Jane Austen
Volume II - capitolo 1 (19)
traduzione di Giuseppe Ierolli

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Volume II - Chapter 1 (19)

Emma and Harriet had been walking together one morning, and, in Emma's opinion, had been talking enough of Mr. Elton for that day. She could not think that Harriet's solace or her own sins required more; and she was therefore industriously getting rid of the subject as they returned; - but it burst out again when she thought she had succeeded, and after speaking some time of what the poor must suffer in winter, and receiving no other answer than a very plaintive - "Mr. Elton is so good to the poor!" she found something else must be done.

They were just approaching the house where lived Mrs. and Miss Bates. She determined to call upon them and seek safety in numbers. There was always sufficient reason for such an attention; - Mrs. and Miss Bates loved to be called on, and she knew she was considered by the very few who presumed ever to see imperfection in her, as rather negligent in that respect, and as not contributing what she ought to the stock of their scanty comforts.

She had had many a hint from Mr. Knightley and some from her own heart, as to her deficiency - but none were equal to counteract the persuasion of its being very disagreeable, - a waste of time - tiresome women - and all the horror of being in danger of falling in with the second rate and third rate of Highbury, who were calling on them for ever, and therefore she seldom went near them. But now she made the sudden resolution of not passing their door without going in - observing, as she proposed it to Harriet, that, as well as she could calculate, they were just now quite safe from any letter from Jane Fairfax.

The house belonged to people in business. Mrs. and Miss Bates occupied the drawing-room floor; and there, in the very moderate sized apartment, which was every thing to them, the visitors were most cordially and even gratefully welcomed; the quiet neat old lady, who with her knitting was seated in the warmest corner, wanting even to give up her place to Miss Woodhouse, and her more active, talking daughter, almost ready to overpower them with care and kindness, thanks for their visit, solicitude for their shoes, anxious inquiries after Mr. Woodhouse's health, cheerful communications about her mother's, and sweet-cake from the beaufet - "Mrs. Cole had just been there, just called in for ten minutes, and had been so good as to sit an hour with them, and she had taken a piece of cake and been so kind as to say she liked it very much; and therefore she hoped Miss Woodhouse and Miss Smith would do them the favour to eat a piece too."

The mention of the Coles was sure to be followed by that of Mr. Elton. There was intimacy between them, and Mr. Cole had heard from Mr. Elton since his going away. Emma knew what was coming; they must have the letter over again, and settle how long he had been gone, and how much he was engaged in company, and what a favourite he was wherever he went, and how full the Master of the Ceremonies' ball had been; and she went through it very well, with all the interest and all the commendation that could be requisite, and always putting forward to prevent Harriet's being obliged to say a word.

This she had been prepared for when she entered the house; but meant, having once talked him handsomely over, to be no farther incommoded by any troublesome topic, and to wander at large amongst all the Mistresses and Misses of Highbury and their card-parties. She had not been prepared to have Jane Fairfax succeed Mr. Elton; but he was actually hurried off by Miss Bates, she jumped away from him at last abruptly to the Coles, to usher in a letter from her niece.

"Oh! yes - Mr. Elton, I understand - certainly as to dancing - Mrs. Cole was telling me that dancing at the rooms at Bath was - Mrs. Cole was so kind as to sit some time with us, talking of Jane; for as soon as she came in, she began inquiring after her, Jane is so very great a favourite there. Whenever she is with us, Mrs. Cole does not know how to shew her kindness enough; and I must say that Jane deserves it as much as anybody can. And so she began inquiring after her directly, saying, 'I know you cannot have heard from Jane lately, because it is not her time for writing;' and when I immediately said, 'But indeed we have, we had a letter this very morning,' I do not know that I ever saw anybody more surprized. 'Have you, upon your honour!' said she; 'well, that is quite unexpected. Do let me hear what she says.'"

Emma's politeness was at hand directly, to say, with smiling interest -

"Have you heard from Miss Fairfax so lately? I am extremely happy. I hope she is well?"

