Jane Austen
L'abbazia di Northanger
Volume I - capitolo 8 (8)
traduzione di Giuseppe Ierolli

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Northanger Abbey

Volume I - Chapter 8 (8)

In spite of Udolpho and the dress-maker, however, the party from Pulteney-street reached the Upper-rooms in very good time. The Thorpes and James Morland were there only two minutes before them; and Isabella having gone through the usual ceremonial of meeting her friend with the most smiling and affectionate haste, of admiring the set of her gown, and envying the curl of her hair, they followed their chaperones, arm in arm, into the ball-room, whispering to each other whenever a thought occurred, and supplying the place of many ideas by a squeeze of the hand or a smile of affection.

The dancing began within a few minutes after they were seated; and James, who had been engaged quite as long as his sister, was very importunate with Isabella to stand up; but John was gone into the card-room to speak to a friend, and nothing, she declared, should induce her to join the set before her dear Catherine could join it too: "I assure you," said she, "I would not stand up without your dear sister for all the world; for if I did we should certainly be separated the whole evening." Catherine accepted this kindness with gratitude, and they continued as they were for three minutes longer, when Isabella, who had been talking to James on the other side of her, turned again to his sister and whispered, "My dear creature, I am afraid I must leave you, your brother is so amazingly impatient to begin; I know you will not mind my going away, and I dare say John will be back in a moment, and then you may easily find me out." Catherine, though a little disappointed, had too much good-nature to make any opposition, and the others rising up, Isabella had only time to press her friend's hand and say, "Good bye, my dear love," before they hurried off. The younger Miss Thorpes being also dancing, Catherine was left to the mercy of Mrs. Thorpe and Mrs. Allen, between whom she now remained. She could not help being vexed at the non-appearance of Mr. Thorpe, for she not only longed to be dancing, but was likewise aware that, as the real dignity of her situation could not be known, she was sharing with the scores of other young ladies still sitting down all the discredit of wanting a partner. To be disgraced in the eye of the world, to wear the appearance of infamy while her heart is all purity, her actions all innocence, and the misconduct of another the true source of her debasement, is one of those circumstances which peculiarly belong to the heroine's life, and her fortitude under it what particularly dignifies her character. Catherine had fortitude too; she suffered, but no murmur passed her lips.

From this state of humiliation, she was roused, at the end of ten minutes, to a pleasanter feeling, by seeing, not Mr. Thorpe, but Mr. Tilney, within three yards of the place where they sat; he seemed to be moving that way, but be did not see her, and therefore the smile and the blush, which his sudden reappearance raised in Catherine, passed away without sullying her heroic importance. He looked as handsome and as lively as ever, and was talking with interest to a fashionable and pleasing-looking young woman, who leant on his arm, and whom Catherine immediately guessed to be his sister; thus unthinkingly throwing away a fair opportunity of considering him lost to her forever, by being married already. But guided only by what was simple and probable, it had never entered her head that Mr. Tilney could be married; he had not behaved, he had not talked, like the married men to whom she had been used; he had never mentioned a wife, and he had acknowledged a sister. From these circumstances sprang the instant conclusion of his sister's now being by his side; and therefore, instead of turning of a deathlike paleness, and falling in a fit on Mrs. Allen's bosom, Catherine sat erect, in the perfect use of her senses, and with cheeks only a little redder than usual.

Mr. Tilney and his companion, who continued, though slowly, to approach, were immediately preceded by a lady, an acquaintance of Mrs. Thorpe; and this lady stopping to speak to her, they, as belonging to her, stopped likewise, and Catherine, catching Mr. Tilney's eye, instantly received from him the smiling tribute of recognition. She returned it with pleasure, and then advancing still nearer, he spoke both to her and Mrs. Allen, by whom he was very civilly acknowledged. "I am very happy to see you again, sir, indeed; I was afraid you had left Bath." He thanked her for her fears, and said that he had quitted it for a week, on the very morning after his having had the pleasure of seeing her.

"Well, sir, and I dare say you are not sorry to be back again, for it is just the place for young people - and indeed for every body else too. I tell Mr. Allen, when he talks of being sick of it, that I am sure he should not complain, for it is so very agreeable a place, that it is much better to be here than at home at this dull time of year. I tell him he is quite in luck to be sent here for his health."

