Jane Austen
Mansfield Park
Volume II - capitolo 10 (28)
traduzione di Giuseppe Ierolli

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Mansfield Park

Volume II - Chapter 10 (28)

Her uncle and both her aunts were in the drawing-room when Fanny went down. To the former she was an interesting object, and he saw with pleasure the general elegance of her appearance and her being in remarkably good looks. The neatness and propriety of her dress was all that he would allow himself to commend in her presence, but upon her leaving the room again soon afterwards, he spoke of her beauty with very decided praise.

"Yes," said Lady Bertram, "she looks very well. I sent Chapman to her."

"Look well! Oh, yes!" cried Mrs. Norris, "she has good reason to look well with all her advantages: brought up in this family as she has been, with all the benefit of her cousins' manners before her. Only think, my dear Sir Thomas, what extraordinary advantages you and I have been the means of giving her. The very gown you have been taking notice of, is your own generous present to her when dear Mrs. Rushworth married. What would she have been if we had not taken her by the hand?"

Sir Thomas said no more; but when they sat down to table the eyes of the two young men assured him, that the subject might be gently touched again when the ladies withdrew, with more success. Fanny saw that she was approved; and the consciousness of looking well, made her look still better. From a variety of causes she was happy, and she was soon made still happier; for in following her aunts out of the room, Edmund, who was holding open the door, said as she passed him, "You must dance with me, Fanny; you must keep two dances for me; any two that you like, except the first." She had nothing more to wish for. She had hardly ever been in a state so nearly approaching high spirits in her life. Her cousins' former gaiety on the day of a ball was no longer surprizing to her; she felt it to be indeed very charming, and was actually practising her steps about the drawing-room as long as she could be safe from the notice of her aunt Norris, who was entirely taken up at first in fresh arranging and injuring the noble fire which the butler had prepared.

Half an hour followed, that would have been at least languid under any other circumstances, but Fanny's happiness still prevailed. It was but to think of her conversation with Edmund; and what was the restlessness of Mrs. Norris? What were the yawns of Lady Bertram?

The gentlemen joined them; and soon after began the sweet expectation of a carriage, when a general spirit of ease and enjoyment seemed diffused, and they all stood about and talked and laughed, and every moment had its pleasure and its hope. Fanny felt that there must be a struggle in Edmund's cheerfulness, but it was delightful to see the effort so successfully made.

When the carriages were really heard, when the guests began really to assemble, her own gaiety of heart was much subdued; the sight of so many strangers threw her back into herself; and besides the gravity and formality of the first great circle, which the manners of neither Sir Thomas nor Lady Bertram were of a kind to do away, she found herself occasionally called on to endure something worse. She was introduced here and there by her uncle, and forced to be spoken to, and to curtsey, and speak again. This was a hard duty, and she was never summoned to it, without looking at William, as he walked about at his ease in the back ground of the scene, and longing to be with him.

The entrance of the Grants and Crawfords was a favourable epoch. The stiffness of the meeting soon gave way before their popular manners and more diffused intimacies: - little groups were formed and every body grew comfortable. Fanny felt the advantage; and, drawing back from the toils of civility, would have been again most happy, could she have kept her eyes from wandering between Edmund and Mary Crawford. She looked all loveliness - and what might not be the end of it? Her own musings were brought to an end on perceiving Mr. Crawford before her, and her thoughts were put into another channel by his engaging her almost instantly for the two first dances. Her happiness on this occasion was very much à-la-mortal, finely chequered. To be secure of a partner at first, was a most essential good - for the moment of beginning was now growing seriously near, and she so little understood her own claims as to think, that if Mr. Crawford had not asked her, she must have been the last to be sought after, and should have received a partner only through a series of inquiry, and bustle, and interference which would have been terrible; but at the same time there was a pointedness in his manner of asking her, which she did not like, and she saw his eye glancing for a moment at her necklace - with a smile - she thought there was a smile - which made her blush and feel wretched. And though there was no second glance to disturb her, though his object seemed then to be only quietly agreeable, she could not get the better of her embarrassment, heightened as it was by the idea of his perceiving it, and had no composure till he turned away to some one else. Then she could gradually rise up to the genuine satisfaction of having a partner, a voluntary partner secured against the dancing began.

When the company were moving into the ball-room she found herself for the first time near Miss Crawford, whose eyes and smiles were immediately and more unequivocally directed as her brother's had been, and who was beginning to speak on the subject, when Fanny, anxious to get the story over, hastened to give the explanation of the second necklace - the real chain. Miss Crawford listened; and all her intended compliments and insinuations to Fanny were forgotten: she felt only one thing; and her eyes, bright as they had been before, shewing they could yet be brighter, she exclaimed with eager pleasure, "Did he? Did Edmund? That was like himself. No other man would have thought of it. I honour him beyond expression." And she looked around as if longing to tell him so. He was not near, he was attending a party of ladies out of the room; and Mrs. Grant coming up to the two girls and taking an arm of each, they followed with the rest.