"Thank you. You are so kind!" replied the happily deceived aunt, while eagerly hunting for the letter. - "Oh! here it is. I was sure it could not be far off; but I had put my huswife upon it, you see, without being aware, and so it was quite hid, but I had it in my hand so very lately that I was almost sure it must be on the table. I was reading it to Mrs. Cole, and since she went away, I was reading it again to my mother, for it is such a pleasure to her - a letter from Jane - that she can never hear it often enough; so I knew it could not be far off, and here it is, only just under my huswife - and since you are so kind as to wish to hear what she says; - but, first of all, I really must, in justice to Jane, apologise for her writing so short a letter - only two pages you see - hardly two - and in general she fills the whole paper and crosses half. My mother often wonders that I can make it out so well. She often says, when the letter is first opened, 'Well, Hetty, now I think you will be put to it to make out all that checker-work' - don't you, ma'am? - And then I tell her, I am sure she would contrive to make it out herself, if she had nobody to do it for her - every word of it - I am sure she would pore over it till she had made out every word. And, indeed, though my mother's eyes are not so good as they were, she can see amazingly well still, thank God! with the help of spectacles. It is such a blessing! My mother's are really very good indeed. Jane often says, when she is here, 'I am sure, grandmama, you must have had very strong eyes to see as you do - and so much fine work as you have done too! - I only wish my eyes may last me as well.'"

All this spoken extremely fast obliged Miss Bates to stop for breath; and Emma said something very civil about the excellence of Miss Fairfax's handwriting.

"You are extremely kind," replied Miss Bates highly gratified; "you who are such a judge, and write so beautifully yourself. I am sure there is nobody's praise that could give us so much pleasure as Miss Woodhouse's. My mother does not hear; she is a little deaf you know. Ma'am," addressing her, "do you hear what Miss Woodhouse is so obliging to say about Jane's handwriting?"

And Emma had the advantage of hearing her own silly compliment repeated twice over before the good old lady could comprehend it. She was pondering, in the mean while, upon the possibility, without seeming very rude, of making her escape from Jane Fairfax's letter, and had almost resolved on hurrying away directly under some slight excuse, when Miss Bates turned to her again and seized her attention.

"My mother's deafness is very trifling you see - just nothing at all. By only raising my voice, and saying anything two or three times over, she is sure to hear; but then she is used to my voice. But it is very remarkable that she should always hear Jane better than she does me. Jane speaks so distinct! However, she will not find her grandmama at all deafer than she was two years ago; which is saying a great deal at my mother's time of life - and it really is full two years, you know, since she was here. We never were so long without seeing her before, and as I was telling Mrs. Cole, we shall hardly know how to make enough of her now."

"Are you expecting Miss Fairfax here soon?"

"Oh yes; next week."

"Indeed! - that must be a very great pleasure."

"Thank you. You are very kind. Yes, next week. Every body is so surprized; and every body says the same obliging things. I am sure she will be as happy to see her friends at Highbury, as they can be to see her. Yes, Friday or Saturday; she cannot say which, because Colonel Campbell will be wanting the carriage himself one of those days. So very good of them to send her the whole way! But they always do, you know. Oh, yes, Friday or Saturday next. That is what she writes about. That is the reason of her writing out of rule, as we call it; for, in the common course, we should not have heard from her before next Tuesday or Wednesday."

"Yes, so I imagined. I was afraid there could be little chance of my hearing any thing of Miss Fairfax to-day."

"So obliging of you! No, we should not have heard, if it had not been for this particular circumstance, of her being to come here so soon. My mother is so delighted! - for she is to be three months with us at least. Three months, she says so, positively, as I am going to have the pleasure of reading to you. The case is, you see, that the Campbells are going to Ireland. Mrs. Dixon has persuaded her father and mother to come over and see her directly. They had not intended to go over till the summer, but she is so impatient to see them again - for till she married, last October, she was never away from them so much as a week, which must make it very strange to be in different kingdoms, I was going to say, but however different countries, and so she wrote a very urgent letter to her mother - or her father, I declare I do not know which it was, but we shall see presently in Jane's letter - wrote in Mr. Dixon's name as well as her own, to press their coming over directly, and they would give them the meeting in Dublin, and take them back to their country seat, Baly-craig, a beautiful place, I fancy. Jane has heard a great deal of its beauty; from Mr. Dixon, I mean - I do not know that she ever heard about it from any body else; but it was very natural, you know, that he should like to speak of his own place while he was paying his addresses - and as Jane used to be very often walking out with them - for Colonel and Mrs. Campbell were very particular about their daughter's not walking out often with only Mr. Dixon, for which I do not at all blame them; of course she heard everything he might be telling Miss Campbell about his own home in Ireland. And I think she wrote us word that he had shewn them some drawings of the place, views that he had taken himself. He is a most amiable, charming young man, I believe. Jane was quite longing to go to Ireland, from his account of things."