"And I hope, madam, that Mr. Allen will be obliged to like the place, from finding it of service to him."

"Thank you, sir. I have no doubt that he will. - A neighbour of ours, Dr. Skinner, was here for his health last winter, and came away quite stout."

"That circumstance must give great encouragement."

"Yes, sir - and Dr. Skinner and his family were here three months; so I tell Mr. Allen he must not be in a hurry to get away."

Here they were interrupted by a request from Mrs. Thorpe to Mrs. Allen, that she would move a little to accommodate Mrs. Hughes and Miss Tilney with seats, as they had agreed to join their party. This was accordingly done, Mr. Tilney still continuing standing before them; and after a few minutes consideration, he asked Catherine to dance with him. This compliment, delightful as it was, produced severe mortification to the lady; and in giving her denial, she expressed her sorrow on the occasion so very much as if she really felt it, that had Thorpe, who joined her just afterwards, been half a minute earlier, he might have thought her sufferings rather too acute. The very easy manner in which he then told her that he had kept her waiting, did not by any means reconcile her more to her lot; nor did the particulars which he entered into while they were standing up, of the horses and dogs of the friend whom he had just left, and of a proposed exchange of terriers between them, interest her so much as to prevent her looking very often towards that part of the room where she had left Mr. Tilney. Of her dear Isabella, to whom she particularly longed to point out that gentleman, she could see nothing. They were in different sets. She was separated from all her party, and away from all her acquaintance; - one mortification succeeded another, and from the whole she deduced this useful lesson, that to go previously engaged to a ball, does not necessarily increase either the dignity or enjoyment of a young lady. From such a moralizing strain as this, she was suddenly roused by a touch on the shoulder, and turning round, perceived Mrs. Hughes directly behind her, attended by Miss Tilney and a gentleman. "I beg your pardon, Miss Morland," said she, "for this liberty, - but I cannot any how get to Miss Thorpe, and Mrs. Thorpe said she was sure you would not have the least objection to letting in this young lady by you." Mrs. Hughes could not have applied to any creature in the room more happy to oblige her than Catherine. The young ladies were introduced to each other, Miss Tilney expressing a proper sense of such goodness, Miss Morland with the real delicacy of a generous mind making light of the obligation; and Mrs. Hughes, satisfied with having so respectably settled her young charge, returned to her party.

Miss Tilney had a good figure, a pretty face, and a very agreeable countenance; and her air, though it had not all the decided pretension, the resolute stilishness of Miss Thorpe's, had more real elegance. Her manners shewed good sense and good breeding; they were neither shy, nor affectedly open; and she seemed capable of being young, attractive, and at a ball, without wanting to fix the attention of every man near her, and without exaggerated feelings of ecstatic delight or inconceivable vexation on every little trifling occurrence. Catherine, interested at once by her appearance and her relationship to Mr. Tilney, was desirous of being acquainted with her, and readily talked therefore whenever she could think of any thing to say, and had courage and leisure for saying it. But the hindrance thrown in the way of a very speedy intimacy, by the frequent want of one or more of these requisites, prevented their doing more than going through the first rudiments of an acquaintance, by informing themselves how well the other liked Bath, how much she admired its buildings and surrounding country, whether she drew, or played or sang, and whether she was fond of riding on horseback.

The two dances were scarcely concluded before Catherine found her arm gently seized by her faithful Isabella, who in great spirits exclaimed - "At last I have got you. My dearest creature, I have been looking for you this hour. What could induce you to come into this set, when you knew I was in the other? I have been quite wretched without you."

"My dear Isabella, how was it possible for me to get at you? I could not even see where you were."

"So I told your brother all the time - but he would not believe me. Do go and see for her, Mr. Morland, said I - but all in vain - he would not stir an inch. Was not it so, Mr. Morland? But you men are all so immoderately lazy! I have been scolding him to such a degree, my dear Catherine, you would be quite amazed. - You know I never stand upon ceremony with such people."

"Look at that young lady with the white beads round her head," whispered Catherine, detaching her friend from James - "It is Mr. Tilney's sister."

"Oh! heavens! You don't say so! Let me look at her this moment. What a delightful girl! I never saw any thing half so beautiful! But where is her all-conquering brother? Is he in the room? Point him out to me this instant, if he is. I die to see him. Mr. Morland, you are not to listen. We are not talking about you."

