Jane Austen
Volume II - capitolo 3 (21)
traduzione di Giuseppe Ierolli

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Volume II - Chapter 3 (21)

Emma could not forgive her; - but as neither provocation nor resentment were discerned by Mr. Knightley, who had been of the party, and had seen only proper attention and pleasing behaviour on each side, he was expressing the next morning, being at Hartfield again on business with Mr. Woodhouse, his approbation of the whole; not so openly as he might have done had her father been out of the room, but speaking plain enough to be very intelligible to Emma. He had been used to think her unjust to Jane, and had now great pleasure in marking an improvement.

"A very pleasant evening," he began, as soon as Mr. Woodhouse had been talked into what was necessary, told that he understood, and the papers swept away; - "particularly pleasant. You and Miss Fairfax gave us some very good music. I do not know a more luxurious state, sir, than sitting at one's ease to be entertained a whole evening by two such young women; sometimes with music and sometimes with conversation. I am sure Miss Fairfax must have found the evening pleasant, Emma. You left nothing undone. I was glad you made her play so much, for having no instrument at her grandmother's, it must have been a real indulgence."

"I am happy you approved," said Emma, smiling; "but I hope I am not often deficient in what is due to guests at Hartfield."

"No, my dear," said her father instantly; "that I am sure you are not. There is nobody half so attentive and civil as you are. If any thing, you are too attentive. The muffin last night - if it had been handed round once, I think it would have been enough."

"No," said Mr. Knightley, nearly at the same time; "you are not often deficient; not often deficient either in manner or comprehension. I think you understand me, therefore."

An arch look expressed - "I understand you well enough;" but she said only, "Miss Fairfax is reserved."

"I always told you she was - a little; but you will soon overcome all that part of her reserve which ought to be overcome, all that has its foundation in diffidence. What arises from discretion must be honoured."

"You think her diffident. I do not see it."

"My dear Emma," said he, moving from his chair into one close by her, "you are not going to tell me, I hope, that you had not a pleasant evening."

"Oh! no; I was pleased with my own perseverance in asking questions, and amused to think how little information I obtained."

"I am disappointed," was his only answer.

"I hope every body had a pleasant evening," said Mr. Woodhouse, in his quiet way. "I had. Once, I felt the fire rather too much; but then I moved back my chair a little, a very little, and it did not disturb me. Miss Bates was very chatty and good-humoured, as she always is, though she speaks rather too quick. However, she is very agreeable, and Mrs. Bates too, in a different way. I like old friends; and Miss Jane Fairfax is a very pretty sort of young lady, a very pretty and a very well-behaved young lady indeed. She must have found the evening agreeable, Mr. Knightley, because she had Emma."

"True, sir; and Emma, because she had Miss Fairfax."

Emma saw his anxiety, and wishing to appease it, at least for the present, said, and with a sincerity which no one could question -

"She is a sort of elegant creature that one cannot keep one's eyes from; I am always watching her to admire; and I do pity her from my heart."

Mr. Knightley looked as if he were more gratified than he cared to express; and before he could make any reply, Mr. Woodhouse, whose thoughts were on the Bates's, said -

"It is a great pity that their circumstances should be so confined! a great pity indeed! and I have often wished - but it is so little one can venture to do - small, trifling presents, of any thing uncommon - Now we have killed a porker, and Emma thinks of sending them a loin or a leg; it is very small and delicate - Hartfield pork is not like any other pork - but still it is pork - and, my dear Emma, unless one could be sure of their making it into steaks, nicely fried, as ours are fried, without the smallest grease, and not roast it, for no stomach can bear roast pork - I think we had better send the leg - do not you think so, my dear?"

"My dear papa, I sent the whole hind-quarter. I knew you would wish it. There will be the leg to be salted, you know, which is so very nice, and the loin to be dressed directly in any manner they like."

"That's right, my dear, very right. I had not thought of it before, but that was the best way. They must not over-salt the leg; and then, if it is not over-salted, and if it is very thoroughly boiled, just as Serle boils our's, and eaten very moderately of, with a boiled turnip, and a little carrot or parsnip, I do not consider it unwholesome."

"Emma," said Mr. Knightley presently, "I have a piece of news for you. You like news - and I heard an article in my way hither that I think will interest you."

"News! Oh! yes, I always like news. What is it? - why do you smile so? - where did you hear it? - at Randalls?"

He had time only to say,

"No, not at Randalls; I have not been near Randalls," when the door was thrown open, and Miss Bates and Miss Fairfax walked into the room. Full of thanks, and full of news, Miss Bates knew not which to give quickest. Mr. Knightley soon saw that he had lost his moment, and that not another syllable of communication could rest with him.

"Oh! my dear sir, how are you this morning? My dear Miss Woodhouse - I come quite overpowered. Such a beautiful hind-quarter of pork! You are too bountiful! Have you heard the news? Mr. Elton is going to be married."

Emma had not had time even to think of Mr. Elton, and she was so completely surprized that she could not avoid a little start, and a little blush, at the sound.

"There is my news: - I thought it would interest you," said Mr. Knightley, with a smile which implied a conviction of some part of what had passed between them.

