Jane Austen
Mansfield Park
Volume II - capitolo 8 (26)
traduzione di Giuseppe Ierolli

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Mansfield Park

Volume II - Chapter 8 (26)

William's desire of seeing Fanny dance, made more than a momentary impression on his uncle. The hope of an opportunity, which Sir Thomas had then given, was not given to be thought of no more. He remained steadily inclined to gratify so amiable a feeling - to gratify any body else who might wish to see Fanny dance, and to give pleasure to the young people in general; and having thought the matter over and taken his resolution in quiet independence, the result of it appeared the next morning at breakfast, when, after recalling and commending what his nephew had said, he added, "I do not like, William, that you should leave Northamptonshire without this indulgence. It would give me pleasure to see you both dance. You spoke of the balls at Northampton. Your cousins have occasionally attended them; but they would not altogether suit us now. The fatigue would be too much for your aunt. I believe, we must not think of a Northampton ball. A dance at home would be more eligible; and if" -

"Ah! my dear Sir Thomas," interrupted Mrs. Norris, "I knew what was coming. I knew what you were going to say. If dear Julia were at home, or dearest Mrs. Rushworth at Sotherton, to afford a reason, an occasion for such a thing, you would be tempted to give the young people a dance at Mansfield. I know you would. If they were at home to grace the ball, a ball you would have this very Christmas. Thank your uncle, William, thank your uncle."

"My daughters," replied Sir Thomas, gravely interposing, "have their pleasures at Brighton, and I hope are very happy; but the dance which I think of giving at Mansfield, will be for their cousins. Could we be all assembled, our satisfaction would undoubtedly be more complete, but the absence of some is not to debar the others of amusement."

Mrs. Norris had not another word to say. She saw decision in his looks, and her surprize and vexation required some minutes silence to be settled into composure. A ball at such a time! His daughters absent and herself not consulted! There was comfort, however, soon at hand. She must be the doer of every thing; Lady Bertram would of course be spared all thought and exertion, and it would all fall upon her. She should have to do the honours of the evening, and this reflection quickly restored so much of her good-humour as enabled her to join in with the others, before their happiness and thanks were all expressed.

Edmund, William, and Fanny did, in their different ways, look and speak as much grateful pleasure in the promised ball, as Sir Thomas could desire. Edmund's feelings were for the other two. His father had never conferred a favour or shewn a kindness more to his satisfaction.

Lady Bertram was perfectly quiescent and contented, and had no objections to make. Sir Thomas engaged for its giving her very little trouble, and she assured him, "that she was not at all afraid of the trouble, indeed she could not imagine there would be any."

Mrs. Norris was ready with her suggestions as to the rooms he would think fittest to be used, but found it all prearranged; and when she would have conjectured and hinted about the day, it appeared that the day was settled too. Sir Thomas had been amusing himself with shaping a very complete outline of the business; and as soon as she would listen quietly, could read his list of the families to be invited, from whom he calculated, with all necessary allowance for the shortness of the notice, to collect young people enough to form twelve or fourteen couple; and could detail the considerations which had induced him to fix on the 22d, as the most eligible day. William was required to be at Portsmouth on the 24th; the 22d would therefore be the last day of his visit; but where the days were so few it would be unwise to fix on any earlier. Mrs. Norris was obliged to be satisfied with thinking just the same, and with having been on the point of proposing the 22d herself, as by far the best day for the purpose.

The ball was now a settled thing, and before the evening a proclaimed thing to all whom it concerned. Invitations were sent with dispatch, and many a young lady went to bed that night with her head full of happy cares as well as Fanny. - To her, the cares were sometimes almost beyond the happiness; for young and inexperienced, with small means of choice and no confidence in her own taste - the "how she should be dressed" was a point of painful solicitude; and the almost solitary ornament in her possession, a very pretty amber cross which William had brought her from Sicily, was the greatest distress of all, for she had nothing but a bit of ribbon to fasten it to; and though she had worn it in that manner once, would it be allowable at such a time, in the midst of all the rich ornaments which she supposed all the other young ladies would appear in? And yet not to wear it! William had wanted to buy her a gold chain too, but the purchase had been beyond his means, and therefore not to wear the cross might be mortifying him. These were anxious considerations; enough to sober her spirits even under the prospect of a ball given principally for her gratification.