"But what is all this whispering about? What is going on?"

"There now, I knew how it would be. You men have such restless curiosity! Talk of the curiosity of women, indeed! - 'tis nothing. But be satisfied, for you are not to know any thing at all of the matter."

"And is that likely to satisfy me, do you think?"

"Well, I declare I never knew any thing like you. What can it signify to you, what we are talking of? Perhaps we are talking about you, therefore I would advise you not to listen, or you may happen to hear something not very agreeable."

In this common-place chatter, which lasted some time, the original subject seemed entirely forgotten; and though Catherine was very well pleased to have it dropped for a while, she could not avoid a little suspicion at the total suspension of all Isabella's impatient desire to see Mr. Tilney. When the orchestra struck up a fresh dance, James would have led his fair partner away, but she resisted. "I tell you, Mr. Morland," she cried, "I would not do such a thing for all the world. How can you be so teasing; only conceive, my dear Catherine, what your brother wants me to do. He wants me to dance with him again, though I tell him that it is a most improper thing, and entirely against the rules. It would make us the talk of the place, if we were not to change partners."

"Upon my honour," said James, "in these public assemblies, it is as often done as not."

"Nonsense, how can you say so? But when you men have a point to carry, you never stick at any thing. My sweet Catherine, do support me, persuade your brother how impossible it is. Tell him, that it would quite shock you to see me do such a thing; now would not it?"

"No, not at all; but if you think it wrong, you had much better change."

"There," cried Isabella, "you hear what your sister says, and yet you will not mind her. Well, remember that it is not my fault, if we set all the old ladies in Bath in a bustle. Come along, my dearest Catherine, for heaven's sake, and stand by me." And off they went, to regain their former place. John Thorpe, in the meanwhile, had walked away; and Catherine, ever willing to give Mr. Tilney an opportunity of repeating the agreeable request which had already flattered her once, made her way to Mrs. Allen and Mrs. Thorpe as fast as she could, in the hope of finding him still with them - a hope which, when it proved to be fruitless, she felt to have been highly unreasonable. "Well, my dear," said Mrs. Thorpe, impatient for praise of her son, "I hope you have had an agreeable partner."

"Very agreeable, madam."

"I am glad of it. John has charming spirits, has not he?"

"Did you meet Mr. Tilney, my dear?" said Mrs. Allen.

"No, where is he?"

"He was with us just now, and said he was so tired of lounging about, that he was resolved to go and dance; so I thought perhaps he would ask you, if he met with you."

"Where can he be?" said Catherine, looking round; but she had not looked round long before she saw him leading a young lady to the dance.

"Ah! he has got a partner, I wish he had asked you," said Mrs. Allen; and after a short silence, she added, "he is a very agreeable young man."

"Indeed he is, Mrs. Allen," said Mrs. Thorpe, smiling complacently; "I must say it, though I am his mother, that there is not a more agreeable young man in the world."

This inapplicable answer might have been too much for the comprehension of many; but it did not puzzle Mrs. Allen, for after only a moment's consideration, she said, in a whisper to Catherine, "I dare say she thought I was speaking of her son."

Catherine was disappointed and vexed. She seemed to have missed by so little the very object she had had in view; and this persuasion did not incline her to a very gracious reply, when John Thorpe came up to her soon afterwards and said, "Well, Miss Morland, I suppose you and I are to stand up and jig it together again."

"Oh, no; I am much obliged to you, our two dances are over; and, besides, I am tired, and do not mean to dance any more."

"Do not you? - then let us walk about and quiz people. Come along with me, and I will shew you the four greatest quizzes in the room; my two younger sisters and their partners. I have been laughing at them this half hour."

Again Catherine excused herself; and at last he walked off to quiz his sisters by himself. The rest of the evening she found very dull; Mr. Tilney was drawn away from their party at tea, to attend that of his partner; Miss Tilney, though belonging to it, did not sit near her, and James and Isabella were so much engaged in conversing together, that the latter had no leisure to bestow more on her friend than one smile, one squeeze, and one "dearest Catherine."