"But where could you hear it?" cried Miss Bates. "Where could you possibly hear it, Mr. Knightley? For it is not five minutes since I received Mrs. Cole's note - no, it cannot be more than five - or at least ten - for I had got my bonnet and spencer on, just ready to come out - I was only gone down to speak to Patty again about the pork - Jane was standing in the passage - were not you, Jane? - for my mother was so afraid that we had not any salting-pan large enough. So I said I would go down and see, and Jane said, 'Shall I go down instead? for I think you have a little cold, and Patty has been washing the kitchen.' Oh! my dear, said I - well, and just then came the note. A Miss Hawkins - that's all I know. A Miss Hawkins of Bath. But, Mr. Knightley, how could you possibly have heard it? for the very moment Mr. Cole told Mrs. Cole of it, she sat down and wrote to me. A Miss Hawkins" -

"I was with Mr. Cole on business an hour and a half ago. He had just read Elton's letter as I was shewn in, and handed it to me directly."

"Well! that is quite - I suppose there never was a piece of news more generally interesting. My dear sir, you really are too bountiful. My mother desires her very best compliments and regards, and a thousand thanks, and says you really quite oppress her."

"We consider our Hartfield pork," replied Mr. Woodhouse - "indeed it certainly is, so very superior to all other pork, that Emma and I cannot have a greater pleasure than" -

"Oh! my dear sir, as my mother says, our friends are only too good to us. If ever there were people who, without having great wealth themselves, had every thing they could wish for, I am sure it is us. We may well say that 'our lot is cast in a goodly heritage.' Well, Mr. Knightley, and so you actually saw the letter; well" -

"It was short, merely to announce - but cheerful, exulting, of course." - Here was a sly glance at Emma. "He had been so fortunate as to - I forget the precise words - one has no business to remember them. The information was, as you state, that he was going to be married to a Miss Hawkins. By his style, I should imagine it just settled."

"Mr. Elton going to be married!" said Emma, as soon as she could speak. "He will have everybody's wishes for his happiness."

"He is very young to settle," was Mr. Woodhouse's observation. "He had better not be in a hurry. He seemed to me very well off as he was. We were always glad to see him at Hartfield."

"A new neighbour for us all, Miss Woodhouse!" said Miss Bates, joyfully; "my mother is so pleased! - she says she cannot bear to have the poor old Vicarage without a mistress. This is great news, indeed. Jane, you have never seen Mr. Elton! - no wonder that you have such a curiosity to see him."

Jane's curiosity did not appear of that absorbing nature as wholly to occupy her.

"No - I have never seen Mr. Elton," she replied, starting on this appeal; "is he - is he a tall man?"

"Who shall answer that question?" cried Emma. "My father would say 'yes,' Mr. Knightley 'no;' and Miss Bates and I that he is just the happy medium. When you have been here a little longer, Miss Fairfax, you will understand that Mr. Elton is the standard of perfection in Highbury, both in person and mind."

"Very true, Miss Woodhouse, so she will. He is the very best young man - But, my dear Jane, if you remember, I told you yesterday he was precisely the height of Mr. Perry. Miss Hawkins, - I dare say, an excellent young woman. His extreme attention to my mother - wanting her to sit in the vicarage-pew, that she might hear the better, for my mother is a little deaf, you know - it is not much, but she does not hear quite quick. Jane says that Colonel Campbell is a little deaf. He fancied bathing might be good for it - the warm bath - but she says it did him no lasting benefit. Colonel Campbell, you know, is quite our angel. And Mr. Dixon seems a very charming young man, quite worthy of him. It is such a happiness when good people get together - and they always do. Now, here will be Mr. Elton and Miss Hawkins; and there are the Coles, such very good people; and the Perrys - I suppose there never was a happier or a better couple than Mr. and Mrs. Perry. I say, sir," turning to Mr. Woodhouse, "I think there are few places with such society as Highbury. I always say, we are quite blessed in our neighbours. - My dear sir, if there is one thing my mother loves better than another, it is pork - a roast loin of pork" -

"As to who, or what Miss Hawkins is, or how long he has been acquainted with her," said Emma, "nothing I suppose can be known. One feels that it cannot be a very long acquaintance. He has been gone only four weeks."

Nobody had any information to give; and, after a few more wonderings, Emma said,

"You are silent, Miss Fairfax - but I hope you mean to take an interest in this news. You, who have been hearing and seeing so much of late on these subjects, who must have been so deep in the business on Miss Campbell's account - we shall not excuse your being indifferent about Mr. Elton and Miss Hawkins."

"When I have seen Mr. Elton," replied Jane, " I dare say I shall be interested - but I believe it requires that with me. And as it is some months since Miss Campbell married, the impression may be a little worn off."

"Yes, he has been gone just four weeks, as you observe, Miss Woodhouse," said Miss Bates, "four weeks yesterday. - A Miss Hawkins. - Well, I had always rather fancied it would be some young lady hereabouts; not that I ever - Mrs. Cole once whispered to me - but I immediately said, 'No, Mr. Elton is a most worthy young man - but' - In short, I do not think I am particularly quick at those sort of discoveries. I do not pretend to it. What is before me, I see. At the same time, nobody could wonder if Mr. Elton should have aspired - Miss Woodhouse lets me chatter on, so good-humouredly. She knows I would not offend for the world. How does Miss Smith do? She seems quite recovered now. Have you heard from Mrs. John Knightley lately? Oh! those dear little children. Jane, do you know I always fancy Mr. Dixon like Mr. John Knightley. I mean in person - tall, and with that sort of look - and not very talkative."

"Quite wrong, my dear aunt; there is no likeness at all."

"Very odd! but one never does form a just idea of any body beforehand. One takes up a notion, and runs away with it. Mr. Dixon, you say, is not, strictly speaking, handsome."

"Handsome! Oh! no - far from it - certainly plain. I told you he was plain."