The preparations meanwhile went on, and Lady Bertram continued to sit on her sofa without any inconvenience from them. She had some extra visits from the housekeeper, and her maid was rather hurried in making up a new dress for her; Sir Thomas gave orders and Mrs. Norris ran about, but all this gave her no trouble, and as she had foreseen, "there was, in fact no trouble in the business."

Edmund was at this time particularly full of cares; his mind being deeply occupied in the consideration of two important events now at hand, which were to fix his fate in life - ordination and matrimony - events of such a serious character as to make the ball, which would be very quickly followed by one of them, appear of less moment in his eyes than in those of any other person in the house. On the 23d he was going to a friend near Peterborough in the same situation as himself, and they were to receive ordination in the course of the Christmas week. Half his destiny would then be determined - but the other half might not be so very smoothly wooed. His duties would be established, but the wife who was to share, and animate, and reward those duties might yet be unattainable. He knew his own mind, but he was not always perfectly assured of knowing Miss Crawford's. There were points on which they did not quite agree, there were moments in which she did not seem propitious, and though trusting altogether to her affection, so far as to be resolved (almost resolved) on bringing it to a decision within a very short time, as soon as the variety of business before him were arranged, and he knew what he had to offer her - he had many anxious feelings, many doubting hours as to the result. His conviction of her regard for him was sometimes very strong; he could look back on a long course of encouragement, and she was as perfect in disinterested attachment as in every thing else. But at other times doubt and alarm intermingled with his hopes, and when he thought of her acknowledged disinclination for privacy and retirement, her decided preference of a London life - what could he expect but a determined rejection? unless it were an acceptance even more to be deprecated, demanding such sacrifices of situation and employment on his side as conscience must forbid.

The issue of all depended on one question. Did she love him well enough to forego what had used to be essential points - did she love him well enough to make them no longer essential? And this question, which he was continually repeating to himself, though oftenest answered with a "Yes," had sometimes its "No."

Miss Crawford was soon to leave Mansfield, and on this circumstance the "no" and the "yes" had been very recently in alternation. He had seen her eyes sparkle as she spoke of the dear friend's letter, which claimed a long visit from her in London, and of the kindness of Henry, in engaging to remain where he was till January, that he might convey her thither; he had heard her speak of the pleasure of such a journey with an animation which had "no" in every tone. But this had occurred on the first day of its being settled, within the first hour of the burst of such enjoyment, when nothing but the friends she was to visit, was before her. He had since heard her express herself differently - with other feelings - more chequered feelings: he had heard her tell Mrs. Grant that she should leave her with regret; that she began to believe neither the friends nor the pleasures she was going to were worth those she left behind; and that though she felt she must go, and knew she should enjoy herself when once away, she was already looking forward to being at Mansfield again. Was there not a "yes" in all this?

With such matters to ponder over, and arrange, and re-arrange, Edmund could not, on his own account, think very much of the evening, which the rest of the family were looking forward to with a more equal degree of strong interest. Independent of his two cousins enjoyment in it, the evening was to him of no higher value than any other appointed meeting of the two families might be. In every meeting there was a hope of receiving farther confirmation of Miss Crawford's attachment; but the whirl of a ball-room perhaps was not particularly favourable to the excitement or expression of serious feelings. To engage her early for the two first dances, was all the command of individual happiness which he felt in his power, and the only preparation for the ball which he could enter into, in spite of all that was passing around him on the subject, from morning till night.

Thursday was the day of the ball; and on Wednesday morning, Fanny, still unable to satisfy herself, as to what she ought to wear, determined to seek the counsel of the more enlightened, and apply to Mrs. Grant and her sister, whose acknowledged taste would certainly bear her blameless; and as Edmund and William were gone to Northampton, and she had reason to think Mr. Crawford likewise out, she walked down to the Parsonage without much fear of wanting an opportunity for private discussion; and the privacy of such a discussion was a most important part of it to Fanny, being more than half-ashamed of her own solicitude.