Fanny's heart sunk, but there was no leisure for thinking long even of Miss Crawford's feelings. They were in the ball-room, the violins were playing, and her mind was in a flutter that forbade its fixing on any thing serious. She must watch the general arrangements and see how every thing was done.

In a few minutes Sir Thomas came to her, and asked if she were engaged; and the "Yes, sir, to Mr. Crawford," was exactly what he had intended to hear. Mr. Crawford was not far off; Sir Thomas brought him to her, saying something which discovered to Fanny, that she was to lead the way and open the ball; an idea that had never occurred to her before. Whenever she had thought of the minutiae of the evening, it had been as a matter of course that Edmund would begin with Miss Crawford, and the impression was so strong, that though her uncle spoke the contrary, she could not help an exclamation of surprize, a hint of her unfitness, an entreaty even to be excused. To be urging her opinion against Sir Thomas's, was a proof of the extremity of the case, but such was her horror at the first suggestion, that she could actually look him in the face and say that she hoped it might be settled otherwise; in vain, however; - Sir Thomas smiled, tried to encourage her, and then looked too serious and said too decidedly - "It must be so, my dear," for her to hazard another word; and she found herself the next moment conducted by Mr. Crawford to the top of the room, and standing there to be joined by the rest of the dancers, couple after couple, as they were formed.

She could hardly believe it. To be placed above so many elegant young women! The distinction was too great. It was treating her like her cousins! And her thoughts flew to those absent cousins with most unfeigned and truly tender regret, that they were not at home to take their own place in the room, and have their share of a pleasure which would have been so very delightful to them. So often as she had heard them wish for a ball at home as the greatest of all felicities! And to have them away when it was given - and for her to be opening the ball - and with Mr. Crawford too! She hoped they would not envy her that distinction now; but when she looked back to the state of things in the autumn, to what they had all been to each other when once dancing in that house before, the present arrangement was almost more than she could understand herself.

The ball began. It was rather honour than happiness to Fanny, for the first dance at least; her partner was in excellent spirits and tried to impart them to her, but she was a great deal too much frightened to have any enjoyment, till she could suppose herself no longer looked at. Young, pretty, and gentle, however, she had no awkwardnesses that were not as good as graces, and there were few persons present that were not disposed to praise her. She was attractive, she was modest, she was Sir Thomas's niece, and she was soon said to be admired by Mr. Crawford. It was enough to give her general favour. Sir Thomas himself was watching her progress down the dance with much complacency; he was proud of his niece, and without attributing all her personal beauty, as Mrs. Norris seemed to do, to her transplantation to Mansfield, he was pleased with himself for having supplied every thing else; - education and manners she owed to him.

Miss Crawford saw much of Sir Thomas's thoughts as he stood, and having, in spite of all his wrongs towards her, a general prevailing desire of recommending herself to him, took an opportunity of stepping aside to say something agreeable of Fanny. Her praise was warm, and he received it as she could wish, joining in it as far as discretion, and politeness, and slowness of speech would allow, and certainly appearing to greater advantage on the subject, than his lady did, soon afterwards, when Mary, perceiving her on a sofa very near, turned round before she began to dance, to compliment her on Miss Price's looks.

"Yes, she does look very well," was Lady Bertram's placid reply. "Chapman helped her to dress. I sent Chapman to her." Not but that she was really pleased to have Fanny admired; but she was so much more struck with her own kindness in sending Chapman to her, that she could not get it out of her head.

Miss Crawford knew Mrs. Norris too well to think of gratifying her by commendation of Fanny; to her, it was as the occasion offered. - "Ah! ma'am, how much we want dear Mrs. Rushworth and Julia to-night!" and Mrs. Norris paid her with as many smiles and courteous words as she had time for, amid so much occupation as she found for herself, in making up card-tables, giving hints to Sir Thomas, and trying to move all the chaperons to a better part of the room.

Miss Crawford blundered most towards Fanny herself, in her intentions to please. She meant to be giving her little heart a happy flutter, and filling her with sensations of delightful self-consequence; and misinterpreting Fanny's blushes, still thought she must be doing so - when she went to her after the two first dances and said, with a significant look, "Perhaps you can tell me why my brother goes to town to-morrow. He says, he has business there, but will not tell me what. The first time he ever denied me his confidence! But this is what we all come to. All are supplanted sooner or later. Now, I must apply to you for information. Pray what is Henry going for?"