"My dear, you said that Miss Campbell would not allow him to be plain, and that you yourself -"

"Oh! as for me, my judgment is worth nothing. Where I have a regard, I always think a person well-looking. But I gave what I believed the general opinion, when I called him plain."

"Well, my dear Jane, I believe we must be running away. The weather does not look well, and grandmamma will be uneasy. You are too obliging, my dear Miss Woodhouse; but we really must take leave. This has been a most agreeable piece of news indeed. I shall just go round by Mrs. Cole's; but I shall not stop three minutes: and, Jane, you had better go home directly - I would not have you out in a shower! - We think she is the better for Highbury already. Thank you, we do indeed. I shall not attempt calling on Mrs. Goddard, for I really do not think she cares for any thing but boiled pork: when we dress the leg it will be another thing. Good morning to you, my dear sir. Oh! Mr. Knightley is coming too. Well, that is so very! - I am sure if Jane is tired, you will be so kind as to give her your arm. - Mr. Elton, and Miss Hawkins. - Good morning to you."

Emma, alone with her father, had half her attention wanted by him, while he lamented that young people would be in such a hurry to marry - and to marry strangers too - and the other half she could give to her own view of the subject. It was to herself an amusing and a very welcome piece of news, as proving that Mr. Elton could not have suffered long; but she was sorry for Harriet: Harriet must feel it - and all that she could hope was, by giving the first information herself, to save her from hearing it abruptly from others. It was now about the time that she was likely to call. If she were to meet Miss Bates in her way! - and upon its beginning to rain, Emma was obliged to expect that the weather would be detaining her at Mrs. Goddard's, and that the intelligence would undoubtedly rush upon her without preparation.

The shower was heavy, but short; and it had not been over five minutes, when in came Harriet, with just the heated, agitated look which hurrying thither with a full heart was likely to give; and the "Oh! Miss Woodhouse, what do you think has happened!" which instantly burst forth, had all the evidence of corresponding perturbation. As the blow was given, Emma felt that she could not now shew greater kindness than in listening; and Harriet, unchecked, ran eagerly through what she had to tell. "She had set out from Mrs. Goddard's half an hour ago - she had been afraid it would rain - she had been afraid it would pour down every moment - but she thought she might get to Hartfield first - she had hurried on as fast as possible; but then, as she was passing by the house where a young woman was making up a gown for her, she thought she would just step in and see how it went on; and though she did not seem to stay half a moment there, soon after she came out it began to rain, and she did not know what to do; so she ran on directly, as fast as she could, and took shelter at Ford's." - Ford's was the principal woollen-draper, linen-draper, and haberdasher's shop united; the shop first in size and fashion in the place. - "And so, there she had set, without an idea of any thing in the world, full ten minutes, perhaps - when, all of a sudden, who should come in - to be sure it was so very odd! - but they always dealt at Ford's - who should come in, but Elizabeth Martin and her brother! - Dear Miss Woodhouse! only think. I thought I should have fainted. I did not know what to do. I was sitting near the door - Elizabeth saw me directly; but he did not; he was busy with the umbrella. I am sure she saw me, but she looked away directly, and took no notice; and they both went to quite the farther end of the shop; and I kept sitting near the door! - Oh! dear; I was so miserable! I am sure I must have been as white as my gown. I could not go away you know, because of the rain; but I did so wish myself any where in the world but there. - Oh! dear, Miss Woodhouse - well, at last, I fancy, he looked round and saw me; for instead of going on with their buyings, they began whispering to one another. I am sure they were talking of me; and I could not help thinking that he was persuading her to speak to me - (do you think he was, Miss Woodhouse?) - for presently she came forward - came quite up to me, and asked me how I did, and seemed ready to shake hands, if I would. She did not do any of it in the same way that she used; I could see she was altered; but, however, she seemed to try to be very friendly, and we shook hands, and stood talking some time; but I know no more what I said - I was in such a tremble - I remember she said she was sorry we never met now; which I thought almost too kind! Dear, Miss Woodhouse, I was absolutely miserable! By that time, it was beginning to hold up, and I was determined that nothing should stop me from getting away - and then - only think! - I found he was coming up towards me too - slowly you know, and as if he did not quite know what to do; and so he came and spoke, and I answered - and I stood for a minute, feeling dreadfully, you know, one can't tell how; and then I took courage, and said it did not rain, and I must go; and so off I set; and I had not got three yards from the door, when he came after me, only to say, if I was going to Hartfield, he thought I had much better go round by Mr. Cole's stables, for I should find the near way quite floated by this rain. Oh! dear, I thought it would have been the death of me! So I said, I was very much obliged to him: you know I could not do less; and then he went back to Elizabeth, and I came round by the stables - I believe I did - but I hardly knew where I was, or any thing about it. Oh! Miss Woodhouse, I would rather done any thing than have it happen: and yet, you know, there was a sort of satisfaction in seeing him behave so pleasantly and so kindly. And Elizabeth, too. Oh! Miss Woodhouse, do talk to me and make me comfortable again."

Very sincerely did Emma wish to do so; but it was not immediately in her power. She was obliged to stop and think. She was not thoroughly comfortable herself. The young man's conduct, and his sister's, seemed the result of real feeling, and she could not but pity them. As Harriet described it, there had been an interesting mixture of wounded affection and genuine delicacy in their behaviour. But she had believed them to be well-meaning, worthy people before; and what difference did this make in the evils of the connection? It was folly to be disturbed by it. Of course, he must be sorry to lose her - they must be all sorry. Ambition, as well as love, had probably been mortified. They might all have hoped to rise by Harriet's acquaintance: and besides, what was the value of Harriet's description? - So easily pleased - so little discerning; - what signified her praise?