She met Miss Crawford within a few yards of the Parsonage, just setting out to call on her, and as it seemed to her that her friend, though obliged to insist on turning back, was unwilling to lose her walk, she explained her business at once and observed that if she would be so kind as to give her opinion, it might be all talked over as well without doors as within. Miss Crawford appeared gratified by the application, and after a moment's thought, urged Fanny's returning with her in a much more cordial manner than before, and proposed their going up into her room, where they might have a comfortable coze, without disturbing Dr. and Mrs. Grant, who were together in the drawing-room. It was just the plan to suit Fanny; and with a great deal of gratitude on her side for such ready and kind attention, they proceeded in doors, and upstairs, and were soon deep in the interesting subject. Miss Crawford, pleased with the appeal, gave her all her best judgment and taste, made every thing easy by her suggestions, and tried to make every thing agreeable by her encouragement. The dress being settled in all its grander parts, - "But what shall you have by way of necklace?" said Miss Crawford. "Shall not you wear your brother's cross?" And as she spoke she was undoing a small parcel, which Fanny had observed in her hand when they met. Fanny acknowledged her wishes and doubts on this point; she did not know how either to wear the cross, or to refrain from wearing it. She was answered by having a small trinket-box placed before her, and being requested to chuse from among several gold chains and necklaces. Such had been the parcel with which Miss Crawford was provided, and such the object of her intended visit; and in the kindest manner she now urged Fanny's taking one for the cross and to keep for her sake, saying every thing she could think of to obviate the scruples which were making Fanny start back at first with a look of horror at the proposal.

"You see what a collection I have," said she; "more by half than I ever use or think of. I do not offer them as new. I offer nothing but an old necklace. You must forgive the liberty and oblige me."

Fanny still resisted, and from her heart. The gift was too valuable. But, Miss Crawford persevered, and argued the case with so much affectionate earnestness through all the heads of William and the cross, and the ball, and herself, as to be finally successful. Fanny found herself obliged to yield, that she might not be accused of pride or indifference, or some other littleness; and having with modest reluctance given her consent, proceeded to make the selection. She looked and looked, longing to know which might be least valuable; and was determined in her choice at last, by fancying there was one necklace more frequently placed before her eyes than the rest. It was of gold prettily worked; and though Fanny would have preferred a longer and a plainer chain as more adapted for her purpose, she hoped in fixing on this, to be chusing what Miss Crawford least wished to keep. Miss Crawford smiled her perfect approbation; and hastened to complete the gift by putting the necklace round her and making her see how well it looked.

Fanny had not a word to say against its becomingness, and excepting what remained of her scruples, was exceedingly pleased with an acquisition so very apropos. She would rather perhaps have been obliged to some other person. But this was an unworthy feeling. Miss Crawford had anticipated her wants with a kindness which proved her a real friend. "When I wear this necklace I shall always think of you," said she, "and feel how very kind you were."

"You must think of somebody else too when you wear that necklace," replied Miss Crawford. "You must think of Henry, for it was his choice in the first place. He gave it to me, and with the necklace I make over to you all the duty of remembering the original giver. It is to be a family remembrancer. The sister is not to be in your mind without bringing the brother too."

Fanny, in great astonishment and confusion, would have returned the present instantly. To take what had been the gift of another person - of a brother too - impossible! - it must not be! - and with an eagerness and embarrassment quite diverting to her companion, she laid down the necklace again on its cotton, and seemed resolved either to take another or none at all. Miss Crawford thought she had never seen a prettier consciousness. "My dear child," said she laughing, "what are you afraid of? Do you think Henry will claim the necklace as mine, and fancy you did not come honestly by it? - or are you imagining he would be too much flattered by seeing round your lovely throat an ornament which his money purchased three years ago, before he knew there was such a throat in the world? - or perhaps - looking archly - you suspect a confederacy between us, and that what I am now doing is with his knowledge and at his desire?"

With the deepest blushes Fanny protested against such a thought.

"Well then," replied Miss Crawford more seriously but without at all believing her, "to convince me that you suspect no trick, and are as unsuspicious of compliment as I have always found you, take the necklace, and say no more about it. Its being a gift of my brother's need not make the smallest difference in your accepting it, as I assure you it makes none in my willingness to part with it. He is always giving me something or other. I have such innumerable presents from him that it is quite impossible for me to value, or for him to remember half. And as for this necklace, I do not suppose I have worn it six times; it is very pretty - but I never think of it; and though you would be most heartily welcome to any other in my trinket-box, you have happened to fix on the very one which, if I have a choice, I would rather part with and see in your possession than any other. Say no more against it, I entreat you. Such a trifle is not worth half so many words."