Fanny protested her ignorance as steadily as her embarrassment allowed.

"Well, then," replied Miss Crawford, laughing, "I must suppose it to be purely for the pleasure of conveying your brother and of talking of you by the way."

Fanny was confused, but it was the confusion of discontent; while Miss Crawford wondered she did not smile, and thought her over-anxious, or thought her odd, or thought her any thing rather than insensible of pleasure in Henry's attentions. Fanny had a good deal of enjoyment in the course of the evening - but Henry's attentions had very little to do with it. She would much rather not have been asked by him again so very soon, and she wished she had not been obliged to suspect that his previous inquiries of Mrs. Norris, about the supper-hour, were all for the sake of securing her at that part of the evening. But it was not to be avoided; he made her feel that she was the object of all; though she could not say that it was unpleasantly done, that there was indelicacy or ostentation in his manner - and sometimes, when he talked of William, he was really not un-agreeable, and shewed even a warmth of heart which did him credit. But still his attentions made no part of her satisfaction. She was happy whenever she looked at William, and saw how perfectly he was enjoying himself, in every five minutes that she could walk about with him and hear his account of his partners; she was happy in knowing herself admired; and she was happy in having the two dances with Edmund still to look forward to, during the greatest part of the evening, her hand being so eagerly sought after, that her indefinite engagement with him was in continual perspective. She was happy even when they did take place; but not from any flow of spirits on his side, or any such expressions of tender gallantry as had blessed the morning. His mind was fagged, and her happiness sprung from being the friend with whom it could find repose. "I am worn out with civility," said he. "I have been talking incessantly all night, and with nothing to say. But with you, Fanny, there may be peace. You will not want to be talked to. Let us have the luxury of silence." Fanny would hardly even speak her agreement. A weariness, arising probably, in great measure, from the same feelings which he had acknowledged in the morning, was peculiarly to be respected, and they went down their two dances together with such sober tranquillity as might satisfy any looker-on, that Sir Thomas had been bringing up no wife for his younger son.

The evening had afforded Edmund little pleasure. Miss Crawford had been in gay spirits when they first danced together, but it was not her gaiety that could do him good; it rather sank than raised his comfort; and afterwards - for he found himself still impelled to seek her again, she had absolutely pained him by her manner of speaking of the profession to which he was now on the point of belonging. They had talked - and they had been silent - he had reasoned - she had ridiculed - and they had parted at last with mutual vexation. Fanny, not able to refrain entirely from observing them, had seen enough to be tolerably satisfied. It was barbarous to be happy when Edmund was suffering. Yet some happiness must and would arise, from the very conviction, that he did suffer.

When her two dances with him were over, her inclination and strength for more were pretty well at an end; and Sir Thomas having seen her rather walk than dance down the shortening set, breathless and with her hand at her side, gave his orders for her sitting down entirely. From that time, Mr. Crawford sat down likewise.

"Poor Fanny!" cried William, coming for a moment to visit her and working away his partner's fan as if for life: - "how soon she is knocked up! Why, the sport is but just begun. I hope we shall keep it up these two hours. How can you be tired so soon?"

"So soon! my good friend," said Sir Thomas, producing his watch with all necessary caution - "it is three o'clock, and your sister is not used to these sort of hours."

"Well then, Fanny, you shall not get up to-morrow before I go. Sleep as long as you can and never mind me."

"Oh! William."

"What! Did she think of being up before you set off?"

"Oh! yes, sir," cried Fanny, rising eagerly from her seat to be nearer her uncle, "I must get up and breakfast with him. It will be the last time you know, the last morning."

"You had better not. - He is to have breakfasted and be gone by half past nine. - Mr. Crawford, I think you call for him at half-past nine?"

Fanny was too urgent, however, and had too many tears in her eyes for denial; and it ended in a gracious, "Well, well," which was permission.

"Yes, half past nine," said Crawford to William, as the latter was leaving them, "and I shall be punctual, for there will be no kind sister to get up for me." And in a lower tone to Fanny, "I shall have only a desolate house to hurry from. Your brother will find my ideas of time and his own very different to-morrow."

After a short consideration, Sir Thomas asked Crawford to join the early breakfast party in that house instead of eating alone; he should himself be of it; and the readiness with which his invitation was accepted, convinced him that the suspicions whence, he must confess to himself, this very ball had in great measure sprung, were well founded. Mr. Crawford was in love with Fanny. He had a pleasing anticipation of what would be. His niece, meanwhile, did not thank him for what he had just done. She had hoped to have William all to herself, the last morning. It would have been an unspeakable indulgence. But though her wishes were overthrown there was no spirit of murmuring within her. On the contrary, she was so totally unused to have her pleasure consulted, or to have any thing take place at all in the way she could desire, that she was more disposed to wonder and rejoice in having carried her point so far, than to repine at the counteraction which followed.

