were facts already well known, but some further particulars of her history and her character served to lighten the tediousness of a long hill, or a heavy bit of road, and to give the visiting young lady a suitable knowledge of the person with whom she might now expect to be daily associating. -

Lady Denham had been a rich Miss Brereton, born to wealth but not to education. Her first husband had been a Mr. Hollis, a man of considerable property in the country, of which a large share of the parish of Sanditon, with manor and mansion house, made a part. He had been an elderly man when she married him; - her own age about thirty. - Her motives for such a match could be little understood at the distance of forty years, but she had so well nursed and pleased Mr. Hollis that at his death he left her everything - all his estates, and all at her disposal. After a widowhood of some years, she had been induced to marry again. The late Sir Harry Denham, of Denham Park in the neighbourhood of Sanditon, had succeeded in removing her and her large income to his own domains, but he could not succeed in the views of permanently enriching his family, which were attributed to him. She had been too wary to put anything out of her own power - and when, on Sir Harry's decease she returned again to her own house at Sanditon, she was said to have made this boast to a friend, "that though she had got nothing but her title from the family, still she had given nothing for it." - For the title, it was to be supposed that she had married - and Mr. Parker acknowledged there being just such a degree of value for it apparent now, as to give her conduct that natural explanation.

"There is at times," said he, "a little self-importance - but it is not offensive; - and there are moments, there are points, when her love of money is carried greatly too far. But she is a good-natured woman, a very good-natured woman - a very obliging, friendly neighbour; a cheerful, independent, valuable character - and her faults may be entirely imputed to her want of education. She has good natural sense, but quite uncultivated. - She has a fine active mind, as well as a fine healthy frame for a woman of seventy, and enters into the improvement of Sanditon with a spirit truly admirable - though now and then, a littleness will appear. She cannot look forward quite as I would have her - and takes alarm at a trifling present expense, without considering what returns it will make her in a year or two. That is - we think differently, we now and then see things differently, Miss Heywood. - Those who tell their own story you know must be listened to with caution. - When you see us in contact, you will judge for yourself." -

Lady Denham was indeed a great lady beyond the common wants of society - for she had many thousands a year to bequeath, and three distinct sets of people to be courted by: her own relations, who might very reasonably wish for her original thirty thousand pounds among them, the legal heirs of Mr. Hollis, who must hope to be more indebted to her sense of justice than he had allowed them to be to his, and those members of the Denham family, whom her second husband had hoped to make a good bargain for. - By all of these, or by branches of them, she had no doubt been long, and still continued to be, well attacked; - and of these three divisions, Mr. Parker did not hesitate to say that Mr. Hollis's kindred were the least in favour and Sir Harry Denham's the most. - The former he believed, had done themselves irremediable harm by expressions of very unwise and unjustifiable resentment at the time of Mr. Hollis's death; - the latter, to the advantage of being the remnant of a connection which she certainly valued, joined those of having been known to her from their childhood and of being always at hand to preserve their interest by reasonable attention. Sir Edward, the present baronet, nephew to Sir Harry, resided constantly at Denham Park; and Mr. Parker had little doubt that he and his sister Miss Denham, who lived with him, would be principally remembered in her will. He sincerely hoped it. - Miss Denham had a very small provision - and her brother was a poor man for his rank in society.

"He is a warm friend to Sanditon" - said Mr. Parker - "and his hand would be as liberal as his heart, had he the power. - He would be a noble coadjutor! - As it is, he does what he can - and is running up a tasteful little cottage ornée, on a strip of waste ground Lady Denham has granted him - which I have no doubt we shall have many a candidate for, before the end even of this season."

Till within the last twelvemonth, Mr. Parker had considered Sir Edward as standing without a rival, as having the fairest chance of succeeding to the greater part of all that she had to give - but there were now another person's claims to be taken into account, those of the young female relation whom Lady Denham had been induced to receive into her family. After having always protested against any such addition, and long and often enjoyed the repeated defeats she had given to every attempt of her relations to introduce this young lady or that young lady as a companion at Sanditon House, she had brought back with her from London last Michaelmas a Miss Brereton, who bid fair by her merits to vie in favour with Sir Edward, and to secure for herself and her family that share of the accumulated property which they had certainly the best right to inherit. -