She exerted herself; and did try to make her comfortable, by considering all that had passed as a mere trifle, and quite unworthy of being dwelt on.

"It might be distressing, for the moment," said she; "but you seem to have behaved extremely well; and it is over - and may never - can never, as a first meeting, occur again, and therefore you need not think about it."

Harriet said, "very true," and she "would not think about it;" but still she talked of it - still she could talk of nothing else; and Emma, at last, in order to put the Martins out of her head, was obliged to hurry on the news, which she had meant to give with so much tender caution; hardly knowing herself whether to rejoice or be angry, ashamed or only amused, at such a state of mind in poor Harriet - such a conclusion of Mr. Elton's importance with her!

Mr. Elton's rights, however, gradually revived. Though she did not feel the first intelligence as she might have done the day before, or an hour before, its interest soon increased; and before their first conversation was over, she had talked herself into all the sensations of curiosity, wonder and regret, pain and pleasure, as to this fortunate Miss Hawkins, which could conduce to place the Martins under proper subordination in her fancy.

Emma learned to be rather glad that there had been such a meeting. It had been serviceable in deadening the first shock, without retaining any influence to alarm. As Harriet now lived, the Martins could not get at her, without seeking her, where hitherto they had wanted either the courage or the condescension to seek her; for since her refusal of the brother, the sisters never had been at Mrs. Goddard's; and a twelvemonth might pass without their being thrown together again, with any necessity, or even any power of speech.


Volume II - capitolo 3 (21)

Emma non poté perdonarla; ma dato che Mr. Knightley, che aveva partecipato alla serata, non aveva colto né provocazione né risentimento, e aveva visto solo premure appropriate e un comportamento amabile da entrambe le parti, il mattino successivo, trovandosi di nuovo a Hartfield per degli affari con Mr. Woodhouse, aveva espresso la sua totale approvazione; non così apertamente come avrebbe fatto se il padre non fosse stato presente, ma parlando con chiarezza sufficiente da essere perfettamente comprensibile a Emma. L'aveva sempre ritenuta ingiusta nei confronti di Jane, e ora aveva constatato con grande piacere un miglioramento.

"Una serata molto piacevole", cominciò a dire, subito dopo aver comunicato il necessario a Mr. Woodhouse, accertato che avesse capito e messe via le carte; "particolarmente piacevole. Voi e Miss Fairfax ci avete donato dell'ottima musica. Non conosco un lusso migliore, signore, che quello di mettersi seduti a proprio agio per essere intrattenuti un'intera serata da due giovani donne come loro, ora con la musica, ora con la conversazione. Sono certo che Miss Fairfax abbia trovato piacevole la serata, Emma. Non avete trascurato nulla. Sono stato contento che l'abbiate fatta suonare così tanto, poiché, non avendo uno strumento in casa della nonna, dev'essere stata una vera soddisfazione."

"Sono felice della vostra approvazione", disse Emma con un sorriso, "ma spero di non essere spesso carente in ciò che è dovuto agli ospiti di Hartfield."

"No, mia cara", disse immediatamente il padre; "questo non lo sei di sicuro. Non c'è nessuno nemmeno la metà così premuroso e cortese come te. Se proprio vogliamo, sei troppo premurosa. La focaccia ieri sera... se fosse stata fatta girare solo una volta, credo che sarebbe stato abbastanza."

"No", disse Mr. Knightley, quasi nello stesso momento; "non siete spesso carente; non spesso carente nei modi o nella comprensione. Credo, quindi, che mi capiate."

Un'occhiata maliziosa espresse un, "Vi capisco fin troppo bene", ma Emma disse soltanto, "Miss Fairfax è riservata."

"Vi ho sempre detto che lo era... un pochino; ma sconfiggerete presto tutta quella parte di riservatezza che dev'essere sconfitta, tutta quella che ha alla base l'insicurezza. Quella che nasce dalla discrezione dev'essere rispettata."

"Voi la ritenete insicura. A me non sembra."

"Mia cara Emma", disse lui, spostandosi dalla sua sedia a una più vicina a lei, "non mi starete dicendo, spero, che non avete passato una piacevole serata."

"Oh! no; sono stata contenta della mia perseveranza nel fare domande, e divertita da quante poche informazioni io abbia ottenuto."

"Sono deluso", fu la sua sola risposta.

"Spero che tutti l'abbiano considerata una piacevole serata", disse Mr. Woodhouse, con il suo fare tranquillo. "Io sì. A un certo punto il fuoco mi è sembrato un po' troppo, ma poi ho tirato un po' indietro la sedia, un pochino, e non mi ha più disturbato. Miss Bates era molto loquace e cordiale, come sempre, anche se parla un po' troppo in fretta. Comunque, è molto simpatica, e anche Mrs. Bates, in modo diverso. Mi piacciono i vecchi amici, e Miss Jane Fairfax è una signorina molto graziosa, una signorina davvero molto graziosa e ammodo. Di certo ha trovato gradevole la serata, Mr. Knightley, perché c'era Emma."

"È vero, signore; ed Emma perché c'era Miss Fairfax."

Emma vide la sua ansia, e volendo placarla, almeno per il momento, disse, con una sincerità che nessuno poteva mettere in dubbio,

"È il tipo di creatura elegante dalla quale non si riesce a distogliere lo sguardo; la guardo sempre per ammirarla; e la compatisco dal profondo del cuore."