Shortly afterward, Sir Thomas was again interfering a little with her inclination, by advising her to go immediately to bed. "Advise" was his word, but it was the advice of absolute power, and she had only to rise and, with Mr. Crawford's very cordial adieus, pass quietly away; stopping at the entrance door, like the Lady of Branxholm Hall, "one moment and no more," to view the happy scene, and take a last look at the five or six determined couple who were still hard at work - and then, creeping slowly up the principal staircase, pursued by the ceaseless country-dance, feverish with hopes and fears, soup and negus, sore-footed and fatigued, restless and agitated, yet feeling, in spite of every thing, that a ball was indeed delightful.

In thus sending her away, Sir Thomas perhaps might not be thinking merely of her health. It might occur to him, that Mr. Crawford had been sitting by her long enough, or he might mean to recommend her as a wife by shewing her persuadableness.

Mansfield Park

Volume II - capitolo 10 (28)

Lo zio ed entrambe le zie erano in salotto quando Fanny scese. Il primo la guardò con interesse, e ne notò con piacere la generale eleganza e l'aspetto notevolmente attraente. La cura e la proprietà del suo abbigliamento furono tutto ciò che si concesse di encomiare in sua presenza, ma non appena lei ebbe di nuovo lasciato la stanza, parlò della sua bellezza con lodi molto convinte.

"Sì", disse Lady Bertram, "sta molto bene. Le ho mandato Chapman."

"Certo! Oh, sì!" esclamò Mrs. Norris, "ha buoni motivi per stare bene, con tutti i vantaggi di cui ha goduto: cresciuta com'è in questa famiglia, con tutti i benefici di avere davanti l'esempio delle cugine. Pensate solo, mio caro Sir Thomas, quali straordinari vantaggi voi e io abbiamo avuto modo di concederle. Il vestito che avete notato è il generoso regalo che le avete fatto quando si è sposata la cara Mrs. Rushworth. Che cosa ne sarebbe stato di lei se non l'avessimo presa per mano?"

Sir Thomas non disse nulla; ma quando si sedettero a tavola, gli sguardi dei due giovanotti lo convinsero che l'argomento avrebbe potuto essere delicatamente ripreso di nuovo, una volta che le signore si fossero ritirate, con maggiore successo. Fanny si rese conto di essere ammirata, e la consapevolezza di apparire attraente rese il suo aspetto ancora migliore. Era felice per diverse ragioni, e subito dopo fu ancora più felice, poiché, mentre lei usciva dalla stanza insieme alle zie, Edmund, che stava tenendo la porta aperta, le disse, mentre lo oltrepassava, "Devi ballare con me, Fanny; devi riservarmi due balli; i due che vuoi, tranne il primo." Non aveva più nulla da desiderare. In vita sua non si era quasi mai sentita in uno stato così prossimo all'euforia. La gioia delle cugine in passato, in occasione di un ballo, non la stupì più; ne capiva davvero il fascino, e si mise addirittura a provare i passi di danza in salotto fino a quando poté essere sicura di non essere notata dalla zia Norris, che era completamente assorbita nel risistemare e rovinare il superbo fuoco preparato dal maggiordomo.

Seguì una mezzora che sarebbe stata come minimo fiacca in altre circostanze, ma in Fanny predominava ancora la felicità. Bastava pensare alla conversazione con Edmund; e che importanza aveva l'irrequietezza di Mrs. Norris? Che importanza avevano gli sbadigli di Lady Bertram?

Gli uomini le raggiunsero, e subito dopo cominciò la dolce attesa di una carrozza, mentre sembrò diffondersi uno stato d'animo generale di benessere e allegria; tutti stavano lì a ridere e a chiacchierare, e ogni istante era motivo di piacere e di aspettativa. Fanny si rese conto di come fosse forzata l'allegria di Edmund, ma era delizioso vederlo fare quegli sforzi con tale successo.

Quando si sentirono davvero le carrozze, quando gli ospiti cominciarono davvero a radunarsi, la gioia che sentiva nel cuore si attenuò molto; la vista di così tanti estranei la fece di nuovo rinchiudere in se stessa; e oltre alla gravità e alla cerimoniosità dell'ambiente altolocato, che i modi di Sir Thomas e di Lady Bertram non erano certo adatti a fugare, si ritrovò di tanto in tanto a essere chiamata a sopportare qualcosa di peggio. Fu presentata all'uno e all'altro dallo zio, costretta a sentirsi rivolgere la parola, a fare inchini, a rispondere. Era un ben duro dovere, e non fu mai chiamata ad adempierlo senza dare un'occhiata a William, che si aggirava tranquillo sullo sfondo della scena, e senza desiderare ardentemente di essere con lui.