Mr. Parker spoke warmly of Clara Brereton, and the interest of his story increased very much with the introduction of such a character. Charlotte listened with more than amusement now; - it was solicitude and enjoyment, as she heard her described to be lovely, amiable, gentle, unassuming, conducting herself uniformly with great good sense, and evidently gaining by her innate worth on the affections of her patroness. - Beauty, sweetness, poverty and dependence, do not want the imagination of a man to operate upon. With due exceptions - woman feels for woman very promptly and compassionately. He gave the particulars which had led to Clara's admission at Sanditon as no bad exemplification of that mixture of character, that union of littleness with kindness with good sense with even liberality, which he saw in Lady Denham. - After having avoided London for many years, and principally on account of these very cousins, who were continually writing, inviting and tormenting her, and whom she was determined to keep at a distance, she had been obliged to go there last Michaelmas with the certainty of being detained at least a fortnight. - She had gone to a hotel - living by her own account, as prudently as possible, to defy the reputed expensiveness of such a home, and at the end of three days calling for her bill, that she might judge of her state. - Its amount was such as determined her on staying not another hour in the house, and she was preparing in all the anger and perturbation which a belief of very gross imposition there, and her ignorance of where to go for better usage, to leave the hotel at all hazards, when the cousins, the politic and lucky cousins, who seemed always to have a spy on her, introduced themselves at this important moment, and learning her situation, persuaded her to accept such a home for the rest of her stay as their humbler house in a very inferior part of London could offer. -

She went; was delighted with her welcome and the hospitality and attention she received from everybody - found her good cousins the Breretons beyond her expectation worthy people - and finally was impelled, by a personal knowledge of their narrow income and pecuniary difficulties, to invite one of the girls of the family to pass the winter with her. The invitation was to one, for six months - with the probability of another being then to take her place; - but in selecting the one, Lady Denham had shewn the good part of her character - for passing by the actual daughters of the house, she had chosen Clara, a niece - more helpless and more pitiable of course than any - and dependent on poverty - an additional burden on an encumbered circle - and one who had been so low in every worldly view, as with all her natural endowments and powers to have been preparing for a situation little better than a nursery maid. -

Clara had returned with her - and by her good sense and merit had now, to all appearance, secured a very strong hold in Lady Denham's regard. The six months had long been over - and not a syllable was breathed of any change or exchange. - She was a general favourite; - the influence of her steady conduct and mild, gentle temper was felt by everybody. The prejudices which had met her at first in some quarters were all dissipated. She was felt to be worthy of trust - to be the very companion who would guide and soften Lady Denham - who would enlarge her mind and open her hand. - She was as thoroughly amiable as she was lovely - and since having had the advantage of their Sanditon breezes, that loveliness was complete.


Capitolo 3

Ogni posto dovrebbe avere una gran dama. La gran dama di Sanditon era Lady Denham, e nel corso del viaggio da Willingden verso la costa Mr. Parker fornì a Charlotte maggiori particolari su di lei rispetto a quanto aveva fatto in precedenza. Era stata inevitabilmente citata spesso a Willingden, poiché, essendo socia di Mr. Parker nella speculazione, non era possibile parlare a lungo di Sanditon senza introdurre Lady Denham; che fosse una vecchia signora molto ricca, che avesse seppellito due mariti, che conoscesse il valore del denaro, fosse molto stimata e avesse una cugina povera che viveva con lei, erano fatti già ampiamente conosciuti, ma alcuni ulteriori particolari sulla sua storia e sul suo carattere servirono ad alleviare la monotonia di una lunga salita o di un tratto di strada pesante, e a fornire alla signorina in visita un'adeguata conoscenza della persona con la quale avrebbe avuto adesso contatti giornalieri.

