Jane Austen
L'abbazia di Northanger
Volume I - capitolo 15 (15)
traduzione di Giuseppe Ierolli

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Northanger Abbey

Volume I - Chapter 15 (15)

Early the next day, a note from Isabella, speaking peace and tenderness in every line, and entreating the immediate presence of her friend on a matter of the utmost importance, hastened Catherine, in the happiest state of confidence and curiosity, to Edgar's Buildings. - The two youngest Miss Thorpes were by themselves in the parlour; and, on Anne's quitting it to call her sister, Catherine took the opportunity of asking the other for some particulars of their yesterday's party. Maria desired no greater pleasure than to speak of it; and Catherine immediately learnt that it had been altogether the most delightful scheme in the world; that nobody could imagine how charming it had been, and that it had been more delightful than any body could conceive. Such was the information of the first five minutes; the second unfolded thus much in detail, - that they had driven directly to the York Hotel, ate some soup, and bespoke an early dinner, walked down to the Pump-room, tasted the water, and laid out some shillings in purses and spars; thence adjoined to eat ice at a pastry-cook's, and hurrying back to the Hotel, swallowed their dinner in haste, to prevent being in the dark; and then had a delightful drive back, only the moon was not up, and it rained a little, and Mr. Morland's horse was so tired he could hardly get it along.

Catherine listened with heartfelt satisfaction. It appeared that Blaize Castle had never been thought of; and, as for all the rest, there was nothing to regret for half an instant. - Maria's intelligence concluded with a tender effusion of pity for her sister Anne, whom she represented as insupportably cross, from being excluded the party.

"She will never forgive me, I am sure; but, you know, how could I help it? John would have me go, for he vowed he would not drive her, because she had such thick ankles. I dare say she will not be in good humour again this month; but I am determined I will not be cross; it is not a little matter that puts me out of temper."

Isabella now entered the room with so eager a step, and a look of such happy importance, as engaged all her friend's notice. Maria was without ceremony sent away, and Isabella, embracing Catherine, thus began: - "Yes, my dear Catherine, it is so indeed; your penetration has not deceived you. - Oh! that arch eye of yours! - It sees through every thing."

Catherine replied only by a look of wondering ignorance.

"Nay, my beloved, sweetest friend," continued the other, "compose yourself. - I am amazingly agitated, as you perceive. Let us sit down and talk in comfort. Well, and so you guessed it the moment you had my note? - Sly creature! - Oh! my dear Catherine, you alone who know my heart can judge of my present happiness. Your brother is the most charming of men. I only wish I were more worthy of him. - But what will your excellent father and mother say? - Oh! heavens! when I think of them I am so agitated!"

Catherine's understanding began to awake: an idea of the truth suddenly darted into her mind; and, with the natural blush of so new an emotion, she cried out, "Good heaven! - my dear Isabella, what do you mean? Can you - can you really be in love with James?"

This bold surmise, however, she soon learnt comprehended but half the fact. The anxious affection, which she was accused of having continually watched in Isabella's every look and action, had, in the course of their yesterday's party, received the delightful confession of an equal love. Her heart and faith were alike engaged to James. - Never had Catherine listened to any thing so full of interest, wonder, and joy. Her brother and her friend engaged! - New to such circumstances, the importance of it appeared unspeakably great, and she contemplated it as one of those grand events, of which the ordinary course of life can hardly afford a return. The strength of her feelings she could not express; the nature of them, however, contented her friend. The happiness of having such a sister was their first effusion, and the fair ladies mingled in embraces and tears of joy.

Delighting, however, as Catherine sincerely did in the prospect of the connection, it must be acknowledged that Isabella far surpassed her in tender anticipations. - "You will be so infinitely dearer to me, my Catherine, than either Anne or Maria: I feel that I shall be so much more attached to my dear Morland's family than to my own."

This was a pitch of friendship beyond Catherine.

"You are so like your dear brother," continued Isabella, "that I quite doated on you the first moment I saw you. But so it always is with me; the first moment settles everything. The very first day that Morland came to us last Christmas - the very first moment I beheld him - my heart was irrecoverably gone. I remember I wore my yellow gown, with my hair done up in braids; and when I came into the drawing-room, and John introduced him, I thought I never saw any body so handsome before."

Here Catherine secretly acknowledged the power of love; for, though exceedingly fond of her brother, and partial to all his endowments, she had never in her life thought him handsome.