At this moment, an ingenious and animating suspicion entering Emma's brain with regard to Jane Fairfax, this charming Mr. Dixon, and the not going to Ireland, she said, with the insidious design of further discovery,

"You must feel it very fortunate that Miss Fairfax should be allowed to come to you at such a time. Considering the very particular friendship between her and Mrs. Dixon, you could hardly have expected her to be excused from accompanying Colonel and Mrs. Campbell."

"Very true, very true, indeed. The very thing that we have always been rather afraid of; for we should not have liked to have her at such a distance from us, for months together - not able to come if anything was to happen. But you see, every thing turns out for the best. They want her (Mr. and Mrs. Dixon) excessively to come over with Colonel and Mrs. Campbell; quite depend upon it; nothing can be more kind or pressing than their joint invitation, Jane says, as you will hear presently; Mr. Dixon does not seem in the least backward in any attention. He is a most charming young man. Ever since the service he rendered Jane at Weymouth, when they were out in that party on the water, and she, by the sudden whirling round of something or other among the sails, would have been dashed into the sea at once, and actually was all but gone, if he had not, with the greatest presence of mind, caught hold of her habit - (I can never think of it without trembling!) - But ever since we had the history of that day, I have been so fond of Mr. Dixon!"

"But, in spite of all her friends' urgency, and her own wish of seeing Ireland, Miss Fairfax prefers devoting the time to you and Mrs. Bates?"

"Yes - entirely her own doing, entirely her own choice; and Colonel and Mrs. Campbell think she does quite right, just what they should recommend; and indeed they particularly wish her to try her native air, as she has not been quite so well as usual lately."

"I am concerned to hear of it. I think they judge wisely. But Mrs. Dixon must be very much disappointed. Mrs. Dixon, I understand, has no remarkable degree of personal beauty; is not, by any means, to be compared with Miss Fairfax."

"Oh! no. You are very obliging to say such things - but certainly not. There is no comparison between them. Miss Campbell always was absolutely plain - but extremely elegant and amiable."

"Yes, that of course."

"Jane caught a bad cold, poor thing! so long ago as the 7th of November, (as I am going to read to you,) and has never been well since. A long time, is not it, for a cold to hang upon her? She never mentioned it before, because she would not alarm us. Just like her! so considerate! - But however, she is so far from well, that her kind friends the Campbells think she had better come home, and try an air that always agrees with her; and they have no doubt that three or four months at Highbury will entirely cure her - and it is certainly a great deal better that she should come here, than go to Ireland, if she is unwell. Nobody could nurse her, as we should do."

"It appears to me the most desirable arrangement in the world."

"And so she is to come to us next Friday or Saturday, and the Campbells leave town in their way to Holyhead the Monday following - as you will find from Jane's letter. So sudden! - You may guess, dear Miss Woodhouse, what a flurry it has thrown me in! If it was not for the drawback of her illness - but I am afraid we must expect to see her grown thin, and looking very poorly. I must tell you what an unlucky thing happened to me, as to that. I always make a point of reading Jane's letters through to myself first, before I read them aloud to my mother, you know, for fear of there being any thing in them to distress her. Jane desired me to do it, so I always do: and so I began to-day with my usual caution; but no sooner did I come to the mention of her being unwell, than I burst out, quite frightened, with 'Bless me! poor Jane is ill!' - which my mother, being on the watch, heard distinctly, and was sadly alarmed at. However, when I read on, I found it was not near so bad as I had fancied at first; and I make so light of it now to her, that she does not think much about it. But I cannot imagine how I could be so off my guard. If Jane does not get well soon, we will call in Mr. Perry. The expense shall not be thought of; and though he is so liberal, and so fond of Jane that I dare say he would not mean to charge anything for attendance, we could not suffer it to be so, you know. He has a wife and family to maintain, and is not to be giving away his time. Well, now I have just given you a hint of what Jane writes about, we will turn to her letter, and I am sure she tells her own story a great deal better than I can tell it for her."