Lady Denham era stata una ricca Miss Brereton, nata nell'abbondanza ma senza istruzione. Il suo primo marito era stato un certo Mr. Hollis, un uomo con considerevoli proprietà nella zona, delle quali faceva parte un'ampia porzione del comune di Sanditon, con tenuta e casa padronale. Quando lei lo aveva sposato, a circa trent'anni, era un uomo anziano. Il perché l'avesse sposato era difficile da capire a distanza di quarant'anni, ma aveva assistito e reso felice Mr. Hollis talmente tanto che alla sua morte lui le lasciò tutto, tutte le sue sostanze, e tutto a sua esclusiva disposizione. Dopo una vedovanza di alcuni anni, si era decisa a sposarsi di nuovo. Il fu Harry Denham, di Denham Park, nei paraggi di Sanditon, era riuscito a far trasferire lei e le sue ampie entrate nella sua proprietà, ma non riuscì nell'intento, che gli era stato attribuito, di arricchire permanentemente la sua famiglia. Lei era troppo accorta per rinunciare al proprio potere, e quando, dopo la morte di Sir Harry, ritornò nella sua casa di Sanditon, si diceva che si fosse vantata con un'amica, dicendole che sebbene da quella famiglia non avesse preso nulla di più del titolo, non aveva comunque dato nulla per esso. Era proprio per il titolo che si supponeva si fosse sposata, e Mr. Parker riconosceva che, dato che lei adesso sembrava dargli una certa importanza, quella appariva come la spiegazione più ovvia della sua condotta.

"Alle volte", disse, "si dà un po' di arie d'importanza, ma non c'è nulla di offensivo; e ci sono momenti, ci sono circostanze, in cui il suo amore per il denaro va un po' troppo in là. Ma è una donna di buon carattere, una donna di ottimo carattere, una vicina cortese a affabile, un temperamento allegro, indipendente, apprezzabile, e i suoi difetti possono essere interamente imputati alla mancanza di istruzione. Ha un buonsenso innato, ma completamente istintivo. Ha una mente molto attiva, e anche una costituzione molto sana per una donna di settant'anni, e partecipa alla valorizzazione di Sanditon con uno spirito veramente ammirevole, anche se di tanto in tanto si affaccia un po' di grettezza. Non riesce a guardare avanti come vorrei, e si preoccupa di spese irrisorie nell'immediato, senza considerare quale ritorno ne avrà in un anno o due. Insomma, la pensiamo in modo diverso, di tanto in tanto vediamo le cose in modo diverso, Miss Heywood. Ma, come sapete, ognuno può raccontare le cose a modo suo, e bisogna essere cauti. Quando ci vedrete insieme, potrete giudicare voi stessa."

Lady Denham era davvero una gran dama, al di sopra del comune metro di giudizio della società, poiché aveva molte migliaia di sterline l'anno da lasciare, e tre distinti gruppi di persone che le facevano la corte: i suoi parenti, che potevano molto giustamente auspicare che le sue trentamila sterline di dote tornassero a loro, gli eredi legali di Mr. Hollis, che dovevano sperare nel senso di giustizia di lei più di quanto non fosse avvenuto con quello di lui, e quei membri della famiglia Denham per i quali il suo secondo marito aveva sperato di fare un buon affare. Era stata, e continuava a essere, al centro delle mire di tutte queste persone, o delle loro ramificazioni, e di queste tre cerchie familiari Mr. Parker non esitava ad affermare che i meno favoriti fossero i parenti di Mr. Hollis, e i più quelli di Sir Harry Denham. I primi, riteneva, si erano irrimediabilmente compromessi con espressioni di risentimento molto incaute e ingiustificate al tempo della morte di Mr. Hollis; i secondi, al vantaggio di essere gli ultimi di una famiglia che lei di certo apprezzava, univano quello di conoscerla fin dalla loro infanzia e di essere sempre a portata di mano per difendere adeguatamente i loro interessi. Sir Edward, l'attuale baronetto, nipote di Sir Harry, risiedeva costantemente a Denham Park, e Mr. Parker aveva pochi dubbi sul fatto che lui e la sorella, che viveva nella stessa casa, sarebbero stati i principali beneficiari del testamento. Lo sperava sinceramente; Miss Denham aveva mezzi molto scarsi, e il fratello era povero rispetto al suo rango.

"È un ardente sostenitore di Sanditon", disse Mr. Parker, "e, se potesse, la sua borsa sarebbe generosa quanto il suo cuore. Sarebbe un nobile collaboratore! Al momento, fa quello che può, e sta mettendo su un piccolo e raffinato cottage su una striscia di terreno incolto concessagli da Lady Denham, che senza dubbio avrà molti pretendenti, persino prima che finisca questa stagione."