"I remember too, Miss Andrews drank tea with us that evening, and wore her puce-coloured sarsenet; and she looked so heavenly, that I thought your brother must certainly fall in love with her; I could not sleep a wink all night for thinking of it. Oh! Catherine, the many sleepless nights I have had on your brother's account! - I would not have you suffer half what I have done! I am grown wretchedly thin I know; but I will not pain you by describing my anxiety; you have seen enough of it. I feel that I have betrayed myself perpetually; - so unguarded in speaking of my partiality for the church! - But my secret I was always sure would be safe with you."

Catherine felt that nothing could have been safer; but ashamed of an ignorance little expected, she dared no longer contest the point, nor refuse to have been as full of arch penetration and affectionate sympathy as Isabella chose to consider her. Her brother she found was preparing to set off with all speed to Fullerton, to make known his situation and ask consent; and here was a source of some real agitation to the mind of Isabella. Catherine endeavoured to persuade her, as she was herself persuaded, that her father and mother would never oppose their son's wishes. - "It is impossible," said she, "for parents to be more kind, or more desirous of their children's happiness; I have no doubt of their consenting immediately."

"Morland says exactly the same," replied Isabella; "and yet I dare not expect it; my fortune will be so small; they never can consent to it. Your brother, who might marry any body!"

Here Catherine again discerned the force of love.

"Indeed, Isabella, you are too humble. - The difference of fortune can be nothing to signify."

"Oh! my sweet Catherine, in your generous heart I know it would signify nothing; but we must not expect such disinterestedness in many. As for myself, I am sure I only wish our situations were reversed. Had I the command of millions, were I mistress of the whole world, your brother would be my only choice."

This charming sentiment, recommended as much by sense as novelty, gave Catherine a most pleasing remembrance of all the heroines of her acquaintance; and she thought her friend never looked more lovely than in uttering the grand idea. - "I am sure they will consent," was her frequent declaration; "I am sure they will be delighted with you."

"For my own part," said Isabella, "my wishes are so moderate, that the smallest income in nature would be enough for me. Where people are really attached, poverty itself is wealth: grandeur I detest: I would not settle in London for the universe. A cottage in some retired village would be extasy. There are some charming little villas about Richmond."

"Richmond!" cried Catherine. "You must settle near Fullerton. You must be near us."

"I am sure I shall be miserable if we do not. If I can but be near you, I shall be satisfied. But this is idle talking! I will not allow myself to think of such things, till we have your father's answer. Morland says that by sending it to-night to Salisbury, we may have it to-morrow. - To-morrow? - I know I shall never have courage to open the letter. I know it will be the death of me."

A reverie succeeded this conviction - and when Isabella spoke again, it was to resolve on the quality of her wedding-gown.

Their conference was put an end to by the anxious young lover himself, who came to breathe his parting sigh before he set off for Wiltshire. Catherine wished to congratulate him, but knew not what to say, and her eloquence was only in her eyes. From them however the eight parts of speech shone out most expressively, and James could combine them with ease. Impatient for the realization of all that he hoped at home, his adieus were not long; and they would have been yet shorter, had he not been frequently detained by the urgent entreaties of his fair one that he would go. Twice was he called almost from the door by her eagerness to have him gone. "Indeed, Morland, I must drive you away. Consider how far you have to ride. I cannot bear to see you linger so. For Heaven's sake, waste no more time. There, go, go - I insist on it."

The two friends, with hearts now more united than ever, were inseparable for the day; and in schemes of sisterly happiness the hours flew along. Mrs. Thorpe and her son, who were acquainted with every thing, and who seemed only to want Mr. Morland's consent, to consider Isabella's engagement as the most fortunate circumstance imaginable for their family, were allowed to join their counsels, and add their quota of significant looks and mysterious expressions to fill up the measure of curiosity to be raised in the unprivileged younger sisters. To Catherine's simple feelings, this odd sort of reserve seemed neither kindly meant, nor consistently supported; and its unkindness she would hardly have forborn pointing out, had its inconsistency been less their friend; - but Anne and Maria soon set her heart at ease by the sagacity of their "I know what"; and the evening was spent in a sort of war of wit, a display of family ingenuity; on one side in the mystery of an affected secret, on the other of undefined discovery, all equally acute.