"I am afraid we must be running away," said Emma, glancing at Harriet, and beginning to rise - "My father will be expecting us. I had no intention, I thought I had no power of staying more than five minutes, when I first entered the house. I merely called, because I would not pass the door without inquiring after Mrs. Bates; but I have been so pleasantly detained! Now, however, we must wish you and Mrs. Bates good morning."

And not all that could be urged to detain her succeeded. She regained the street - happy in this, that though much had been forced on her against her will, though she had in fact heard the whole substance of Jane Fairfax's letter, she had been able to escape the letter itself.


Volume II - capitolo 1 (19)

Un mattino, Emma e Harriet erano state a passeggio insieme, e, secondo Emma, per quel giorno avevano parlato a sufficienza di Mr. Elton. Non riteneva che il benessere di Harriet e i propri peccati richiedessero di più, e mentre tornavano stava quindi cercando abilmente di sbarazzarsi di quell'argomento, che però uscì fuori di nuovo quando pensava di esserci riuscita, e dopo aver parlato per un po' di quello che dovevano soffrire i poveri durante l'inverno, e aver ricevuto solo una risposta molto malinconica, "Mr. Elton è così buono con i poveri!", capì di doversi inventare qualche altra cosa.

Si stavano giusto avvicinando alla casa in cui vivevano Mrs. e Miss Bates. Decise di far loro visita e di cercare salvezza nel numero. C'erano motivi sufficienti per una premura del genere; Mrs. e Miss Bates amavano ricevere visite, e lei sapeva di essere considerata, dai pochissimi che pretendevano di trovarle sempre qualche difetto, piuttosto negligente riguardo a questo, e come una persona che non contribuiva quanto avrebbe dovuto alla scorta dei loro magri piaceri.

C'erano stati molti accenni da parte di Mr. Knightley, e qualcuno dal proprio cuore, in merito a questa deficienza, ma nessuno era riuscito a neutralizzare la convinzione di quanto fosse sgradevole quel compito, una perdita di tempo... donne noiose... e tutto l'orrore del rischio di trovarsi insieme a quella seconda e terza scelta di Highbury che le andava continuamente a trovare, e quindi le sue visite erano rare. Ma in quel momento prese l'improvvisa decisione di non passare davanti a casa loro senza entrare, osservando, quando lo propose a Harriet, che, per quanto potesse calcolare, sarebbero state al sicuro da una qualsiasi lettera di Jane Fairfax.

La casa apparteneva a dei commercianti. Mrs. e Miss Bates occupavano il primo piano, e là, nell'alloggio di dimensioni molto moderate che per loro era tutto, le visitatrici furono accolte con molta cordialità e persino con gratitudine; la linda e tranquilla vecchia signora, seduta nell'angolo più caldo col suo lavoro a maglia, che voleva addirittura lasciare il suo posto a Miss Woodhouse, e la figlia, più attiva e chiacchierona, quasi impaziente di ricoprirle di attenzioni e gentilezze, ringraziamenti per la visita, premura per le loro scarpe, ansiose domande sulla salute di Mr. Woodhouse, liete notizie su quella della madre e una torta dal buffet. "Mrs. Cole era appena stata lì, per una visita di soli dieci minuti, ed era stata così buona da fermarsi un'ora, e aveva preso una fetta di torta ed era stata così gentile da dire che le era piaciuta moltissimo; e quindi sperava che Miss Woodhouse e Miss Smith le avrebbero fatto l'onore di mangiarne una fetta anche loro."