L'ingresso dei Grant e dei Crawford fu un momento favorevole. La rigidezza della riunione si sciolse subito, di fronte ai loro modi affabili e alla familiarità che avevano con quasi tutti; si formarono dei piccoli gruppi e tutti si sentirono a loro agio. Fanny ne trasse vantaggio, e, sottraendosi alle fatiche della cortesia, sarebbe stata ancora più felice se avesse potuto impedire al suo sguardo di aggirarsi tra Edmund e Mary Crawford. Lei era il ritratto della grazia, e dove mai avrebbe potuto andare a parare quella grazia? Quelle riflessioni vennero interrotte quando notò che Mr. Crawford era di fronte a lei, e i suoi pensieri presero un altro corso quando lui la impegnò immediatamente per i primi due balli. In quel momento la sua felicità fu molto contaminata, come succede spesso. Assicurarsi un cavaliere per il primo giro di danza era assolutamente essenziale, dal momento che l'inizio del ballo si stava pericolosamente avvicinando, e lei era così poco consapevole dei propri diritti da pensare che, se Mr. Crawford non l'avesse invitata, sarebbe stata l'ultima a essere cercata, e avrebbe ottenuto un cavaliere solo attraverso una serie di richieste, di andirivieni, di interferenze che sarebbe stato terribile sopportare; ma nello stesso tempo c'era un che di allusivo nel modo in cui la invitò che non le piacque, e per un istante vide il suo sguardo posarsi sulla sua collana, con un sorriso - o quello che lei credette un sorriso - che la fece arrossire e sentire a disagio. E anche se non ci fu una seconda occhiata a turbarla, anche se poi il suo scopo sembrò solo quello di rendersi gradevole in modo discreto, lei non riuscì ad avere la meglio sull'imbarazzo, accentuato com'era dall'idea che lui lo stesse notando, e non si riprese fino a quando lui non si rivolse a qualcun altro. Allora riuscì a far riemergere la genuina soddisfazione di avere un cavaliere, un cavaliere offertosi volontariamente che la metteva al sicuro in vista dell'inizio delle danze.

Quando tutti si spostarono nella sala da ballo lei si trovò per la prima volta vicina a Miss Crawford, i cui sguardi e sorrisi si rivolsero immediatamente, e in modo più inequivocabile, nella stessa direzione di quelli del fratello, e stava cominciando a parlare di quell'argomento quando Fanny, ansiosa di mettere fine a quella storia, si affrettò a spiegarle il perché della seconda collana, la vera catenina. Miss Crawford ascoltò, e tutti i complimenti e le allusioni che intendeva rivolgere a Fanny furono dimenticati; era rimasta colpita solo da una cosa, e dimostrando che i suoi occhi, già da prima brillanti, erano capaci di esserlo ancora di più, esclamò con ardore, "Davvero? È stato Edmund? È proprio da lui. Nessun altro uomo ci avrebbe pensato. Lo apprezzo più di quanto si possa dire." E si guardò intorno come se fosse impaziente di dirglielo personalmente. Lui non era lì vicino, stava accompagnando un gruppo di signore fuori della stanza, e quando Mrs. Grant si avvicinò alle due ragazze e le prese entrambe sottobraccio, si avviarono con gli altri.

Fanny sentì il cuore sprofondare, ma non c'era tempo per pensare a lungo nemmeno ai sentimenti di Miss Crawford. Erano nella sala da ballo, i violini stavano suonando e si sentiva in un tale stato di eccitazione che le impediva di dedicarsi a qualcosa di serio. Doveva osservare come si sarebbero sistemati tutti e capire come andava fatta ogni cosa.