Fanny dared not make any farther opposition; and with renewed but less happy thanks accepted the necklace again, for there was an expression in Miss Crawford's eyes which she could not be satisfied with.

It was impossible for her to be insensible of Mr. Crawford's change of manners. She had long seen it. He evidently tried to please her - he was gallant - he was attentive - he was something like what he had been to her cousins: he wanted, she supposed, to cheat her of her tranquillity as he had cheated them; and whether he might not have some concern in this necklace! - She could not be convinced that he had not, for Miss Crawford, complaisant as a sister, was careless as a woman and a friend.

Reflecting and doubting, and feeling that the possession of what she had so much wished for, did not bring much satisfaction, she now walked home again - with a change rather than a diminution of cares since her treading that path before.

Mansfield Park

Volume II - capitolo 8 (26)

Il desiderio di William di vedere Fanny ballare ebbe sullo zio un effetto più che momentaneo. La speranza di un'occasione data da Sir Thomas, non era stata data per non pensarci più. Egli rimase saldamente incline a gratificare un sentimento così bello, a gratificare chiunque potesse desiderare di vedere Fanny ballare, e a concedere uno svago ai giovani in generale; e avendo riflettuto sulla faccenda e preso la sua decisione in tranquilla solitudine, il risultato fu rivelato il mattino successivo a colazione, quando, dopo aver rammentato ed elogiato quello che aveva detto il nipote, aggiunse, "Non mi va, William, che lasci il Northamptonshire senza questa soddisfazione. Mi farebbe piacere vedervi entrambi ballare. Parli dei balli a Northampton. Le tue cugine qualche volta ci sono andate, ma tutto sommato in questo momento non fanno per noi. Per tua zia sarebbe troppo faticoso. Credo che non si debba pensare a un ballo a Northampton. Un ballo in casa sarebbe più adatto, e se..."

"Ah! mio caro Sir Thomas", lo interruppe Mrs. Norris, "ho capito che cosa stava venendo fuori. Ho capito che cosa stavate per dire. Se la cara Julia fosse a casa, o la carissima Mrs. Rushworth a Sotherton, per fornire un motivo, un'occasione per una cosa del genere, avreste avuto la tentazione di concedere ai giovani un ballo a Mansfield. Ho capito che l'avreste fatto. Se loro fossero a casa a onorare il ballo, avreste certamente dato un ballo a Natale. Ringrazia tuo zio, William, ringrazia tuo zio."

"Le mie figlie", replicò Sir Thomas, intervenendo con tono grave, "hanno i loro piaceri a Brighton, e spero che ne siano felicissime; ma il ballo che penso di dare a Mansfield sarà per i cugini. Se fossimo tutti insieme, la nostra soddisfazione sarebbe senza dubbio più completa, ma l'assenza di qualcuno non impedisce lo svago degli altri."

Mrs. Norris non ebbe nemmeno una parola da dire. Vedeva la decisione nel suo sguardo, e la sorpresa e l'irritazione richiedevano qualche minuto di silenzio per essere risolte in compostezza. Un ballo in un momento del genere! Con le figlie assenti e senza che lei fosse stata consultata! La consolazione, tuttavia, era a portata di mano. Lei si sarebbe fatta carico di tutto; a Lady Bertram sarebbero state ovviamente risparmiate tutte le preoccupazioni e le fatiche, e tutto sarebbe ricaduto su di lei. Avrebbe dovuto fare gli onori di casa della serata, e questa riflessione la riportò talmente al buonumore che fu in grado di unirsi agli altri, prima che da parte loro venissero espressi tutti i sentimenti di felicità e gratitudine.

Edmund, William e Fanny lo fecero, ciascuno a suo modo, con sguardi e parole di estremo piacere e gratitudine per il ballo promesso, il che era quanto Sir Thomas potesse desiderare. La gioia di Edmund era per gli altri due. Il padre non avrebbe mai potuto concedere un favore o dimostrare gentilezza con una soddisfazione maggiore da parte sua.