Mr. Knightley sembrava come se fosse più soddisfatto di quanto si preoccupasse di esprimere; e prima che potesse rispondere, Mr. Woodhouse, i cui pensieri erano rimasti alle Bates, disse,

"È un gran peccato che siano in una situazione di tale ristrettezza! davvero un gran peccato! e spesso ho desiderato... ma ci si può arrischiare a fare talmente poco... piccoli regali, sciocchezze, qualcosa di insolito. Abbiamo ammazzato un maialino, ed Emma pensa di mandargli un lombo o un cosciotto; è molto piccolo e tenero. I maialini di Hartfield non sono come gli altri... ma è pur sempre maialino, e, mia cara Emma, a meno che non si possa essere certi che ne facciano delle bistecche, ben rosolate, come le rosoliamo noi, senza il minimo grasso, e non arrostito, perché nessuno stomaco può sopportare il maialino arrostito, credo che faremmo meglio a mandare il cosciotto, non credi, mia cara?"

"Mio caro papà, ho mandato un intero quarto posteriore. Sapevo che lo desideravate. Ci sarà il cosciotto da salare, sapete, che è così buono, e il lombo da cucinare subito in qualsiasi modo preferiscano."

"Giusto, mia cara, giustissimo. Non ci avevo pensato, ma era la cosa migliore. Non devono salare troppo il cosciotto; e poi, se non è troppo salato, e se è fatto bollire molto a lungo, giusto come Serle fa bollire i nostri, e se è consumato con moderazione, con una rapa lessa e un po' di carota o pastinaca, non lo considero indigesto."

"Emma", disse a quel punto Mr. Knightley, "ho una novità per voi. Le novità vi piacciono, e ne ho sentita una venendo qui che credo vi interesserà."

"Novità! Oh! sì, mi piacciono sempre le novità. Di che si tratta? perché sorridete così? che cosa avete sentito? forse a Randalls?"

Lui riuscì a dire soltanto,

"No, non a Randalls; non sono passato per Randalls", quando la porta si spalancò, e Miss Bates e Miss Fairfax entrarono nella stanza. Piena di ringraziamenti, e piena di novità, Miss Bates non sapeva a che cosa dare la precedenza. Mr. Knightley capì presto di aver perso la sua occasione, e che non gli sarebbe stata concessa nemmeno un'altra parola.

"Oh! mio caro signore, come state stamattina? Mia cara Miss Woodhouse, sono davvero sopraffatta. Un così bel quarto di maialino! Siete troppo generosi! Avete sentito la novità? Mr. Elton sta per sposarsi."

Emma non aveva avuto proprio tempo per pensare a Mr. Elton, e rimase così completamente sorpresa che, a quel nome, non poté evitare un piccolo sobbalzo, e un lieve rossore.

"Era questa la mia novità; pensavo che vi avrebbe interessata", disse Mr. Knightley, con un sorriso che implicava una condanna per parte di quello che era accaduto tra loro.

"Ma dove potete averlo sentito?" esclamò Miss Bates. "Dov'è possibile che l'abbiate sentito, Mr. Knightley? Perché meno di cinque minuti fa ho ricevuto un biglietto di Mrs. Cole... no non possono essere più di cinque... o al massimo dieci... perché mi ero messa il cappello e la giacchetta, pronta per uscire... stavo scendendo per parlare di nuovo a Patty del maialino... Jane stava nel corridoio... non è vero, Jane? perché mia madre aveva talmente paura che non avessimo un recipiente abbastanza grande per salarlo. Così le ho detto che sarei scesa a controllare, e Jane ha detto, «Posso andare io, invece? perché credo che tu sia un po' raffreddata, e Patty ha appena lavato la cucina.» Oh! mia cara, ho detto io, va bene, e proprio in quel momento è arrivato il biglietto. Una certa Miss Hawkins, è tutto quello che so. Una certa Miss Hawkins di Bath. Ma, Mr. Knightley, com'è stato possibile che l'abbiate saputo? perché nello stesso momento in cui Mr. Cole l'ha detto a Mrs. Cole, lei si è seduta e mi ha scritto. Una certa Miss Hawkins..."

"Un'ora e mezza fa ero con Mr. Cole per certi affari. Aveva appena ricevuto la lettera di Mr. Elton quando mi ha fatto entrare, e me l'ha subito mostrata."

"Be'! questa è proprio... immagino che non ci sia mai stata una notizia di interesse più generale. Mio caro signore, siete davvero troppo generoso. Mia madre vi manda i suoi migliori saluti e omaggi, e mille ringraziamenti, e dice che l'avete davvero sopraffatta."

"Noi consideriamo i maialini di Hartfield", rispose Mr. Woodhouse, "anzi, ne siamo certi, così tanto superiori a tutti gli altri, (1) che Emma e io non possiamo che provare un enorme piacere a..."

"Oh! mio caro signore, come dice mia madre, i nostri amici sono solo troppo buoni con noi. Se mai ci sono state persone che, senza avere grandi mezzi, hanno avuto tutto quello che potevano desiderare, sicuramente siamo noi. Possiamo ben dire di "aver avuto in sorte una magnifica eredità.» (2) Be', Mr. Knightley, e così avete proprio visto la lettera; be'..."

"Era breve, solo per annunciare... ma allegra, esultante, ovviamente." Qui ci fu un'occhiata maliziosa a Emma. "Era stato talmente fortunato da... non ricordo le parole precise... non c'è bisogno di ricordarle. L'informazione era, come avete detto voi, che era in procinto di sposarsi con una certa Miss Hawkins. Da come scriveva, immagino che fosse stato appena deciso."