Dopo qualche minuto le si avvicinò Sir Thomas, e le chiese se fosse impegnata, e il "Sì, signore, con Mr. Crawford", fu esattamente ciò che lui voleva sentirsi dire. Mr. Crawford non era lontano; Sir Thomas lo portò da lei, dicendo qualcosa che fece scoprire a Fanny che sarebbe stata proprio lei ad aprire le danze, un'idea che non l'aveva nemmeno sfiorata prima di allora. Ogni volta che aveva pensato ai dettagli della serata, aveva dato per scontato che a iniziare sarebbero stati Edmund e Miss Crawford, e l'impressione fu così forte che, sebbene fosse suo zio ad affermare il contrario, non poté reprimere un'esclamazione di sorpresa, un accenno al sentirsi inadeguata, e persino la preghiera di essere esonerata. Essersi spinta a opporsi all'opinione di Sir Thomas era una prova dell'eccezionalità del caso, ma l'orrore per quella proposta era stato tale che riuscì addirittura a guardarlo in faccia e a dire che sperava si potesse fare altrimenti; invano, però; Sir Thomas sorrise, cercò di incoraggiarla, e poi disse "Dev'essere così, mia cara" con uno sguardo troppo serio e una voce troppo decisa perché lei azzardasse un'altra parola; e un istante dopo si ritrovò a essere condotta da Mr. Crawford a un'estremità della sala, dove attesero di essere raggiunti dal resto dei ballerini, una coppia dopo l'altra, via via che si formavano.

Stentava a crederci. Essere messa al di sopra di così tante giovani eleganti! L'onore era troppo grande. Era stata trattata come le cugine! E il pensiero corse a quelle cugine assenti con un rammarico assolutamente genuino e sinceramente affettuoso, perché non erano a casa a occupare il posto che spettava loro in quella sala, e non erano lì a condividere un piacere che avrebbero goduto con estrema gioia. Quante volte le aveva sentite esprimere il desiderio di un ballo in casa come la più grande di tutte le felicità! E saperle lontane quando ciò era accaduto, ed essere lei ad aprire le danze, e con Mr. Crawford poi! Sperava che ora non le avrebbero invidiato quel privilegio; ma quando ripensò a come stavano le cose in autunno, a come si erano comportate l'una con l'altra quando una volta avevano ballato in casa, quello che stava accadendo in quel momento era quasi più di quanto riuscisse a comprendere.

Cominciarono le danze. Durante il primo ballo, Fanny si sentì più onorata che felice; il suo cavaliere era di ottimo umore e cercava di trasmetterlo a lei, che però era di gran lunga troppo impaurita per riuscire a divertirsi, fino a quando si fosse sentita sotto gli occhi di tutti. Giovane, graziosa e gentile com'era, non aveva insicurezze che non potessero essere considerate incantevoli, e c'erano poche persone tra i presenti che non fossero disposte a tributarle delle lodi. Era attraente, era modesta, era la nipote di Sir Thomas, e presto si cominciò a parlare dell'ammirazione di Mr. Crawford per lei. Era abbastanza per concederle il favore generale. Lo stesso Sir Thomas osservava i suoi progressi durante il ballo con molto compiacimento; era fiero della nipote, e senza attribuire tutta la bellezza del suo aspetto al trasferimento a Mansfield, come sembrava fare Mrs. Norris, era soddisfatto di se stesso per aver fornito tutto il resto; educazione e modi li doveva a lui.

Miss Crawford comprese molti dei pensieri di Sir Thomas mentre lui stava lì a osservare, e poiché, nonostante tutti i torti che le aveva fatto, prevaleva in lei un desiderio generale di rendersi bene accetta, colse un'opportunità per avvicinarglisi e dirgli qualcosa di piacevole su Fanny. La elogiò con calore, e lui accolse quelle lodi come lei aveva desiderato, condividendole fin dove lo consentiva la discrezione, l'educazione e la lentezza del suo eloquio, e di certo sembrando molto più soddisfacente su quell'argomento di quanto fece subito dopo la sua signora, quando Mary, accorgendosi di lei su un divano molto vicino, le si rivolse prima di cominciare a ballare, per farle i complimenti circa l'aspetto di Miss Price.

"Sì, sta proprio bene", fu la placida risposta di Lady Bertram. "Chapman l'ha aiutata a vestirsi. Le ho mandato Chapman." Non che in realtà non fosse contenta di vedere Fanny ammirata, ma era rimasta talmente colpita dalla sua gentilezza nel mandarle Chapman, che non riusciva a toglierselo dalla testa.

Miss Crawford conosceva troppo bene Mrs. Norris per pensare di gratificarla parlandole bene di Fanny; a lei, quando ne ebbe l'occasione, disse, "Ah! signora, quanto ci mancano la cara Mrs. Rushworth e Julia stasera!" e Mrs. Norris le concesse tutti i sorrisi e le cortesie per le quali ebbe tempo, presa com'era dalle tante occupazioni che si era assegnata, come formare i tavoli da gioco, dare suggerimenti a Sir Thomas e cercare di far spostare tutte le signore che fungevano da accompagnatrici in un punto migliore della sala.