Catherine was with her friend again the next day, endeavouring to support her spirits, and while away the many tedious hours before the delivery of the letters; a needful exertion, for as the time of reasonable expectation drew near, Isabella became more and more desponding, and before the letter arrived, had worked herself into a state of real distress. But when it did come, where could distress be found? "I have had no difficulty in gaining the consent of my kind parents, and am promised that every thing in their power shall be done to forward my happiness," were the first three lines, and in one moment all was joyful security. The brightest glow was instantly spread over Isabella's features, all care and anxiety seemed removed, her spirits became almost too high for controul, and she called herself without scruple the happiest of mortals.

Mrs. Thorpe, with tears of joy, embraced her daughter, her son, her visitor, and could have embraced half the inhabitants of Bath with satisfaction. Her heart was overflowing with tenderness. It was "dear John" and "dear Catherine" at every word; - "dear Anne and dear Maria" must immediately be made sharers in their felicity; and two "dears" at once before the name of Isabella were not more than that beloved child had now well earned. John himself was no skulker in joy. He not only bestowed on Mr. Morland the high commendation of being one of the finest fellows in the world, but swore off many sentences in his praise.

The letter, whence sprang all this felicity, was short, containing little more than this assurance of success; and every particular was deferred till James could write again. But for particulars Isabella could well afford to wait. The needful was comprised in Mr. Morland's promise; his honour was pledged to make every thing easy; and by what means their income was to be formed, whether landed property were to be resigned, or funded money made over, was a matter in which her disinterested spirit took no concern. She knew enough to feel secure of an honourable and speedy establishment, and her imagination took a rapid flight over its attendant felicities. She saw herself at the end of a few weeks, the gaze and admiration of every new acquaintance at Fullerton, the envy of every valued old friend in Putney, with a carriage at her command, a new name on her tickets, and a brilliant exhibition of hoop rings on her finger.

When the contents of the letter were ascertained, John Thorpe, who had only waited its arrival to begin his journey to London, prepared to set off. "Well, Miss Morland," said he, on finding her alone in the parlour, "I am come to bid you good bye." Catherine wished him a good journey. Without appearing to hear her, he walked to the window, fidgetted about, hummed a tune, and seemed wholly self-occupied.

"Shall not you be late at Devizes?" said Catherine. He made no answer; but after a minute's silence burst out with, "A famous good thing this marrying scheme, upon my soul! A clever fancy of Morland's and Belle's. What do you think of it, Miss Morland? I say it is no bad notion."

"I am sure I think it a very good one."

"Do you? - that's honest, by heavens! I am glad you are no enemy to matrimony however. Did you ever hear the old song, 'Going to one wedding brings on another?' I say, you will come to Belle's wedding, I hope."

"Yes; I have promised your sister to be with her, if possible."

"And then you know" - twisting himself about and forcing a foolish laugh - "I say, then you know, we may try the truth of this same old song."

"May we? - but I never sing. Well, I wish you a good journey. I dine with Miss Tilney to-day, and must now be going home."

"Nay, but there is no such confounded hurry. - Who knows when we may be together again? - Not but that I shall be down again by the end of a fortnight, and a devilish long fortnight it will appear to me."

"Then why do you stay away so long?" replied Catherine - finding that he waited for an answer.

"That is kind of you, however - kind and good-natured. - I shall not forget it in a hurry. - But you have more good-nature and all that, than any body living, I believe. A monstrous deal of good-nature, and it is not only good-nature, but you have so much, so much of every thing; and then you have such - upon my soul, I do not know any body like you."

"Oh! dear, there are a great many people like me, I dare say, only a great deal better. Good morning to you."

"But I say, Miss Morland, I shall come and pay my respects at Fullerton before it is long, if not disagreeable."

"Pray do. - My father and mother will be very glad to see you."

"And I hope - I hope, Miss Morland, you will not be sorry to see me."

"Oh! dear, not at all. There are very few people I am sorry to see. Company is always cheerful."

"That is just my way of thinking. Give me but a little cheerful company, let me only have the company of the people I love, let me only be where I like and with whom I like, and the devil take the rest, say I. - And I am heartily glad to hear you say the same. But I have a notion, Miss Morland, you and I think pretty much alike upon most matters."

"Perhaps we may; but it is more than I ever thought of. And as to most matters, to say the truth, there are not many that I know my own mind about."

"By Jove, no more do I. It is not my way to bother my brains with what does not concern me. My notion of things is simple enough. Let me only have the girl I like, say I, with a comfortable house over my head, and what care I for all the rest? Fortune is nothing. I am sure of a good income of my own; and if she had not a penny, why, so much the better."