Alla menzione dei Cole doveva certamente seguire quella di Mr. Elton. C'era intimità fra loro, e Mr. Cole aveva avuto notizie da Mr. Elton dopo la sua partenza. Emma sapeva quello che sarebbe successo; dovevano continuare ad analizzare quella lettera, stabilire da quanto tempo se ne fosse andato, quanto fosse impegnato in società, come fosse apprezzato ovunque andasse e quanta folla ci fosse stata al ballo del Maestro di Cerimonie; lei se la cavò benissimo, con tutto l'interesse e tutti gli elogi che potevano essere richiesti, facendosi sempre avanti per impedire che Harriet fosse costretta a dire una parola.

A questo era preparata fin dall'ingresso in quella casa, ma aveva intenzione, una volta esaurito quello che c'era da dire su di lui, di non essere più infastidita da altri argomenti spinosi, e di spaziare tra tutte le signore e signorine di Highbury e relative partite a carte. Non era preparata a veder subentrare Jane Fairfax a Mr. Elton; ma una volta liquidatolo in fretta, Miss Bates virò improvvisamente sui Cole, per aprire la strada a una lettera della nipote.

"Oh! sì... Mr. Elton, da quanto ho capito.... sicuramente, quanto a ballare... Mrs. Cole mi stava dicendo che i balli delle sale di Bath erano... Mrs. Cole è stata così gentile da restare qualche minuto con noi, a parlare di Jane; perché, non appena entrata, ha cominciato a chiedere di lei, Jane è così apprezzata da loro. Ogni volta che si ritrova con noi, Mrs. Cole non sa come dimostrarsi gentile a sufficienza; e devo dire che Jane lo merita come nessun altro. E così ha cominciato a chiedere subito di lei, dicendo, «So che non potete aver ricevuto notizie recenti da Jane, visto che non è il suo turno di scrivere» e quando ho detto immediatamente, «E invece le abbiamo ricevute, abbiamo ricevuto una lettera proprio stamattina», non credo di aver mai visto qualcuno più sorpreso. «Ma davvero, parola d'onore?» ha detto; «be', questa non me l'aspettavo proprio. Sentiamo che cosa dice.»".

L'educazione di Emma fu subito a portata di mano, per dire, con sorridente interesse,

"Avete ricevuto notizie da Jane Fairfax così di recente? Ne sono estremamente contenta. Spero che stia bene."

"Grazie. Siete così gentile!" rispose la zia, felicemente ingannata, mentre cercava con fervore la lettera. "Oh! eccola. Ero sicura che non potesse essere lontana; ma, come vedete, ci avevo messo sopra il mio astuccio da lavoro, senza accorgermene, e così era rimasta praticamente nascosta, ma l'avevo avuta in mano da così poco che ero quasi sicura che dovesse essere sul tavolo. La stavo leggendo a Mrs. Cole, e dopo che se n'è andata la stavo rileggendo a mia madre, perché per lei è un tale piacere una lettera di Jane, che non può mai risentirla abbastanza; perciò sapevo che non poteva essere lontana, ed eccola, proprio sotto il mio astuccio da cucito, e dato che siete così gentile da voler sentire che cosa dice... ma, prima di tutto, devo davvero, per rendere giustizia a Jane, scusarmi per il fatto che abbia scritto una lettera così corta, solo due pagine, come vedete, a malapena due, e in genere riempie tutta la pagina e scrive anche di traverso. Mia madre spesso si meraviglia di come io riesca a decifrarle così bene. (1) Spesso dice, quando apriamo una lettera per la prima volta, «Be', Hetty, ora credo che ti metterai a decifrare tutti questi incroci di parole», non è vero, signora? E allora le dico che sono certa che riuscirebbe a decifrarli lei stessa, se non avesse nessuno a farlo al posto suo... ogni parola... sono certa che ci si metterebbe con attenzione fino a decifrarne ogni parola. E, in verità, anche se gli occhi di mia madre non sono buoni come prima, riesce ancora a vedere sorprendentemente bene, grazie a Dio! con l'aiuto degli occhiali. È una tale benedizione! Quelli di mia madre sono davvero ottimi. Jane dice spesso, quando è qui, «Sono sicura, nonna, che dovevate avere una vista eccellente per vederci ancora in questo modo, e con tutto il lavoro di fino che avete fatto! Vorrei solo che la mia resistesse altrettanto bene»".