Fino a un anno prima, Mr. Parker aveva ritenuto che Sir Edward fosse senza rivali, avendo dalla sua le maggiori probabilità di ereditare gran parte di tutto ciò che lei avrebbe lasciato, ma ora c'era un'altra persona che doveva essere messa in conto, una giovane parente che Lady Denham si era persuasa ad accogliere in casa. Dopo essersi sempre dichiarata contraria a un'aggiunta del genere, e spesso e volentieri gioito delle ripetute sconfitte di tutti i tentativi dei suoi parenti di farle prendere questa o quella signorina come compagna a Sanditon House, lo scorso San Michele aveva portato con sé da Londra una Miss Brereton, che aveva buone probabilità, per i suoi meriti, di competere con il favore goduto da Sir Edward, e di assicurare a sé e alla sua famiglia quella parte del patrimonio che avevano tutti i diritti di ereditare.

Mr. Parker parlò con calore di Clara Brereton, e l'interesse del suo racconto venne incrementato moltissimo dall'introduzione di questo personaggio. Ora Charlotte ascoltava con più che solo divertimento, c'era premura e piacere mentre la sentiva descrivere come amabile, simpatica, gentile, modesta, con una condotta sempre ispirata a uno spiccato buonsenso, e doti innate che le avevano fatto conquistare l'affetto della sua protettrice. Bellezza, dolcezza, povertà e dipendenza non mancano di accendere l'immaginazione di un uomo e, con le dovute eccezioni, una donna si sente pronta alla compassione verso un'altra donna. Mr. Parker raccontò i particolari che avevano portato all'ingresso di Clara a Sanditon come un buon esempio di quel carattere complesso, di quell'unione della grettezza con la gentilezza, con il buonsenso, e persino con la generosità, che egli vedeva in Lady Denham. Dopo aver evitato Londra per molti anni, soprattutto a causa proprio di quei cugini, che le scrivevano continuamente, invitandola e tormentandola, e che era decisa a tenere a distanza, era stata costretta ad andarci lo scorso San Michele con la certezza di doversi trattenere almeno per due settimane. Era andata in albergo, vivendo, a quanto aveva detto, con molta frugalità, per compensare quella che era ritenuta una sistemazione costosa, e dopo tre giorni aveva chiesto il conto, per potersi regolare. L'ammontare era tale da farle decidere di non restare nemmeno un'ora di più in quel luogo, e si stava preparando a lasciare l'albergo a qualunque costo, con tutta la collera e l'agitazione dovute alla convinzione che fosse stata grossolanamente imbrogliata, e all'incertezza su dove andare per avere un trattamento migliore, quando i cugini, i furbi e fortunati cugini, che sembravano sempre spiare le sue mosse, si erano presentati proprio in quel momento decisivo, e una volta appresa la situazione, l'avevano convinta ad accettare di sistemarsi, per il resto del suo soggiorno, nella loro casa, umile quanto poteva essere, trovandosi in una zona di Londra molto meno elegante.

Lei ci andò, rimase deliziata dall'accoglienza, dall'ospitalità e dalle attenzioni che ricevette da tutti, trovò i cugini Brereton molto più meritevoli di quanto si fosse aspettata, e alla fine fu spinta, essendosi resa conto di persona delle loro entrate esigue e delle loro difficoltà finanziarie, a invitare una delle ragazze della famiglia a passare l'inverno con lei. L'invito era solo per una, per sei mesi, con la possibilità che un'altra prendesse poi il suo posto. Ma nello scegliere quell'una, Lady Denham aveva mostrato la parte buona del suo carattere, poiché, trascurando le effettive figlie della famiglia, aveva scelto Clara, una nipote, naturalmente la più inerme e la più meschina di tutte, che dipendeva da altri poveri, un peso in più per una famiglia già gravata del suo, e che era così in basso nella scala sociale da prepararsi a diventare, nonostante le sue doti innate e le sue capacità, nulla di più di una bambinaia.

Clara era tornata con lei, e con il suo buonsenso e i suoi meriti si era assicurata, stando alle apparenze, un posto molto saldo nella stima di Lady Denham. I sei mesi erano passati da molto, e non era stata pronunciata nemmeno una parola su cambiamenti o scambi. Era la beniamina di tutti, e tutti avvertivano l'influenza della sua condotta tranquilla e del suo temperamento mite e gentile. I pregiudizi che all'inizio erano sorti in alcuni ambienti erano tutti dissipati. Era considerata degna di fiducia, compagna perfetta per influenzare e ammorbidire Lady Denham, e per allargare le sue vedute a farle aprire i cordoni della borsa. Era amabile quanto bella, e da quando poteva godere dei vantaggi delle brezze di Sanditon, quella bellezza era completa.

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