Miss Crawford, intenzionata a far piacere a Fanny, commise un errore grossolano. Intendeva dare un palpito di gioia al suo cuoricino, e farle provare le delizie di sentirsi importante, ma fraintendendo i rossori di Fanny, si convinse ancora di più ad agire in quel modo, quando si recò da lei dopo i primi due balli e le disse, con un'occhiata allusiva, "Forse voi potete dirmi perché mio fratello domani va a Londra. Dice di avere degli affari da sbrigare, ma non vuole dirmi quali. È la prima volta che mi nega la sua confidenza! Ma questo è quello che succede a tutte noi. Prima o poi siamo tutte soppiantate. Quindi, devo rivolgermi a voi per avere informazioni. Vi prego, che cosa va a fare Henry?"

Fanny dichiarò la propria ignoranza con la fermezza consentitale dall'imbarazzo.

"Be', allora", replicò Miss Crawford ridendo, "devo supporre che sia solo per il piacere di portare con sé vostro fratello e parlare di voi strada facendo."

Fanny era confusa, ma era la confusione del malumore; Miss Crawford, invece, si chiese perché non sorridesse, e pensò che fosse troppo ansiosa, o strana, o qualsiasi altra cosa tranne che fosse insensibile al piacere delle premure di Henry. Fanny si divertì molto nel corso della serata, ma le premure di Henry ebbero molto poco a che farci. Anzi, avrebbe preferito molto di più non essere invitata di nuovo da lui troppo presto, e avrebbe voluto non essere stata costretta a sospettare che le domande che aveva fatto a Mrs. Norris, circa l'orario della cena, avessero lo scopo di assicurarsi un posto vicino a lei in quella parte della serata. Ma non riuscì a evitarlo; lui le fece capire che era lei l'oggetto di tutte le sue premure, anche se non si poteva dire che lo facesse in modo spiacevole, che nei suoi modi ci fosse indelicatezza od ostentazione, e talvolta, quando parlava di William, diventava davvero piacevole, e dimostrava persino un calore che gli faceva onore. Eppure le sue premure non avevano parte nella soddisfazione di Fanny. Era felice ogni volta che guardava William, e capiva quanto fosse contento, ogni volta che riusciva a passare cinque minuti con lui girando per la sala e sentendolo raccontare delle sue dame; era felice nel constatare di essere ammirata, e per gran parte della serata fu felice di avere ancora i due balli con Edmund da aspettare con impazienza, dato che era talmente richiesta che l'impegno indefinito con lui veniva continuamente rimandato. Si sentì felice persino quando alla fine presero posto, ma non per uno sprazzo di allegria da parte del suo cavaliere, o per espressioni di tenera galanteria simili a quelle che l'avevano estasiata il mattino. Era moralmente sfinito, e lei si sentì felice di essere l'amica con la quale poter trovare riposo. "Sono stanco morto di tutta questa educazione", disse lui. "Ho chiacchierato senza requie per tutta la sera, e senza aver nulla da dire. Ma con te Fanny, potrò stare in pace. Tu non hai bisogno che qualcuno ti parli. Godiamoci il lusso del silenzio." Fanny si azzardò a malapena a esprimere il suo assenso. Una stanchezza nata probabilmente, in gran parte, dagli stessi sentimenti che lui aveva ammesso al mattino era da rispettare in modo particolare, ed eseguirono i loro due balli con una tale sobria tranquillità da far pensare a chiunque li guardasse che Sir Thomas non l'avesse cresciuta come moglie per il suo secondogenito.

Per Edmund la serata era stata poco piacevole. Miss Crawford era di ottimo umore in occasione del loro primo ballo, ma non era la sua allegria a poterlo far sentire bene; anzi, l'aveva più abbattuto che sollevato; e successivamente, poiché si era sentito costretto e cercarla di nuovo, lo aveva fatto molto soffrire con il suo modo di parlare della professione che avrebbe a breve intrapreso. Avevano chiacchierato, erano rimasti in silenzio, lui aveva ragionato, lei lo aveva messo in ridicolo, e alla fine si separarono con reciproca irritazione. Fanny, che non era riuscita ad astenersi dall'osservarli, aveva visto abbastanza per essere discretamente soddisfatta. Era barbaro sentirsi felici mentre Edmund soffriva. Eppure una qualche felicità doveva scaturire, e in effetti scaturì, proprio dalla certezza che lui stesse soffrendo.

Quando i due balli con lui si conclusero, la voglia e la forza di ballare ancora era quasi al termine, e dato che nel secondo giro Sir Thomas l'aveva vista più camminare che ballare, col fiato corto e con una mano sul fianco, le ordinò di restarsene seduta. Da quel momento in poi, anche Mr. Crawford si sedette.