L'abbazia di Northanger

Volume I - capitolo 8 (8)

Nonostante Udolpho e la sarta, tuttavia, il gruppo di Pulteney Street raggiunse le Upper Rooms in perfetto orario. I Thorpe e James Morland erano arrivati solo due minuti prima di loro, e dopo che Isabella ebbe rispettato il solito cerimoniale, ovvero incontrare l'amica con la più sorridente e affettuosa impazienza, ammirare il suo abbigliamento e invidiarne i riccioli tra i capelli, le due seguirono sottobraccio i loro accompagnatori nella sala da ballo, bisbigliandosi l'una con l'altra qualunque pensiero venisse loro in mente, e rimpiazzando molte idee con una stretta alla mano o un sorriso affettuoso.

Le danze cominciarono dopo pochi minuti che si erano sedute, e James, che era impegnato da tempo come la sorella, insistette con Isabella per ballare; ma John era andato nella sala da gioco a parlare con un amico, e nulla, affermò lei, l'avrebbe indotta a unirsi ai ballerini prima che la sua cara Catherine potesse fare altrettanto; "Vi assicuro", disse, "che per nulla al mondo mi alzerò senza la vostra cara sorella, perché se lo facessi resteremmo separate per l'intera serata." Catherine accolse questo gesto gentile con gratitudine, e restarono sedute per altri tre minuti, quando Isabella, che aveva chiacchierato con James rivolta verso di lui, si girò di nuovo verso la sorella e sussurrò, "Tesoro mio, temo di doverti lasciare, tuo fratello è così incredibilmente impaziente di cominciare; so che non ci farai caso se vado, e credo proprio che John tornerà tra un momento, e comunque potrai ritrovarmi facilmente." Catherine, anche se un po' delusa, era troppo buona per opporsi, e quando i due si alzarono, Isabella ebbe solo il tempo di premere la sua mano su quella dell'amica e di dire, "Arrivederci, tesoro", prima di correre via. Anche le altre sorelle Thorpe erano andate a ballare, e così Catherine fu lasciata alla mercé di Mrs. Thorpe e di Mrs. Allen, e rimase in mezzo a loro due. Non poté fare a meno di essere contrariata per il mancato arrivo di Mr. Thorpe, poiché non solo desiderava molto ballare, ma era anche consapevole, dato che l'effettiva dignità della sua situazione era ovviamente sconosciuta, di trovarsi a condividere, con le decine di altre signorine ancora sedute, tutto il discredito della mancanza di un cavaliere. Essere in disgrazia agli occhi del mondo, sentire il peso dell'infamia mentre il cuore è tutto purezza, le azioni tutta innocenza, e la cattiva condotta di un altro la vera fonte della degradazione, è una di quelle circostanze che appartengono in modo peculiare alla vita di un'eroina, e la forza d'animo in quei frangenti è ciò che dà lustro al suo carattere. Anche Catherine dimostrò forza d'animo; soffrì, ma dalle sue labbra non uscì nemmeno un sospiro.

Da questo stato di umiliazione fu condotta, dopo dieci minuti, a un sentimento più piacevole, vedendo, a un paio di metri dal posto che occupava, non Mr. Thorpe, ma Mr. Tilney; sembrava che si stesse spostando verso di lei, ma non l'aveva vista, e quindi il sorriso e il rossore, che la sua improvvisa apparizione avevano suscitato in Catherine, passarono senza macchiare la sua qualità di eroina. Appariva bello e pieno di vita come sempre, ed era intento a parlare con una giovane donna elegante di bell'aspetto, appoggiata al suo braccio, e che Catherine immaginò subito fosse la sorella; questa impulsività le fece gettare via un'ottima opportunità di considerarlo perso per sempre, in quanto già sposato. Ma guidata solo da ciò che era semplice e probabile, non le era mai venuto in mente che Mr. Tilney potesse essere sposato; non si era comportato, non aveva parlato, come gli uomini sposati ai quali lei era abituata; non aveva mai menzionato una moglie, e aveva ammesso di avere una sorella. Da queste circostanze emerse all'istante la conclusione che al suo fianco ci fosse ora la sorella, e quindi, invece di apparire di un pallore mortale, e di svenire in seno a Mrs. Allen, Catherine rimase ben diritta, perfettamente padrona di sé, e con sulle guance solo un rossore appena più accentuato del solito.