Tutto questo discorso, pronunciato con estrema rapidità, costrinse Miss Bates a fermarsi per riprendere fiato, ed Emma disse qualcosa di molto civile circa l'ottima calligrafia di Miss Fairfax.

"Siete estremamente gentile", replicò Miss Bates molto compiaciuta; "siete un tale giudice, e voi stessa scrivete in modo così delizioso. Non c'è davvero nessun elogio che possa farci tanto piacere quanto quelli di Miss Woodhouse. Mia madre non ci sente, è un po' sorda, sapete. Signora", rivolgendosi a lei, "avete sentito quello che Miss Woodhouse è stata tanto cortese di dire sulla calligrafia di Jane?"

Ed Emma ebbe il privilegio si sentire i propri futili complimenti ripetuti due volte prima che la vecchia buona signora li capisse. Stava meditando, nel frattempo, sulla possibilità di sfuggire, senza sembrare troppo rude, alla lettera di Jane Fairfax, e aveva quasi deciso di affrettarsi ad andarsene con una scusa qualsiasi, quando Miss Bates si rivolse nuovamente a lei e la costrinse a concederle la sua attenzione.

"Come vedete, la sordità di mia madre è molto lieve, una cosa da nulla. Basta che alzi la voce, e ripeta tutto due o tre volte, ed è sicuro che sente; d'altronde alla mia voce è abituata. Ma è davvero straordinario che senta sempre Jane meglio di quanto senta me. Jane parla in modo così chiaro! Comunque, non troverà affatto la nonna più sorda di quanto lo era due anni fa, il che vuol dire molto all'età di mia madre, e sono davvero passati due anni interi, sapete, da quando è stata qui. Non siamo mai state tanto a lungo senza vederla, e come stavo dicendo a Mrs. Cole, ora non sappiamo proprio come fare il possibile per lei."

"Aspettate a breve Miss Fairfax?"

"Oh sì, la settimana prossima."

"Davvero? dev'essere un piacere enorme."

"Vi ringrazio. Siete molto gentile. Si, la settimana prossima. Tutti sono così sorpresi; e tutti si esprimono con la stessa cortesia. Sono certa che sarà tanto felice di rivedere i suoi amici di Highbury quanto lo sono loro di rivedere lei. Sì, venerdì o sabato; non può dirlo con esattezza, perché il colonnello Campbell potrebbe avere bisogno della carrozza in uno di questi due giorni. Che bontà da parte loro farla accompagnare per tutta la strada! Ma lo fanno sempre, sapete. Oh, sì, venerdì o sabato prossimi. Così ha scritto. Per questo motivo ha scritto una lettera non regolamentare, come la chiamiamo noi; perché, normalmente, non avremmo dovuto ricevere sue notizie prima del prossimo martedì o mercoledì."

"Sì, così avevo immaginato. Temevo che ci fossero ben poche possibilità di sapere qualcosa di Miss Fairfax oggi."