Lady Bertram era perfettamente passiva e soddisfatta, e non aveva alcuna obiezione da fare. Sir Thomas le garantì che avrebbe avuto pochissimo disturbo, e lei gli assicurò "che non temeva affatto il disturbo, e che in realtà riteneva che non ce ne sarebbe stato nessuno."

Mrs. Norris era pronta con i suoi suggerimenti sulle stanze che lui avrebbe dovuto ritenere più adatte a essere usate, ma scoprì che era già stato predisposto tutto; e quando volle ipotizzare e accennare qualcosa sulla data, divenne palese che anche il giorno era stato stabilito. Sir Thomas si era divertito a concepire un piano completo della faccenda, e non appena lei fu disponibile a prestargli ascolto in silenzio, poté leggere la lista delle famiglie da invitare, dalla quale lui calcolava, con tutte le necessarie riserve per il breve preavviso, di radunare abbastanza gioventù da formare dodici o quattordici coppie; era anche in grado di entrare nei dettagli circa le considerazioni che lo avevano indotto a fissare il 22 come la data più idonea. William doveva essere a Portsmouth il 24, quindi il 22 sarebbe stato l'ultimo giorno della sua visita, ma dato che i giorni disponibili erano così pochi, sarebbe stato poco saggio fissarne uno precedente. Mrs. Norris fu costretta a sentirsi soddisfatta pensandola allo stesso modo, e dichiarando di essere stata sul punto di proporre lei stessa il 22, come la data di gran lunga migliore per l'occasione.

Il ballo era ormai cosa fatta, e prima di sera l'annuncio fu dato a tutti quelli che ne erano coinvolti. Gli inviti furono subito spediti, e quella notte molte signorine andarono a letto con la testa piena delle stesse gioiose preoccupazioni di Fanny. Per lei, le preoccupazioni erano talvolta quasi superiori alla gioia, poiché, giovane e priva di esperienza com'era, con poche possibilità di scelta e nessuna fiducia nel proprio gusto, il "come si sarebbe vestita" era fonte di penosa incertezza; e il quasi unico ornamento in suo possesso, una croce di ambra molto graziosa che William le aveva portato dalla Sicilia, (1) era il problema maggiore di tutti, poiché non aveva nulla se non un pezzo di nastro per appenderla; e sebbene l'avesse già portata una volta in quel modo, sarebbe stato ammissibile farlo in quell'occasione, nel ben mezzo di tutti i ricchi ornamenti con i quali lei supponeva sarebbero apparse tutte le altre giovani donne? Eppure, non portarla! William avrebbe voluto comprarle anche una catena d'oro, ma l'acquisto si era dimostrato al di là dei suoi mezzi, e quindi non portare la croce l'avrebbe mortificato. Erano considerazioni piene di ansia, sufficienti ad abbatterle il morale persino di fronte alla prospettiva di un ballo dato principalmente in suo onore.

Nel frattempo, i preparativi andavano avanti, e Lady Bertram continuava a sedere sul divano senza subire nessun inconveniente. Aveva qualche contatto in più con la governante, e la sua cameriera era piuttosto indaffarata a cucirle un abito nuovo; Sir Thomas dava ordini e Mrs. Norris correva di qua e di là, ma tutto questo a lei non dava nessun fastidio, e, come aveva previsto, "in realtà la faccenda non procurava nessun fastidio."