Mr. Tilney e la sua compagna, che continuavano, sebbene lentamente, ad avvicinarsi, erano immediatamente preceduti da una signora, una conoscenza di Mrs. Thorpe; e quando questa signora si fermò a parlare con lei, i due, che evidentemente erano con lei, si fermarono anche loro, e Catherine, attirando lo sguardo di Mr. Tilney, ricevette all'istante da lui un sorriso come segno di averla riconosciuta. Lei lo ricambiò con piacere, e poi, facendosi più vicino, lui si rivolse sia a lei che a Mrs. Allen, dalla quale fu accolto con grande cortesia. "Sono davvero molto felice di rivedervi, signore; temevo che aveste lasciato Bath." Lui la ringraziò per i suoi timori, e disse che era partito per una settimana, proprio il mattino dopo aver avuto il piacere di averla conosciuta.

"Be', signore, e presumo non siate affatto dispiaciuto di essere tornato, poiché questo è un luogo adatto alla gioventù, e in verità anche a chiunque altro. Quando Mr. Allen parla di esserne stufo, gli dico sempre che non dovrebbe lamentarsi, perché è un posto talmente gradevole che è molto meglio essere qui che a casa, in questo periodo morto dell'anno. Gli dico che è stato proprio fortunato a dover venire qui a causa della sua salute."

"E spero, signora, che Mr. Allen sarà costretto a farselo piacere, scoprendo che ne ha tratto giovamento."

"Grazie, signore, non ho dubbi su questo. Un nostro vicino, il dr. Skinner, è stato qui l'anno scorso per motivi di salute, ed è venuto via perfettamente ristabilito."

"È una circostanza senz'altro molto incoraggiante."

"Sì, signore; e il dr. Skinner e la sua famiglia sono rimasti tre mesi; perciò dico a Mr. Allen che non deve avere fretta di andarsene."

In quel momento furono interrotti da Mrs. Thorpe, che chiese a Mrs. Allen di spostarsi un po' per far posto a Mrs. Hughes e a Miss Tilney, dato che avevano acconsentito a unirsi al gruppo. Una volta fatto, Mr. Tilney rimase in piedi davanti a loro, e dopo aver riflettuto qualche minuto, chiese a Catherine di ballare. Questo omaggio, per quanto molto piacevole, produsse un grave imbarazzo nella signorina; e rispondendo con un rifiuto, espresse il suo dispiacere in un modo che rivelava talmente bene con quanta forza lo provasse, che se Thorpe, che la raggiunse un momento dopo, fosse arrivato mezzo minuto prima, avrebbe ritenuto la sua sofferenza un po' troppo acuta. La totale disinvoltura con la quale le disse di averla fatta aspettare, non la riconciliò minimamente con la sua sorte; né i dettagli in cui lui si addentrò quando si alzarono per unirsi ai ballerini, sui cavalli e i cani dell'amico che aveva appena lasciato, e su una proposta di scambio di terrier tra di loro, la interessarono tanto da impedirle di guardare molto spesso verso quella parte della sala dove aveva lasciato Mr. Tilney. Della cara Isabella poi, alla quale desiderava in modo particolare mostrare quel gentiluomo, non v'era traccia. Erano in gruppi diversi. Era separata da tutta la sua compagnia e lontana da tutte le sue conoscenze; a una mortificazione ne seguiva un'altra, e da tutto ciò lei trasse questa utile lezione, che in un ballo essere impegnata in anticipo non significava necessariamente un incremento né del prestigio, né del piacere di una signorina. Da uno sforzo edificante come questo, fu improvvisamente distolta da un lieve tocco sulla spalla e, girandosi, vide Mrs. Hughes proprio dietro di lei, insieme a Miss Tilney e a un gentiluomo. "Vi prego di scusarmi, Miss Morland", disse lei, "per la libertà che mi prendo, ma non so come trovare Miss Thorpe, e Mrs. Thorpe mi ha detto di essere sicura che voi non avreste avuto obiezioni a far posto a questa signorina vicino a voi." Mrs. Hughes non avrebbe potuto rivolgersi a nessuno in sala più felice di Catherine di farle questo favore. Le signorine furono presentate l'una all'altra, Miss Tilney esprimendo l'appropriato riconoscimento per una tale bontà, Miss Morland con la vera delicatezza di un animo generoso che sminuisce il favore; e Mrs. Hughes, soddisfatta per aver sistemato in modo così rispettabile la sua giovane protetta, tornò al suo gruppo.