"Mr. Elton in procinto di sposarsi!" disse Emma, non appena riuscì a parlare. "Tutti gli augureranno ogni bene e felicità."

"È molto giovane per sistemarsi", fu l'osservazione di Mr. Woodhouse. "Avrebbe fatto meglio a non fare le cose di fretta. A me sembrava stare benissimo come stava. Eravamo sempre contenti di vederlo a Hartfield."

"Una nuova vicina per tutti noi, Miss Woodhouse!" disse festosa Miss Bates; "mia madre è così contenta! dice che non poteva sopportare di vedere la povera vecchia canonica senza una padrona di casa. È davvero una bella notizia. Jane, tu non hai mai visto Mr. Elton! non ci si può meravigliare che tu sia così curiosa di conoscerlo."

La curiosità di Jane non sembrava di natura tale da assorbirla completamente.

"No... non ho mai visto Mr. Elton", rispose lei, sussultando per essere stata chiamata in causa; "è... è alto?"

"Come rispondere a questa domanda?" esclamò Emma. "Mio padre direbbe «sì», Mr. Knightley «no»; e Miss Bates e io che è proprio il giusto mezzo. Quando sarete rimasta qui un po' più a lungo, Miss Fairfax, capirete che a Highbury Mr. Elton è un modello di perfezione, sia nel fisico che nella mente."

"Verissimo, Miss Woodhouse, proprio così. È senz'altro il giovanotto migliore... ma, mia cara Jane, se ti ricordi, ieri ti avevo detto che è alto esattamente come Mr. Perry. Miss Hawkins... una signorina eccellente, immagino. Le sue premure con mia madre... in chiesa la fa sedere nel banco riservato alla canonica, affinché possa sentire meglio, perché mia madre è un po' sorda, sapete, non molto, ma non riesce ad afferrare subito. Jane dice che il colonnello Campbell è un po' sordo. Lui ritiene che i bagni possano far bene... i bagni caldi... ma lei dice che non gli hanno arrecato nessun beneficio duraturo. Il colonnello Campbell, sapete, per noi è proprio un angelo. E Mr. Dixon sembra un giovanotto molto affascinante, del tutto degno di lui. È una tale felicità quando la brava gente si ritrova insieme, e succede sempre. Ora qui ci saranno Mr. Elton e Miss Hawkins, e ci sono i Cole, gente così brava, e i Perry... immagino che non ci sia mai stata una coppia migliore e più felice di Mr. e Mrs. Perry. Dico, signore", rivolgendosi a Mr. Woodhouse, "che credo ci siano ben pochi posti con una società come quella di Highbury. Dico sempre che siamo benedetti dal cielo con i nostri vicini. Mio caro signore, se c'è una cosa che mia madre ama più di qualsiasi altra è il maialino... una lombata di maialino arrosto..."

"Quanto a chi sia, o a che cosa sia, Miss Hawkins, o da quanto tempo la conosca", disse Emma, "suppongo che non si sappia nulla. Si capisce che non può essere una conoscenza di vecchia data. Mr. Elton è partito solo da quattro settimane."

Nessuno aveva informazioni da fornire, e, dopo qualche ulteriore interrogativo, Emma disse,

"Restate in silenzio, Miss Fairfax, ma spero abbiate intenzione di interessarvi a questa novità. Voi, che di recente avete visto e sentito così tanto su questi argomenti, che dovete essere stata così coinvolta nella faccenda che riguarda Miss Campbell... non potremmo giustificare la vostra indifferenza circa Mr. Elton e Miss Hawkins."

"Quando avrò conosciuto Mr. Elton", rispose Jane, "credo proprio che me ne interesserò, ma ritengo che ci voglia almeno questo. E dato che sono passati alcuni mesi dal matrimonio di Miss Campbell, è possibile che l'impressione sia un po' sbiadita."

"Sì, è partito giusto da quattro settimane, come avete detto voi, Miss Woodhouse", disse Miss Bates, "quattro settimane ieri. Una certa Miss Hawkins. Be', mi ero sempre immaginata che sarebbe stata qualche signorina di queste parti; non che abbia mai... una volta Mrs. Cole mi ha accennato... ma io ho detto subito, «No, Mr. Elton è un giovanotto tanto degno... ma...». In breve, non credo di essere particolarmente rapida in questo tipo di scoperte. Non pretendo di esserlo. Vedo solo quello che ho davanti agli occhi. Allo stesso tempo, nessuno si sarebbe stupito se Mr. Elton avesse aspirato... Miss Woodhouse mi lascia parlare così in allegria. Sa che non l'offenderei per tutto l'oro del mondo. Come sta Miss Smith? Sembra che si sia ripresa completamente ormai. Avete avuto notizie di recente da Mrs. John Knightley? Oh! quei cari piccolini. Jane, sai che ho sempre immaginato che Mr. Dixon somigli a Mr. John Knightley. Nel fisico, intendo dire, alto, e con quel tipo di aspetto... e di poche parole."

"Ti sbagli di grosso, mia cara zia; non c'è nessuna somiglianza."

"Che strano! Ma non ci si fa mai un'idea giusta di qualcuno in anticipo. Ci si mette in testa una cosa, e poi si va avanti con quella. Mr. Dixon, da quanto dici, non è, strettamente parlando, un bell'uomo."

"Bello? Oh! no, ben lungi dall'esserlo, è sicuramente brutto. Te l'ho detto che era brutto."

"Mia cara, hai detto che Miss Campbell non voleva ammettere che fosse brutto, e che tu stessa..."