"Che gentile da parte vostra! No, non avremmo ricevuto sue notizie, se non fosse stato per questa circostanza particolare del suo arrivo così presto. Mia madre è così contenta! perché resterà con noi almeno tre mesi. Tre mesi, dice proprio così, come avrò subito il piacere di leggervi. Il caso vuole, vedete, che i Campbell stiano partendo per l'Irlanda. Mrs. Dixon ha convinto il padre e la madre ad andare subito a trovarla. Non avevano intenzione di andare fino all'estate, ma lei è così impaziente di rivederli, perché fino a quando non si è sposata, lo scorso ottobre, non è mai stata lontana da loro più di una settimana, il che deve rendere molto strano essere... stavo per dire in un regno diverso, ma comunque in paesi diversi, (2) e così ha scritto una lettera urgente alla madre - o al padre, in effetti non so a chi dei due, ma lo vedremo subito nella lettera di Jane - ha scritto a nome di Mr. Dixon e a nome suo, per insistere affinché vadano subito, e li andranno a prendere a Dublino, e li porteranno da loro, a Balycraig, un posto bellissimo, immagino. Jane ha sentito molto parlare di quanto sia bello, da Mr. Dixon, intendo dire, non credo che ne abbia mai sentito parlare da qualcun altro; ma è del tutto naturale, sapete, che a lui piacesse parlare del suo paese mentre era impegnato nel fare la corte, e dato che Jane era solita andare spesso con loro a passeggio, perché il colonnello e Mrs. Campbell ci tenevano molto che la figlia non andasse spesso a passeggio da sola con Mr. Dixon, cosa per la quale non li biasimo affatto, naturalmente lei sentiva tutto quello che lui diceva a Miss Campbell sulla sua casa in Irlanda. E mi pare che abbia scritto qualcosa sul fatto che le abbia mostrato qualche disegno del posto, dei panorami che aveva fatto lui stesso. Credo che sia un giovanotto molto amabile e affascinante. Jane desiderava molto andare in Irlanda, dopo aver sentito le sue descrizioni."

In quel momento, dato che nella mente di Emma si era fatto strada un sottile e stuzzicante sospetto riguardo a Jane Fairfax, a quell'affascinante Mr. Dixon e al mancato viaggio in Irlanda, disse, con il subdolo intento di saperne di più,

"Dovete sentirvi molto fortunate per il fatto che a Miss Fairfax sia permesso di venire da voi in una tale occasione. Considerando l'intima amicizia tra lei e Mrs. Dixon, difficilmente avreste potuto aspettarvi che fosse esentata dall'accompagnare il colonnello e Mrs. Campbell."

"Verissimo, verissimo, certo. È proprio la cosa che abbiamo sempre temuto, perché non ci avrebbe fatto piacere saperla così lontana da noi, per mesi e mesi, impossibilitate ad andare se fosse successo qualcosa. Ma come vedete, tutto va per il meglio. Loro (Mr. e Mrs. Dixon) desiderano moltissimo che lei parta con il colonnello e Mrs. Campbell, ci contano davvero; nulla potrebbe essere più gentile o insistente del loro comune invito, dice Jane, come sentirete tra poco; Mr. Dixon non sembra minimamente da meno nel dedicarle attenzione. È un uomo molto affascinante. Da quando ha reso quel servizio a Jane a Weymouth, quando erano usciti per una gita in barca, e lei, a causa di un improvviso roteare di qualcosa tra le vele, sarebbe stata gettata all'istante in mare, e in effetti stava per esserlo, se lui, con grandissima presenza di spirito, non l'avesse afferrata per il vestito (non posso mai pensarci senza tremare!). Ma da quando abbiamo saputo quello che è successo quel giorno, sono così affezionata a Mr. Dixon!"

"Ma, nonostante tutte le insistenze degli amici, e il suo desiderio di vedere l'Irlanda, Miss Fairfax preferisce dedicare il suo tempo a voi e a Mrs. Bates?"

"Sì... tutto opera sua, tutto per sua scelta; e il colonnello e Mrs. Campbell ritengono che faccia benissimo, proprio quello che avrebbero raccomandato loro; e in verità desiderano particolarmente che provi l'aria natia, dato che di recente non è mai stata del tutto bene com'è suo solito."

"Mi dispiace sentirlo. Credo che abbiano giudicato saggiamente. Ma Mrs. Dixon dev'essere rimasta molto delusa. Mrs. Dixon, da quanto ho capito, non gode di un particolare grado di bellezza; non è, in nessun modo, paragonabile a Miss Fairfax."

"Oh! no. È molto gentile da parte vostra dire queste cose... ma di certo no. Non c'è paragone tra loro. Miss Campbell è sempre stata del tutto insignificante... ma è estremamente elegante e amabile."

"Sì, questo è certo."