"Povera Fanny!" esclamò William, andando per qualche istante da lei e facendo lavorare il ventaglio della sua dama come se fosse una questione di vita o di morte, "come sei crollata presto! Ma come, il gioco è appena cominciato. Spero che continueremo ancora per un paio d'ore. Come puoi esserti stancata così presto?"

"Così presto? mio caro amico", disse Sir Thomas, estraendo l'orologio con tutta la necessaria cautela, "sono le tre, e tua sorella non è abituata a questi orari."

"Be', allora, Fanny, domattina non devi alzarti prima che me ne vada. Dormi quanto vuoi e non preoccuparti per me."

"Oh! William."

"Che cosa? Pensava davvero di alzarsi prima che tu partissi?"

"Oh! sì, signore", esclamò Fanny, alzandosi con fervore dalla sedia per avvicinarsi allo zio, "devo alzarmi e fare colazione con lui. Sarà l'ultima volta, lo sapete, l'ultima mattina."

"Faresti meglio a non farlo. Dovrà fare colazione e partire entro le nove e mezza. Mr. Crawford, credo che passerete a prenderlo alle nove mezza, no?"

Ma Fanny era troppo disperata, e aveva troppe lacrime agli occhi per un rifiuto; e così fini con un benevolo, "Bene, bene", che equivaleva a un'autorizzazione.

"Sì, alle nove e mezza", disse Crawford a William, mentre quest'ultimo se ne stava andando, "e sarò puntuale, perché non ci sarà nessuna gentile sorella ad alzarsi per me." E a voce più bassa e rivolto a Fanny, "Avrò solo una casa deserta da cui scappare. Domattina vostro fratello troverà le mie idee sul tempo molto diverse dalle sue."

Dopo una breve riflessione, Sir Thomas chiese a Crawford di unirsi a quella colazione anticipata, anziché farla da solo; lui stesso sarebbe stato presente; e la prontezza con la quale fu accettato l'invito lo convinse che i sospetti dai quali, doveva confessarlo a se stesso, era in gran parte scaturito quel ballo, erano ben fondati. Mr. Crawford era innamorato di Fanny. Si ritrovò a pensare piacevolmente a ciò che sarebbe seguito. La nipote, nel frattempo, non lo ringraziò per quello che aveva appena fatto. Aveva sperato di avere William tutto per sé, l'ultima mattina. Sarebbe stata una indicibile soddisfazione. Ma anche se i suoi desideri erano stati delusi, in lei non c'era nessuna inclinazione a lamentarsene. Al contrario, era così completamente disabituata a veder preso in considerazione ciò che le faceva piacere, o a veder realizzata qualsiasi cosa potesse desiderare, che era più propensa a meravigliarsi e a gioire per aver ottenuto tanto, che a lagnarsi per la contrarietà che ne era seguita.

Subito dopo, Sir Thomas interferì di nuovo con i suoi desideri, consigliandole di andare immediatamente a letto. "Consiglio" fu la parola, ma era il consiglio di un potere assoluto, e lei poté solo alzarsi e, con gli addii molto cordiali di Mr. Crawford, si avviò in silenzio, fermandosi alla porta d'ingresso, come la signora di Branxholm Hall, "per un istante e non più", (1) a guardare l'allegra scena, e a dare un'ultima occhiata alle cinque o sei coppie risolute che erano ancora in movimento, e poi si arrampicò lentamente sulla scala principale, inseguita da un'incessante contraddanza, febbricitante per timori e speranze, zuppa e negus, (2) stanca e con i piedi doloranti, inquieta e turbata, eppure sentendo che, nonostante tutto, un ballo era davvero una delizia.

Mandandola via in quel modo, forse Sir Thomas non aveva pensato solo alla sua salute. Poteva essergli venuto in mente che Mr. Crawford le fosse rimasto seduto accanto a sufficienza, o aver avuto intenzione di raccomandarla come moglie mettendo in luce la sua docilità.

(1) Il verso è tratto dal primo canto di The Lay of the Last Minstrel (Il canto dell'ultimo menestrello, 1805), di Walter Scott, XX, 2: "The Ladye forgot her purpose high, / One moment, and no more;" ("La Lady dimenticò il suo alto scopo, / Per un momento, e non più;"). È lo stesso poema di Scott citato da Fanny nel cap. 9 (vedi la nota 2 a quel capitolo).

(2) Il negus (o "mulled wine") era vino, ma anche porto o sherry, con acqua calda e zucchero, aromatizzato con delle spezie, e generalmente servito durante balli e ricevimenti; qualcosa di molto simile al "vin brulé". Prendeva il nome dall'inventore, il colonnello Francis Negus (morto nel 1732).

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