Edmund in quel periodo era particolarmente pieno di preoccupazioni; la sua mente era profondamente occupata a riflettere su due importanti avvenimenti ormai prossimi, che avrebbero determinato il corso della sua vita futura - l'ordinazione e il matrimonio - avvenimenti di carattere talmente serio da rendere il ballo, che sarebbe stato subito seguito da uno di essi, meno importante ai suoi occhi rispetto a chiunque altro in casa. Il 23 sarebbe andato da un amico vicino a Peterborough, che era nella sua stessa situazione, e avrebbero ricevuto gli ordini durante la settimana di Natale. Metà del suo destino sarebbe quindi stato deciso, ma l'altra metà non sarebbe stata così agevole da perseguire. I suoi doveri sarebbero stati fissati, ma la moglie che avrebbe dovuto condividere, incoraggiare e ricompensare quei doveri poteva ancora dimostrarsi irraggiungibile. Lui conosceva i propri sentimenti, ma non era completamente sicuro di conoscere quelli di Miss Crawford. C'erano punti sui quali non erano affatto d'accordo, c'erano momenti nei quali lei non sembrava disponibile, e sebbene nel complesso fosse fiducioso nel suo affetto, tanto da essere determinato (quasi determinato) a chiederle di prendere una decisione in breve tempo, non appena le faccende che aveva di fronte fossero sistemate, e sapesse che cosa aveva da offrirle, si sentiva molto turbato, e passava molte ore in dubbio circa il risultato finale. La certezza della sua stima per lui era talvolta molto forte; poteva ripensare a una lunga serie di incoraggiamenti, e lei era perfetta in quell'amore disinteressato come in qualsiasi altra cosa. Ma altre volte i dubbi e i timori si mescolavano alle speranze, e quando ripensava alla sua dichiarata avversione per l'isolamento e la vita appartata, alla sua decisa preferenza per la vita a Londra, che cosa poteva aspettarsi se non un deciso rifiuto? a meno che non si giungesse a una accettazione persino più deprecabile, che avrebbe richiesto, in merito alla situazione e ai compiti che lo aspettavano, sacrifici che la sua coscienza non avrebbe certamente permesso.

Tutto dipendeva da una sola domanda. Lo amava abbastanza da rinunciare a quelli che lei considerava punti essenziali? lo amava abbastanza da non considerarli più essenziali? E questa domanda, che ripeteva continuamente a se stesso, sebbene ricevesse più spesso in risposta un "sì", talvolta riceveva un "no".

Miss Crawford avrebbe presto lasciato Mansfield, e per questo ultimamente i "no" e i "sì" erano altalenanti. Aveva visto i suoi occhi brillare mentre parlava della lettera della sua cara amica, che le chiedeva una lunga visita a Londra, e della gentilezza di Henry nell'impegnarsi a restare dov'era fino a gennaio, per poterla accompagnare fin là; l'aveva sentita parlare del piacere di quel viaggio con un'animazione che aveva un "no" in ogni tono di voce. Ma questo era successo il primo giorno in cui la cosa era stata decisa, nel primo erompere di quella gioia, quando non aveva in mente nient'altro che gli amici ai quali avrebbe fatto visita. Da quella volta, lui l'aveva sentita esprimersi in modo diverso, con altri sentimenti, sentimenti più variegati; l'aveva sentita dire a Mrs. Grant che l'avrebbe lasciata con molto rammarico; che cominciava a credere che né gli amici né i piaceri che l'aspettavano fossero degni di quelli che si lasciava alle spalle; e che, pur ritenendo di dover andare, e sapendo che una volta andata si sarebbe divertita, guardava già con impazienza al suo ritorno a Mansfield. Non c'era un "sì" in tutto questo?

Con tali faccende su cui riflettere, su cui rimuginare senza sosta, Edmund non poteva certo pensare molto a quella serata, che il resto della famiglia aspettava con impazienza e con estremo interesse da parte di tutti. Indipendentemente dalla gioia dei due cugini, la serata rivestiva per lui un interesse non maggiore di quanto lo fosse una qualsiasi riunione tra le due famiglie. In ognuna di quelle riunioni c'era la speranza di ricevere una conferma dell'affetto di Miss Crawford; ma forse il turbine di una sala da ballo non era particolarmente indicato per suscitare o esprimere sentimenti così seri. Impegnarla per tempo per i primi due balli fu tutto ciò che si sentì di poter fare per la sua felicità personale, e il solo preparativo per il ballo a cui riuscì a partecipare, nonostante tutto ciò che gli succedeva intorno al riguardo, dalla mattina alla sera.

Il giovedì era il giorno stabilito per il ballo, e mercoledì mattina Fanny, ancora incapace di risolvere il problema di come vestirsi, decise di chiedere consiglio a qualcuno più esperto, e di rivolgersi a Mrs. Grant e alla sorella, il cui riconosciuto buongusto l'avrebbe certamente tratta d'impaccio; e dato che Edmund e William erano andati a Northampton, e che aveva ragione di ritenere che anche Mr. Crawford fosse fuori casa, si avviò verso la canonica senza timori circa l'opportunità di avere una conversazione privata; e la riservatezza, in una conversazione del genere, era per Fanny la parte più importante, vergognandosi non poco delle sue ansie.