"Very true. I think like you there. If there is a good fortune on one side, there can be no occasion for any on the other. No matter which has it, so that there is enough. I hate the idea of one great fortune looking out for another. And to marry for money I think the wickedest thing in existence. - Good day. - We shall be very glad to see you at Fullerton, whenever it is convenient." And away she went. It was not in the power of all his gallantry to detain her longer. With such news to communicate, and such a visit to prepare for, her departure was not to be delayed by any thing in his nature to urge; and she hurried away, leaving him to the undivided consciousness of his own happy address, and her explicit encouragement.

The agitation which she had herself experienced on first learning her brother's engagement, made her expect to raise no inconsiderable emotion in Mr. and Mrs. Allen, by the communication of the wonderful event. How great was her disappointment! The important affair, which many words of preparation ushered in, had been foreseen by them both ever since her brother's arrival; and all that they felt on the occasion was comprehended in a wish for the young people's happiness, with a remark, on the gentleman's side, in favour of Isabella's beauty, and on the lady's, of her great good luck. It was to Catherine the most surprising insensibility. The disclosure however of the great secret of James's going to Fullerton the day before, did raise some emotion in Mrs. Allen. She could not listen to that with perfect calmness; but repeatedly regretted the necessity of its concealment, wished she could have known his intention, wished she could have seen him before he went, as she should certainly have troubled him with her best regards to his father and mother, and her kind compliments to all the Skinners.


L'abbazia di Northanger

Volume I - capitolo 15 (15)

Nelle prime ore del giorno successivo, un biglietto di Isabella, che parlava di pace e tenerezza in ogni rigo, e implorava l'immediata presenza dell'amica per una faccenda della massima importanza, fece affrettare Catherine, con l'animo pieno di fiducia e curiosità, verso gli Edgar's Buildings. Le due signorine Thorpe minori erano da sole in salotto, e quando Anne uscì per chiamare la sorella, Catherine colse l'occasione per chiedere all'altra qualche particolare della gita del giorno prima. Maria non desiderava altro che parlarne, e Catherine apprese immediatamente che era stata in tutto e per tutto la gita più deliziosa del mondo; che nessuno avrebbe potuto immaginare quanto era stata incantevole, e che era stata più deliziosa di quanto chiunque potesse concepire. Queste furono le informazioni dei primi cinque minuti; nei secondi furono svelati maggiori dettagli, ovvero, che erano andati direttamente allo York Hotel, avevano mangiato un po' di zuppa e ordinato un pranzo anticipato, si erano recati alla Pump Room, assaggiato l'acqua e speso qualche scellino in gingilli vari; poi si erano riuniti per prendere il gelato in una pasticceria ed erano tornati di corsa all'hotel, avevano divorato in fretta il pranzo, affinché non si facesse buio; e poi il ritorno era stato delizioso, salvo che non c'era luna e che aveva piovuto un po', e il cavallo di Mr. Morland era così stanco che non ce la faceva quasi ad andare avanti.

Catherine ascoltò con sincera soddisfazione. A quanto pareva a Blaize Castle non si era più pensato, e, quanto al resto, non c'era nulla da rimpiangere nemmeno per un istante. Il resoconto di Maria si concluse con una tenera effusione di compatimento per la sorella Anne, che fu descritta come insopportabilmente irritata per essere stata esclusa dalla gita.

"Non mi perdonerà mai, ne sono certa; ma, capirete, come potevo evitarlo? John voleva che andassi io, perché aveva giurato che lei non l'avrebbe portata, visto che ha le caviglie così grosse. Immagino che per tutto il mese non sarà di buon umore, ma io sono decisa a non farmi coinvolgere; non sono certo queste piccolezze a farmi perdere la calma."

In quel momento Isabella entrò nella stanza con passo impaziente, e con un'aria di tale felicità e importanza da catturare tutta l'attenzione dell'amica. Maria fu congedata senza tante cerimonie, e Isabella, abbracciando Catherine, cominciò così: "Sì, mia cara Catherine, è proprio così; il tuo acume non ti ha ingannata. Oh! che occhio acuto che hai! Non ti sfugge niente."

Catherine replicò solo con uno sguardo di meravigliata ignoranza.