"Oh! quanto a me, il mio giudizio non conta nulla. Quando ho stima di qualcuno, lo ritengo sempre di bell'aspetto. Ma parlavo di quella che ritenevo fosse l'opinione generale, quando l'ho definito brutto."

"Be', mia cara Jane, credo che dovremmo scappare via. Il tempo non promette bene, e la nonna starà in pensiero. Siete troppo gentile, mia cara Miss Woodhouse, ma dobbiamo davvero prendere congedo. È stata davvero una bellissima notizia. Farò giusto una scappata da Mrs. Cole, ma mi fermerò meno di tre minuti; e, Jane, faresti meglio ad andare direttamente a casa, non vorrei vederti fuori con un acquazzone! Pensiamo che stia già meglio qui a Highbury. Vi ringrazio, dobbiamo proprio andare. Non proverò a far visita a Mrs. Goddard, perché credo proprio che le interessi solo il maiale bollito; quando cucineremo il cosciotto sarà diverso. Buona giornata, mio caro signore. Oh! se ne va anche Mr. Knightley. Bene, è una tale fortuna! Sono certa che se Jane si sentirà stanca sarete così gentile da darle il braccio. Mr. Elton e Miss Hawkins. Buona giornata a tutti."

Emma, da sola con il padre, gli dedicò metà dell'attenzione da lui richiesta, mentre si lamentava del fatto che i giovani fossero così impazienti di sposarsi, e di sposarsi con degli estranei, per di più; l'altra metà poté dedicarla alle proprie riflessioni sull'argomento. Per lei era una notizia piacevole e molto gradita, visto che dimostrava come Mr. Elton non avesse sofferto a lungo; ma era dispiaciuta per Harriet; Harriet ne sarebbe rimasta colpita, e tutto quello che poteva sperare, informandola lei stessa per prima, era di risparmiarle di sentirla all'improvviso da qualcun altro. Ormai era l'ora in cui di solito veniva a trovarla. Se avesse incontrato Miss Bates per strada! e dato che stava cominciando a piovere, Emma fu costretta ad aspettarsi che il brutto tempo la trattenesse da Mrs. Goddard, e che la notizia si sarebbe senza dubbio abbattuta su di lei senza preparazione.

L'acquazzone fu violento, ma breve; ed era finito da nemmeno cinque minuti quando arrivò Harriet, proprio con l'aspetto accaldato e agitato che avrebbe avuto chi fosse venuto di corsa con il cuore in gola; e il "Oh! Miss Woodhouse, se sapeste quello che è successo!" che proruppe all'istante, aveva tutta l'evidenza di un turbamento analogo. Dato che il colpo era stato inferto, Emma si rese conto che non avrebbe potuto dimostrare una gentilezza maggiore di quella di ascoltare, e Harriet, non frenata da nulla, si gettò con fervore in ciò che aveva da dire. "Si era avviata da casa di Mrs. Goddard mezzora prima, aveva avuto paura che si mettesse a piovere, aveva avuto paura di un diluvio di lì a poco, ma credeva di poter arrivare prima a Hartfield, era uscita facendo il più in fretta possibile; ma poi, passando vicino alla casa in cui una ragazza stava facendole un vestito, aveva pensato di entrare per vedere come stava andando, e sebbene le fosse sembrato di non essere restata più di mezzo minuto, non appena uscita aveva cominciato a piovere e non sapeva che cosa fare; così aveva fatto una corsa, il più rapidamente possibile, e aveva trovato rifugio da Ford." Ford era il principale negozio di tessuti, biancheria e mercerie, il negozio più importante del luogo per grandezza ed eleganza. "E così, era rimasta lì, senza pensare a nulla, forse per dieci minuti interi, quando, all'improvviso, chi era entrato... di sicuro era una cosa talmente strana! Ma si servivano sempre da Ford... chi era entrato, se non Elizabeth Martin con il fratello! Cara Miss Woodhouse! solo a pensarci. Ho creduto di svenire. Non sapevo che cosa fare. Ero seduta accanto alla porta, Elizabeth mi ha vista subito, ma lui no, lui era occupato con l'ombrello. Sono certa che lei mi ha vista, ma ha subito distolto lo sguardo, e ha fatto finta di niente; ed entrambi si sono spostati dalla parte opposta del negozio, e io continuavo a starmene seduta accanto alla porta! Oh! povera me, ero così infelice! Di certo dovevo essere bianca come il vestito che portavo. Non potevo certo andarmene, a causa della pioggia; ma avrei voluto così tanto essere in qualsiasi altra parte del mondo invece che lì. Oh! povera me, Miss Woodhouse; be', alla fine, immagino che lui mi abbia vista guardandosi intorno, perché invece di andarsene con quello che avevano comprato, si sono messi a bisbigliare tra loro. Sono sicura che stavano parlando di me, e non potevo fare a meno di pensare che lui la stava convincendo a rivolgermi la parola (non credete anche voi, Miss Woodhouse?) perché lei si è subito fatta avanti, mi è venuta vicino e mi ha chiesto come stavo, e sembrava pronta a stringermi la mano, se volevo. Non si comportava nel suo solito modo, mi rendevo conto della differenza; ma, comunque, sembrava come se provasse a essere molto cordiale; ci siamo strette la mano, e siamo rimaste a chiacchierare per un po', ma non so più che cosa ho detto, tremavo talmente; mi ricordo che ha detto di essere molto dispiaciuta per il fatto che ormai non ci incontravamo più, cosa che ho giudicato quasi troppo gentile! Povera me, Miss Woodhouse, ero proprio in uno stato pietoso! Nel frattempo stava cominciando a schiarire, e avevo deciso che nulla mi avrebbe impedito di andarmene, e allora... solo a pensarci! ho visto che anche lui stava venendo verso di me, lentamente, sapete, e come se non sapesse affatto che cosa fare; e così è venuto e si è messo a parlare, e io ho risposto, e sono rimasta per un minuto, in uno stato d'animo terribile, sapete, da non poterlo nemmeno esprimere; e poi mi sono fatta coraggio, ho detto che non pioveva e che dovevo andare; e così sono uscita; e non avevo fatto nemmeno tre iarde, quando lui mi è venuto dietro, solo per dirmi che se stavo andando a Hartfield, credeva che avrei fatto meglio a fare il giro per le stalle di Mr. Cole, perché la strada più corta era stata completamente inondata da quella pioggia. Oh! povera me, ho pensato che sarei morta! Così ho detto che gli ero molto grata, capite, non potevo fare di meno; e allora lui è tornato da Elizabeth, e io ho fatto il giro delle stalle... credo di averlo fatto... ma non sapevo nemmeno dov'ero, non ne avevo idea. Oh! Miss Woodhouse, avrei fatto di tutto per non farlo succedere, eppure, sapete, è stata una specie di soddisfazione vederlo comportarsi in modo così piacevole e gentile. E anche Elizabeth. Oh! Miss Woodhouse, ditemi qualcosa e ridatemi la tranquillità."