Si imbatté in Miss Crawford quando era vicinissima alla canonica, proprio mentre quest'ultima si stava avviando per andare da lei, e dato che le sembrò che la sua amica, sebbene obbligata a insistere per tornare indietro, fosse riluttante a rinunciare alla sua passeggiata, espose subito la faccenda e osservò che se fosse stata così gentile da fornirle la sua opinione, ne avrebbero potuto parlare fuori casa così come dentro. Miss Crawford sembrò gratificata da quella richiesta, e dopo averci pensato un istante, insistette per far tornare Fanny dentro con lei in un modo più cordiale di prima, e le propose di salire nella sua stanza, dove avrebbero potuto chiacchierare con comodo, senza disturbare il dottore e Mrs. Grant, che erano in salotto. Era proprio quello che voleva Fanny, e con la massima gratitudine da parte sua per quella sollecitudine e quella cortesia, entrarono, salirono le scale, e si trovarono presto immerse in quell'argomento così interessante. Miss Crawford, compiaciuta per essere stata interpellata, le fornì i migliori consigli dettati dal suo buongusto, rese tutto più facile con i suoi suggerimenti, e cercò di rendere tutto più piacevole con il suo incoraggiamento. Risolto quasi completamente il problema dell'abito, "A proposito, che collana porterete? " disse Miss Crawford. "Vi metterete la croce di vostro fratello?" e mentre parlava scartava un pacchetto, che Fanny gli aveva visto in mano quando si erano incontrate. Fanny ammise che su quel punto nutriva sia desideri che dubbi; non sapeva né in che modo mettersi la croce, né come astenersi dal metterla. La risposta fu un piccolo portagioie aperto di fronte a lei, con la richiesta di scegliere tra diverse catenine e collane d'oro. Era quello il pacchetto che Miss Crawford portava con sé, e quello era lo scopo della visita che intendeva farle; e in modo estremamente gentile insisteva adesso con Fanny affinché ne prendesse una per la croce e la tenesse come suo ricordo, dicendo tutto ciò che poteva per aggirare gli scrupoli di Fanny, che a quella proposta era indietreggiata con lo sguardo inorridito.

"Vedete anche voi che collezione ne ho", disse Miss Crawford; "più di quante possa mai usarne o pensare di farlo. Non ve le offro per nuove. Non vi offro che una collana usata. Dovete perdonarmi la libertà e farmi una cortesia."

Fanny resisteva ancora, e lo faceva con sincerità. Il dono era troppo di valore. Ma Miss Crawford insistette, e perorò la sua causa con tanto affettuoso fervore su ogni aspetto che riguardasse William, la croce, il ballo e se stessa, che alla fine riuscì ad averla vinta. Fanny si trovò costretta ad accettare, per non essere accusata di orgoglio o indifferenza, o di qualche altra meschinità; e dopo che ebbe dato il suo consenso con modesta riluttanza, si accinse a fare la sua scelta. Guardò e riguardò, col forte desiderio di capire quale fosse la meno preziosa; e alla fine la sua scelta fu determinata dall'immaginare che ci fosse una collana che più delle altre le era stata messa davanti. Era di oro lavorato finemente, e sebbene Fanny ne avrebbe preferita una più lunga e più semplice meglio adatta allo scopo, sperò, nel decidere per una, di aver scelto quella che Miss Crawford avesse meno voglia di tenersi. Miss Crawford mostrò la sua approvazione con un sorriso, e si affrettò a completare il regalo mettendole la collana e facendole vedere quanto le stesse bene.

Su questo Fanny non aveva nulla da dire, e salvo quel che restava dei suoi scrupoli, era estremamente contenta di un dono capitato così a proposito. Forse avrebbe preferito essere in obbligo con qualcun altro. Ma questo era un sentimento meschino. Miss Crawford aveva anticipato i suoi desideri con una gentilezza che la rendeva una vera amica. "Quando metterò questa collana penserò sempre a voi", disse Fanny, "e a quanto siete stata gentile."