"Ma sì, mia amata, dolcissima amica", proseguì l'altra, "tranquillizzati. Come vedi, sono terribilmente agitata. Sediamoci e chiacchieriamo con calma. Be', e così hai indovinato subito quando hai ricevuto il mio biglietto? Che furbacchiona! Oh! mia cara Catherine, solo tu, che conosci il mio cuore, puoi capire quanto sono felice. Tuo fratello è il più affascinante degli uomini. Vorrei solo essere degna di lui. Ma che diranno i tuoi eccellenti genitori? Oh! cielo! quando ci penso mi sento così agitata!"

Catherine cominciava a capire; un'idea della verità le balenò in mente all'improvviso, e, con il naturale rossore per un'emozione così imprevista, esclamò, "Buon Dio! mia cara Isabella, che cosa intendi dire? Puoi... puoi davvero essere innamorata di James?"

Apprese subito, tuttavia, che questa ardita congettura non comprendeva che la metà del fatto. L'ansioso affetto, che era stata accusata di aver continuamente notato in ogni sguardo e in ogni gesto di Isabella, aveva ricevuto la deliziosa confessione di un identico amore. Il suo cuore e la sua promessa erano in egual misura legati a James. Mai Catherine aveva sentito qualcosa che l'avesse colmata di una tale partecipazione, di una tale gioia e sorpresa. Suo fratello e la sua amica fidanzati! Nuova a un avvenimento del genere, l'importanza del quale le appariva indicibilmente grande, lo guardava come uno di quei grandi eventi che nel normale corso della vita difficilmente si ripresentano. Non riuscì a esprimere la forza dei suoi sentimenti, la natura dei quali, tuttavia, accontentò la sua amica. La felicità di avere una sorella come lei fu la sua prima reazione, e le belle signorine si unirono in abbracci e lacrime di gioia.

Per quanto Catherine fosse sinceramente felice al pensiero di quell'unione, bisogna riconoscere che Isabella la sorpassò di molto in tenere aspettative. "Mi sarai infinitamente più cara, Catherine mia, di Anne e di Maria; sento che sarò molto più attaccata alla cara famiglia Morland che alla mia."

Questa vetta di amicizia andava al di là delle possibilità di Catherine.

"Tu sei così simile al tuo caro fratello", proseguì Isabella, "che ti ho adorata dal primo momento che ti ho vista. Ma è sempre così con me; il primo momento decide tutto. Il primo giorno che Morland è venuto da noi lo scorso Natale, fin dal primo momento che lo vidi, il mio cuore fu irrevocabilmente perduto. Mi ricordo che indossavo il vestito giallo, e avevo le trecce tirate su; e quando entrai in salotto, e John me lo presentò, pensai di non aver mai visto nessuno così bello in vita mia."

Qui Catherine riconobbe dentro di sé il potere dell'amore; poiché, sebbene estremamente affezionata al fratello, e parziale nei confronti delle sue doti, in vita sua non lo aveva mai considerato bello.

"Ricordo anche che quella sera c'era con noi Miss Andrews per il tè, e aveva un vestito di ermesino rosso scuro; e aveva un aspetto così divino che pensai che tuo fratello si sarebbe sicuramente innamorato di lei; non chiusi occhio tutta la notte, pensandoci. Oh! Catherine, quante notti insonni ho passato per tuo fratello! Non vorrei vederti soffrire la metà di quanto ho sofferto io. Sono certa di essere tremendamente dimagrita; ma non ti darò la pena di descriverti la mia angoscia; ne hai vista abbastanza. Mi rendo conto di essermi tradita continuamente; così incauta nel parlare della mia predilezione per gli uomini di chiesa! Ma sono sempre stata certa che con te il mio segreto sarebbe stato al sicuro."

Catherine si rese conto che nulla avrebbe potuto essere più al sicuro; ma, vergognandosi di un'ignoranza così poco prevista, non osò più contestare il fatto, né negare di essere stata così piena di quel malizioso intuito e di quell'affettuosa simpatia che Isabella preferiva attribuirle. Apprese che il fratello si stava preparando a partire in tutta fretta per Fullerton, per rendere nota la sua situazione e chiedere il consenso; e questo era davvero fonte di agitazione per Isabella. Catherine cercò di convincerla, com'era convinta lei stessa, che il padre e la madre non si sarebbero mai opposti ai desideri del figlio. "È impossibile", disse, "per dei genitori essere più premurosi, o più desiderosi di fare la felicità dei figli. Non ho il minimo dubbio sul loro immediato consenso."