Miss Tilney aveva un bel personale, un viso grazioso e un aspetto simpatico, e pur non avendo la pretesa sicurezza e l'aggressiva distinzione di Miss Thorpe, aveva un'eleganza più naturale. I suoi modi rivelavano buonsenso e buona educazione; non era né timida, né ostentatamente disinvolta, e sembrava capace di essere giovane, attraente, e a un ballo, senza bisogno di fissare la sua attenzione su ogni uomo che le passasse vicino, e senza esagerati sentimenti di estatica delizia o incredibile fastidio per ogni piccola banalità. Catherine, attratta sia dalla sua persona sia dalla sua parentela con Mr. Tilney, voleva fare amicizia con lei, ed era quindi pronta a chiacchierare ogni volta che le venisse in mente qualcosa da dire, e avesse il coraggio e l'opportunità di dirla. Ma la frequente assenza di uno o più di questi requisiti era di ostacolo al raggiungimento di una rapida intimità, e impediva loro di andare oltre i primi approcci di una conoscenza, ovvero le reciproche assicurazioni di quanto a ognuna piacesse Bath, di quanto ne ammirassero gli edifici e la campagna circostante, le domande se l'altra disegnasse, suonasse o cantasse, e se amasse andare a cavallo.

Le danze si erano appena concluse quando Catherine si sentì prendere sottobraccio dalla sua fedele Isabella, che piena di brio esclamò, "Alla fine ti ho trovata. Tesoro mio, ti ho cercata per un'ora. Che cosa ti ha indotta a unirti a questo gruppo quando sapevi che io ero nell'altro? Mi sono sentita tanto infelice senza di te."

"Mia cara Isabella, come avrei mai potuto raggiungerti? Non riuscivo nemmeno a vedere dov'eri."

"Così ho detto a tuo fratello per tutto il tempo, ma lui non voleva credermi. Andiamo a cercarla, Mr. Morland, gli dicevo, ma invano, non ha voluto muovere un passo. Non è così, Mr. Morland? Ma voi uomini siete tutti così eccessivamente pigri! L'ho sgridato talmente tanto, mia cara Catherine, che saresti rimasta davvero sbalordita. Lo sai che non faccio complimenti con certa gente."

"Guarda quella signorina con il filo di perle bianche tra i capelli", sussurrò Catherine, allontanando la sua amica da James. "È la sorella di Mr. Tilney."

"Oh! cielo! Non dirmelo! Fammela guardare subito. Che ragazza deliziosa! Non ne ho mai vista una bella la metà di lei! Ma dov'è quel gran conquistatore del fratello? È in sala? Indicamelo subito, se c'è. Muoio dalla voglia di vederlo. Mr. Morland, voi non dovete sentire. Non stiamo parlando di voi."

"Ma che cos'è tutto questo bisbigliare? Che succede?"

"Ecco, lo sapevo. Voi uomini siete talmente curiosi! E si parla della curiosità delle donne! non è nulla al confronto. Ma rassegnatevi, perché non saprete nulla di tutta la faccenda."

"E ritenete probabile che io mi rassegni?"

"Be', giuro di non aver mai conosciuto nessuno come voi. Che v'importa di quello che stiamo dicendo? Forse stiamo parlando di voi, quindi vi consiglio di non ascoltare, o potreste sentire qualcosa di non molto gradevole."

In quella banale chiacchierata, che andò avanti per qualche tempo, l'argomento originale sembrava interamente dimenticato; e sebbene a Catherine avesse fatto molto piacere vederlo cadere per un po', non poté evitare qualche lieve sospetto circa la totale sospensione di tutto l'impaziente desiderio di Isabella di vedere Mr. Tilney. Quando l'orchestra riattaccò un nuovo ballo, James avrebbe voluto portar via la sua bella dama, ma lei resistette. "Vi informo, Mr. Morland", esclamò, "che non farei una cosa del genere per nulla al mondo. Come potete essere così fastidioso; solo a concepire, mia cara Catherine, che cosa vuole da me tuo fratello. Vuole che balli di nuovo con lui, anche se gli ho detto che sarebbe una cosa molto sconveniente, e assolutamente contro le regole. Saremmo chiacchierati da tutta la sala, se non cambiassimo partner."