"Dovete pensare anche a qualcun altro quando metterete la collana", rispose Miss Crawford. "Dovete pensare a Henry, perché è lui che l'ha scelta la prima volta. È lui che me l'ha regalata, e con la collana vi cedo il dovere di ricordare il donatore originale. Dovrà essere un ricordo della famiglia. La sorella non deve venirvi in mente senza portare con sé anche il fratello."

Fanny, sbalordita e molto confusa, avrebbe voluto restituire all'istante il regalo. Prendere ciò che era stato il regalo di un'altra persona... di un fratello poi... impossibile! non poteva essere! e con un'impazienza e un imbarazzo che divertirono molto la sua compagna, rimise la collana nell'ovatta, e sembrava decisa a prenderne un'altra o meglio nessuna. Miss Crawford pensò di non avere mai visto un caso di coscienza così attraente. "Mia cara bambina", disse ridendo, "di che cosa avete paura? Credete che Henry reclamerà la collana come mia, e immaginerà che l'abbiate avuta con mezzi non onesti? o state immaginando che sarebbe troppo lusingato nel vedervi al collo un ornamento che il suo denaro ha comprato tre anni fa, prima di sapere che al mondo esistesse quel collo? o forse - con un'occhiata maliziosa - sospettate una macchinazione tra di noi, e che lui sappia e desideri che ve la regali?"

Con un intenso rossore Fanny respinse questa insinuazione.

"Be', allora", replicò Miss Crawford, più seriamente ma senza starla troppo a sentire, "per convincermi che non sospettate un inganno, e che avete fiducia nella sincerità come vi ho sempre visto fare, prendete la collana, e non parlatene più. Il fatto che sia un regalo di mio fratello non ha la minima importanza nell'accettarla, così come vi assicuro che non ne ha nessuna nella mia disponibilità a privarmene. Mi ha sempre regalato qualcosa. Ho un tale numero di doni fatti da lui che per me è assolutamente impossibile dar loro valore, o per lui ricordarsene la metà. E quanto a questa collana, non credo di averla messa più di sei volte; è molto graziosa, ma non ci penso mai; e anche se siete liberissima di prenderne un'altra dal mio portagioie, avete preferito proprio quella da cui, se avessi scelto io, avrei voluto separarmi e vedere in vostro possesso più di qualsiasi altra. Non rifiutatela, vi supplico. Una tale sciocchezza non è degna nemmeno della metà di tutte queste parole."

Fanny non osò fare ulteriore resistenza, e con rinnovati ma meno fervidi ringraziamenti accettò di nuovo la collana, poiché nello sguardo di Miss Crawford c'era un'espressione che non la faceva sentire a suo agio.

Era impossibile per lei essere inconsapevole del cambiamento nei modi di Mr. Crawford. Li aveva notati da tempo. Evidentemente cercava di piacerle, era galante, premuroso, un po' come lo era stato con le cugine; voleva, così lei supponeva, toglierle la sua tranquillità, come l'aveva tolta a loro; e che lui non avesse niente a che vedere con quella collana! Non poteva credere che non fosse coinvolto, poiché Miss Crawford, accomodante come sorella, era inaffidabile come donna e come amica.

Piena di dubbi e incertezze, e consapevole che il possesso di quello che aveva tanto desiderato non le dava molta soddisfazione, tornò a casa, con preoccupazioni di diversa natura e non minori di quelle che aveva provato percorrendo poco prima quella strada.

(1) Qui non si può non pensare a una lettera in cui JA comunicava a Cassandra un regalo analogo fatto da Charles Austen alle sorelle: "Ha ricevuto 30 sterline come sua parte di ufficiale e se ne aspetta altre 10 - ma a che serve avere un premio se lo usa per fare regali alle Sorelle. Ha comprato due Catenine d'oro con Croci di Topazio per noi; - bisogna fargli una bella lavata di capo." (Lettera 38 del 26 maggio 1801). Anche il luogo di acquisto, la Sicilia, è pertinente, visto che in quel periodo la Endymion, la nave di Charles, incrociava nel Mediterraneo.

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