"Jane si è presa un brutto raffreddore, poverina! fin dal 7 novembre (come sto per leggervi), e da allora non è mai stata bene. Un periodo lungo, non è vero, per trascinarsi dietro un raffreddore? Non ne aveva mai parlato finora, perché non voleva allarmarci. Proprio da lei! così premurosa! Ma comunque, è così lontana dallo stare bene che i suoi gentili amici, i Campbell, ritengono che faccia meglio a tornare a casa, e provare un'aria che le ha sempre fatto bene; e non hanno dubbi che tre o quattro mesi a Highbury la guariranno completamente, e di sicuro è molto meglio che venga qui, piuttosto che andare in Irlanda, se non sta bene. Nessuno potrebbe assisterla come faremmo noi."

"Mi sembra la soluzione più auspicabile che ci sia."

"E così arriverà il prossimo venerdì o sabato, e i Campbell lasceranno Londra per Holyhead (3) il lunedì successivo, come scoprirete dalla lettera di Jane. Così all'improvviso! Potete immaginare, cara Miss Woodhouse, in che agitazione mi abbia messo! Se non fosse per l'inconveniente della sua malattia... ma temo che dobbiamo aspettarci di vederla dimagrita, e con una brutta cera. Quanto a questo, devo raccontarvi di una cosa piacevole che mi è capitata. Mi faccio sempre scrupolo di leggere da cima a fondo le lettere di Jane, prima di leggerle a voce alta a mia madre, sapete, per paura che ci sia scritto qualcosa che la turbi. Mi ha chiesto Jane di farlo, e così faccio sempre; e così oggi ho cominciato con la mia solita cautela; ma non appena arrivata al punto in cui diceva di non stare bene, me ne sono uscita, per lo spavento, con «Povera me! la povera Jane è ammalata!!» al che mia madre, che stava all'erta, ha sentito chiaramente, e si è molto allarmata. Comunque, andando avanti, ho scoperto che non stava poi così male come avevo immaginato all'inizio; e ho minimizzato talmente la faccenda, che ora non ci pensa quasi più. Ma non riesco a capire come ho potuto essere così disattenta. Se Jane non guarirà presto, chiameremo Mr. Perry. Alla spesa non c'è da farci caso; e sebbene lui sia così generoso, e così affezionato a Jane, che credo proprio non vorrà nulla per visitarla, non potremmo accettare, sapete. Ha moglie e figli da mantenere, e non può certo sprecare il suo tempo. Be', ora che vi ho dato giusto un accenno di quello che ha scritto Jane, prenderemo la lettera, e sono sicura che lei racconta la storia molto meglio di quanto la possa raccontare io al posto suo."

"Temo di dover scappare via", disse Emma, lanciando un'occhiata a Harriet e cominciando ad alzarsi. "Mio padre ci starà aspettando. Non avevo intenzione, non pensavo di poter restare più di cinque minuti, quando sono entrata. Sono venuta solo perché non volevo passare davanti a casa vostra senza chiedere notizie di Mrs. Bates; ma sono stata così piacevolmente trattenuta! Ora, però, dobbiamo augurare una buona giornata a voi e a Mrs. Bates."

E nessuna insistenza per trattenerla ebbe successo. Riguadagnò l'uscita, felice perché, sebbene fosse stata costretta a subire molte cose contro la sua volontà, sebbene avesse in effetti ascoltato l'intera sostanza della lettera di Jane Fairfax, era stata in grado di evitare la lettera in sé.

(1) Aggiungere in un foglio una parte scritta di traverso era un espediente per scrivere di più senza utilizzare un secondo foglio, che avrebbe fatto aumentare le spese di spedizione, all'epoca a carico del destinatario. Ci sono diverse lettere nelle quali la stessa JA ha usato questo espediente (vedi, p.es, la nota 9 alla lettera 39).

(2) L'Irlanda aveva goduto di una certa indipendenza, con un parlamento proprio, fino al 1° gennaio 1801, quando era entrato in vigore l'Act of Union, che sanciva la nascita dello "United Kingdom of Great Britain and Ireland".

(3) Holyhead, nel Galles del nord, era, ed è ancora, il principale punto di partenza per i traghetti verso l'Irlanda.

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