Emma avrebbe sinceramente voluto farlo, ma non era in grado di farlo in modo così immediato. Fu costretta a fermarsi e a riflettere. Lei stessa non era completamente tranquilla. La condotta del giovanotto, e della sorella, sembrava il risultato di sentimenti sinceri, e non poteva non compatirli. Da come l'aveva descritto Harriet, nel loro comportamento c'era stato un interessante miscuglio di affetto ferito e di genuina delicatezza. Ma lei li aveva ritenuti già da prima gente benintenzionata e degna di rispetto; e che differenza faceva l'accaduto rispetto agli svantaggi di quel rapporto? Era sciocco esserne turbati. Ovviamente a lui era dispiaciuto perderla, dovevano essere tutti dispiaciuti. Probabilmente ne era rimasta mortificata l'ambizione, così come l'amore. Tutti loro avevano sperato di elevarsi grazie a Harriet; e inoltre, che valore aveva la descrizione di Harriet? Così facile da accontentare... con così poco acume; che cosa potevano significare i suoi elogi?

Si sforzò, e cercò di ridarle la tranquillità, considerando tutto quello che era successo come qualcosa di insignificante, su cui non valeva la pena di soffermarsi.

"Al momento, può essere stato penoso", disse, "ma mi sembra che vi siate comportata estremamente bene; e ormai è passato... e potrebbe non... non può ripetersi, come primo incontro, e quindi non c'è bisogno che ci pensiate."

Harriet disse, "verissimo", e che "non ci avrebbe pensato", ma continuò a parlarne, non riusciva a parlare d'altro; ed Emma, alla fine, allo scopo di toglierle dalla testa i Martin, fu costretta ad affrettarsi con quella notizia che aveva intenzione di darle con tanta tenera cautela; lei stessa non sapeva se gioire o essere in collera, provare vergogna o solo divertimento, per un tale stato d'animo nella povera Harriet, per una tale conclusione dell'importanza che Mr. Elton aveva avuto per lei!

Tuttavia, i diritti di Mr. Elton ripresero man mano vigore. Sebbene Harriet non avesse reagito alla notizia come avrebbe fatto il giorno prima, o un'ora prima, l'interesse si risvegliò presto; e prima che finisse quella loro conversazione iniziale, era preda di tutte quelle sensazioni di curiosità, stupore e rammarico, pena e piacere, circa quella fortunata Miss Hawkins, che avrebbero potuto condurre la sua immaginazione a mettere i Martin in una posizione opportunamente subordinata.

Emma finì per essere piuttosto contenta che ci fosse stato un incontro del genere. Era stato utile ad attenuare il colpo iniziale, senza contenere nulla di allarmante. Ormai, con la vita che faceva Harriet, i Martin non avrebbero potuto raggiungerla, senza cercarla lì dove era mancato loro sia il coraggio sia la condiscendenza di cercarla, poiché da quando il fratello era stato rifiutato, le sorelle non erano più state da Mrs. Goddard, e poteva passare un anno senza che si ritrovassero insieme con la necessità, o anche la voglia, di rivolgersi la parola.

(1) Questi elogi ai maialini di Hartfield da parte di Mr. Woodhouse potrebbero essere un divertito richiamo a Edward Austen, il fratello ricco di JA, che a quanto sembra ci teneva molto ai propri maiali, visto che in una lettera di JA (lettera 13 del 1° dicembre 1798 a Cassandra, che in quel periodo era in visita a Godmersham dal fratello) si legge: "Il babbo è contento di sentire notizie così buone dei maiali di Edward, e vuole che sappia, come incoraggiamento alla sua predilezione per loro, che Lord Bolton è particolarmente interessato ai suoi maiali, ha fatto fare porcili dalla linea molto elegante, e fa loro visita ogni mattina appena alzato."

(2) Libera citazione dal Salmo 16:5-7: "Il Signore è mia parte di eredità e mio calice; nelle tue mani è la mia vita. Per me la sorte è caduta su luoghi deliziosi, è magnifica la mia eredità."

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