"Morland dice esattamente lo stesso", rispose Isabella; "eppure non oso aspettarmelo; la mia dote sarà così esigua; non potranno mai acconsentire. Tuo fratello, che potrebbe sposare chiunque voglia!"

Qui Catherine percepì nuovamente la forza dell'amore.

"Isabella, sei davvero troppo modesta. La differenza di mezzi non significa nulla."

"Oh! mia dolce Catherine, per il tuo cuore generoso so che non significherebbe nulla; ma non ci si può aspettare un disinteresse del genere da parte di molti altri. Per quanto mi riguarda, il mio maggiore desiderio sarebbe che le parti fossero invertite. Se fossi io ad avere milioni a disposizione, se fossi la padrona del mondo intero, tuo fratello sarebbe l'unico che sceglierei."

Questi incantevoli sentimenti, che si distinguevano tanto per il buonsenso che per la novità, fecero pensare con piacere a Catherine a tutte le eroine di sua conoscenza; e pensò che l'amica non fosse mai sembrata così bella come nell'enunciare quelle nobili idee. "Sono certa che acconsentiranno", fu la sua ripetuta affermazione; "sono certa che saranno felicissimi di te."

"Da parte mia", disse Isabella, "i miei desideri sono così moderati, che mi basterebbe la rendita più esigua che esiste. Quando ci si vuole davvero bene, la povertà è essa stessa una ricchezza; detesto il lusso; non starei a Londra per tutto l'oro del mondo. Andrei in estasi per un cottage in un qualche villaggio sperduto. Ci sono delle villette così incantevoli intorno a Richmond."

"Richmond!" esclamò Catherine. "Dovete sistemarvi vicino a Fullerton. Dovete stare vicino a noi."

"Sarei sicuramente infelice se non fosse così. Se solo potrò stare vicino a te, sarò soddisfatta. Ma sono chiacchiere oziose. Non voglio pensare a queste cose, finché non avremo la risposta di tuo padre. Morland dice che mandandola stasera da Salisbury potremo averla domani. Domani? So che non avrò mai il coraggio di aprire la lettera. So che sarà la mia morte."

A questa certezza seguì un sogno a occhi aperti, e quando Isabella parlò di nuovo, fu per decidere la qualità del suo abito da sposa.

Il colloquio fu troncato proprio dal giovane e ansioso innamorato, che venne a esalare il suo sospiro di congedo prima di partire. Catherine voleva congratularsi con lui, ma non sapeva che cosa dire, e la sua eloquenza si limitò allo sguardo. Da quello, tuttavia, si sprigionarono tutte le otto parti del discorso in modo molto espressivo, e James fu in grado di metterle insieme con facilità. (1) Impaziente di veder realizzato tutto ciò che sperava dalla sua famiglia, i suoi addii non furono lunghi; e avrebbero potuto essere ancora più corti, se non fosse stato di frequente trattenuto dalle suppliche della sua bella, che lo sollecitava ad andare. Per due volte fu richiamato quasi sulla soglia dalla sua impazienza affinché andasse. "Morland, devo proprio mandarvi via. Pensate a quanto dovete viaggiare. Non sopporto di vedervi indugiare così. Per l'amor del cielo, non perdete altro tempo. Su, andate, andate, esigo che andiate."

Le due amiche, in quel momento con i cuori più uniti che mai, furono inseparabili per tutto il giorno; e le ore volarono in progetti di reciproca felicità tra sorelle. A Mrs. Thorpe e a suo figlio, che erano informati di tutto, e che sembravano solo aspettare il consenso di Mr. Morland per considerare il fidanzamento di Isabella come la circostanza più fortunata immaginabile per la loro famiglia, fu permesso di unire i loro suggerimenti, di aggiungere la loro quota di sguardi significativi e di frasi misteriose per far salire il grado di curiosità delle ignare sorelle minori. Per i semplici sentimenti di Catherine, questo strano riserbo non sembrava né cortese né sostenuto con coerenza; e non sarebbe riuscita a non mettere in evidenza quella scortesia, se non fosse stata accompagnata da quella mancanza di coerenza; ma Anne e Maria le misero ben presto il cuore in pace con la sagacia del loro "Ho capito tutto", e la serata trascorse in una sorta di guerra di arguzie, un'esibizione familiare di inventiva; da una parte il mistero di un finto segreto, dall'altra di una scoperta indefinita, il tutto acuto allo stesso modo.