"Sul mio onore", disse James, "in questi ritrovi pubblici si fa molto spesso."

"Sciocchezze, come potete dire una cosa del genere? Ma quando voi uomini avete uno scopo da raggiungere, non vi fermate davanti a nulla. Mia dolce Catherine, dammi una mano, convinci tuo fratello che è impossibile. Diglielo, che per te sarebbe uno scandalo vedermi fare una cosa del genere; non è vero?"

"No, assolutamente no; ma se pensi che sia sbagliato, faresti meglio a cambiare."

"Ecco", esclamò Isabella, "avete sentito quello che dice vostra sorella, eppure non ve ne importa nulla. Be', ricordatevi che non sarà colpa mia, se metteremo in agitazione tutte le vecchie signore di Bath. Vieni, mia carissima Catherine, per l'amor del cielo, e resta vicino a me." E se ne andarono, per recuperare il posto di prima. John Thorpe, nel frattempo, si era allontanato, e Catherine, sempre propensa a concedere a Mr. Tilney l'occasione per ripetere la piacevole proposta che l'aveva già lusingata una volta, si diresse verso Mrs. Allen e Mrs. Thorpe il più rapidamente possibile, nella speranza di trovarlo ancora con loro; una speranza che, una volta dimostratasi infondata, le sembrò in effetti molto irragionevole. "Be', mia cara", disse Mrs. Thorpe, impaziente di sentire elogiare il figlio, "spero che abbiate avuto un cavaliere gradevole."

"Molto gradevole, signora."

"Ne sono lieta. John ha uno spirito incantevole, non è vero?"

"Hai visto Mr. Tilney, mia cara?" disse Mrs. Allen."

"No, dov'è?"

"Era con noi fino a un istante fa, e ha detto che era così stanco di gironzolare che aveva deciso di andare a ballare; così pensavo che ti avrebbe invitata, se ti avesse visto."

"Dove può essere?" disse Catherine, guardandosi intorno; ma non si era guardata intorno a lungo quando lo vide condurre una signorina a ballare.

"Ah! ha trovato una dama, mi sarebbe piaciuto se lo avesse chiesto a te", disse Mrs. Allen; e dopo un breve silenzio, aggiunse, "è un giovanotto molto simpatico."

"È proprio vero, Mrs. Allen", disse Mrs. Thorpe, sorridendo compiaciuta; "Devo dirlo, anche se sono sua madre, che al mondo non c'è un giovanotto più simpatico."

Questa risposta inappropriata avrebbe superato la facoltà di comprensione di molti, ma non stupì Mrs. Allen, poiché, dopo solo qualche istante di riflessione, disse in un sussurro a Catherine, "Immagino abbia pensato che stessi parlando del figlio."

Catherine era delusa e contrariata. Sembrava aver mancato per così poco l'obiettivo che si era prefissata; e questa persuasione la indusse a una risposta non molto cortese, quando John Thorpe si presentò subito dopo di fronte a lei e disse, "Be', Miss Morland, immagino che voi e io si debba andare di nuovo a fare due salti insieme."

"Oh no; vi sono molto obbligata; il nostro giro è concluso, e, inoltre, sono stanca e non ho più intenzione di ballare."

"No? allora andiamo un po' a spasso, a prendere in giro la gente. Venite con me, e vi mostrerò le quattro persone più buffe della sala: le mie due sorelle minori e i loro cavalieri. È mezzora che sto ridendo di loro."

Catherine si scusò nuovamente, e alla fine lui se ne andò da solo a prendere in giro le sorelle. Il resto della serata per lei fu una noia totale; Mr. Tilney era stato condotto lontano dal loro gruppo per il tè, dovendo accompagnare la sua dama; Miss Tilney, sebbene fosse rimasta, non era seduta vicino a lei, e James e Isabella erano talmente impegnati a parlare tra di loro, che quest'ultima non aveva tempo per concedere all'amica nulla di più di un sorriso, una fuggevole stretta di mano, e un "carissima Catherine".

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