Catherine tornò dall'amica il giorno successivo, per cercare di tenerla su di morale, e per far passare le molte ore noiose prima dell'arrivo della posta; uno sforzo necessario, poiché, mentre si avvicinava il momento tanto atteso, Isabella diventava man mano più abbattuta, e prima dell'arrivo della lettera, era arrivata a essere in uno stato di vera angoscia. Ma quando il momento arrivò, chi avrebbe mai potuto rintracciare quell'angoscia? "Non ho avuto nessuna difficoltà a ottenere il consenso dei miei cari genitori, che mi hanno promesso di voler fare tutto il possibile per la mia felicità", erano le prime tre righe, e in un attimo tutto divenne gioiosa certezza. Il volto di Isabella diventò immediatamente raggiante, tutte le preoccupazioni e le ansie sembravano sparite, il suo umore salì talmente da essere quasi difficile da controllare, e si definì senza esitare la più felice tra i mortali.

Mrs. Thorpe, con lacrime di gioia, abbracciò la figlia, il figlio, l'ospite, e avrebbe abbracciato volentieri la metà degli abitanti di Bath. Il suo cuore era sopraffatto dalla tenerezza. Era un "caro John" e una "cara Catherine" a ogni parola; "la cara Anne e la cara Maria" dovevano immediatamente essere rese partecipi della loro felicità; e i due "cara" in una volta prima del nome di Isabella non erano più di quanto la sua amata figlia avesse mai meritato. Lo stesso John non si sottrasse a quella gioia. Non solo concesse a Mr. Morland l'alto encomio di essere uno dei tipi più a posto del mondo, ma si profuse in imprecazioni in sua lode.

La lettera dalla quale era scaturita tutta quella felicità era breve, visto che conteneva poco più della conferma del successo; e ogni dettaglio era rimandato a quando James avesse scritto di nuovo. Ma per i dettagli Isabella poteva permettersi di aspettare. L'indispensabile era compreso nella promessa di Mr. Morland; il suo onore era coinvolto nel rendere tutto più facile; e con quali mezzi costituirsi una rendita, quali proprietà terriere sarebbero state cedute, o capitali investiti realizzati, era una materia che non riguardava il suo animo disinteressato. Aveva saputo abbastanza per sentirsi sicura di una veloce e onorevole sistemazione, e la sua immaginazione volò rapidamente verso la conseguente felicità. Si vedeva, nell'arco di qualche settimana, oggetto degli sguardi di ammirazione di tutte le nuove conoscenze a Fullerton, dell'invidia di tutti le distinte vecchie amiche di Putney, con una carrozza a sua disposizione, un nuovo nome sui biglietti da visita, e una scintillante esibizione di anelli alle dita.

Una volta accertato il contenuto della lettera, John Thorpe, che ne aveva aspettato l'arrivo prima di iniziare il suo viaggio a Londra, si preparò a partire. "Be', Miss Morland", disse, trovandola da sola in salotto, "vengo a dirvi arrivederci." Catherine gli augurò buon viaggio. Senza apparentemente averla sentita, si avvicinò alla finestra, gironzolò lì intorno, si mise a fischiettare, e sembrava completamente assorto in se stesso.

"Non farete tardi per Devizes?" disse Catherine. Lui non rispose; ma dopo un minuto di silenzio sbottò con, "Una gran bella cosa questo progetto di matrimonio, parola mia! Una trovata intelligente da parte di Mr. Morland e di Belle. Che cosa ne pensate, Miss Morland? io dico che non è male come idea."

"Sono certa che sia un'ottima cosa."

"Sì? questo è parlar chiaro, santo Dio! Comunque, sono contento che non siate nemica del matrimonio. Conoscete quella vecchia canzone, «Un matrimonio tira l'altro»? Voglio dire, spero che verrete alle nozze di Belle."

"Sì; ho promesso a vostra sorella di esserci, se sarà possibile."

"E allora, vedete..." contorcendosi per simulare una risata sciocca, "voglio dire, allora, vedete, potremmo dimostrare che quella vecchia canzone dice il vero."

"Noi? ma io non la canto mai. Be', vi auguro buon viaggio. Oggi sono a pranzo da Miss Tilney, e ora devo proprio andare."

"Ma no, non c'è tutto questo accidente di fretta. Chissà quando potremo rivederci? Non potrò tornare se non tra due settimane, e mi sembrano già due settimane infernali."

"Allora perché starete via così tanto?" replicò Catherine, rendendosi conto che lui stava aspettando una risposta.

"Questo è proprio gentile da parte vostra... gentile e generoso. Non lo dimenticherò certo in fretta. Ma credo che voi siate più generosa e tutto il resto, di chiunque altro al mondo. Una generosità pazzesca, e non è solo generosità, ma voi avete così tanto... così tanto di tutto; e poi avete un tale... parola mia, non conosco nessuno che vi somigli."

"Oh, andiamo, credo proprio che ci sia tantissima gente che mi somiglia, solo che sono molto meglio di me. Vi auguro una buona giornata."

"Ma, volevo dire, Miss Morland, che a breve verrò a porgere i miei rispetti a Fullerton, se non vi è di disturbo."

"Fatelo pure. Mio padre e mia madre saranno molto lieti di conoscervi."

"E spero... spero, Miss Morland, che a voi non dispiacerà rivedermi."

"Oh! certo che no, affatto. Ci sono ben poche persone che mi dispiace incontrare. La compagnia è sempre una gioia."

"Proprio quello che penso anch'io. Non datemi altro che una piccola compagnia allegra, fate che abbia solo la compagnia di gente che amo, fatemi solo stare dove mi piace e con chi mi piace, e al diavolo tutto il resto. E sono proprio contento di sapere che per voi è lo stesso. Ma ho l'impressione, Miss Morland, che voi e io la pensiamo allo stesso modo per la maggior parte delle cose."

"Forse sì; ma è più di quanto io abbia mai pensato. E quanto alla maggior parte delle cose, a dire la verità, non ce ne sono molte delle quali io sappia quello che penso."

"Per Giove, nemmeno io. Non sono abituato a lambiccarmi il cervello con quello che non mi riguarda. Le mie idee sono abbastanza semplici. Datemi solo una ragazza che mi piace, voglio dire, un buon tetto sulla testa, e che me ne importa di tutto il resto? I soldi non contano. Ho una buona rendita di mio, e se lei non ha un penny, be', tanto meglio."

"Verissimo. La penso come voi. Se c'è un buon patrimonio da una parte, non c'è nessun bisogno che ci sia dall'altra. Non importa chi ce l'abbia, a patto che sia sufficiente. Detesto l'idea di qualcuno ricco che ne cerca un altro. E lo sposarsi per denaro credo sia la cosa peggiore dell'esistenza. Buona giornata. Saremo lieti di vedervi a Fullerton, quando volete." E se ne andò. Nemmeno tutta la sua galanteria fu capace di trattenerla ancora. Con notizie del genere da comunicare, e una visita del genere per la quale prepararsi, la sua partenza non poteva essere rimandata da nulla che lui potesse escogitare; e lei uscì di corsa, lasciandolo con l'assoluta convinzione di essersi comportato benissimo, e di aver ricevuto un suo esplicito incoraggiamento.

L'agitazione che lei stessa aveva provato quando era venuta a sapere del fidanzamento del fratello, le faceva presumere di suscitare un'emozione non trascurabile in Mr. e Mrs. Allen, una volta informati del meraviglioso evento. Come fu grande la sua delusione! L'importante faccenda, che aveva richiesto molte parole di preparazione, era stata prevista da entrambi sin dall'arrivo del fratello; e tutto ciò che provarono in quella circostanza si limitò al desiderio di vedere i due giovani felici, con un commento, per il gentiluomo, in favore della bellezza di Isabella, e per la signorina, sulla sua gran fortuna. Per Catherine fu una sorprendente insensibilità. Tuttavia, la rivelazione del gran segreto della partenza di James per Fullerton il giorno precedente, suscitò una qualche emozione in Mrs. Allen. Non riuscì ad ascoltarla in tutta calma, ma si rammaricò ripetutamente della necessità di nasconderla, desiderò di aver potuto conoscere le sue intenzioni, desiderò di aver potuto vederlo prima di partire, dato che gli avrebbe certamente dato il disturbo di porgere i suoi rispetti al padre e alla madre, e i suoi gentili omaggi agli Skinner.


(1) Il riferimento è alle otto parti del discorso elencate nei libri di grammatica: verbo, avverbio, nome, pronome, aggettivo, preposizione, congiunzione e interiezione.

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