Jane Austen
Mansfield Park
Volume III - capitolo 2 (33)
traduzione di Giuseppe Ierolli

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Mansfield Park

Volume III - Chapter 2 (33)

The conference was neither so short, nor so conclusive, as the lady had designed. The gentleman was not so easily satisfied. He had all the disposition to persevere that Sir Thomas could wish him. He had vanity, which strongly inclined him, in the first place, to think she did love him, though she might not know it herself; and which, secondly, when constrained at last to admit that she did know her own present feelings, convinced him that he should be able in time to make those feelings what he wished.

He was in love, very much in love; and it was a love which, operating on an active, sanguine spirit, of more warmth than delicacy, made her affection appear of greater consequence, because it was withheld, and determined him to have the glory, as well as the felicity, of forcing her to love him.

He would not despair: he would not desist. He had every well grounded reason for solid attachment; he knew her to have all the worth that could justify the warmest hopes of lasting happiness with her; her conduct at this very time, by speaking the disinterestedness and delicacy of her character (qualities which he believed most rare indeed), was of a sort to heighten all his wishes, and confirm all his resolutions. He knew not that he had a pre-engaged heart to attack. Of that he had no suspicion. He considered her rather as one who had never thought on the subject enough to be in danger; who had been guarded by youth, a youth of mind as lovely as of person; whose modesty had prevented her from understanding his attentions, and who was still overpowered by the suddenness of addresses so wholly unexpected, and the novelty of a situation which her fancy had never taken into account.

Must it not follow of course, that when he was understood, he should succeed? - he believed it fully. Love such as his, in a man like himself, must with perseverance secure a return, and at no great distance; and he had so much delight in the idea of obliging her to love him in a very short time, that her not loving him now was scarcely regretted. A little difficulty to be overcome was no evil to Henry Crawford. He rather derived spirits from it. He had been apt to gain hearts too easily. His situation was new and animating.

To Fanny, however, who had known too much opposition all her life, to find any charm in it, all this was unintelligible. She found that he did mean to persevere; but how he could, after such language from her as she felt herself obliged to use, was not to be understood. She told him, that she did not love him, could not love him, was sure she never should love him: that such a change was quite impossible, that the subject was most painful to her, that she must entreat him never to mention it again, to allow her to leave him at once, and let it be considered as concluded for ever. And when farther pressed, had added, that in her opinion their dispositions were so totally dissimilar, as to make mutual affection incompatible; and that they were unfitted for each other by nature, education, and habit. All this she had said, and with the earnestness of sincerity; yet this was not enough, for he immediately denied there being anything uncongenial in their characters, or anything unfriendly in their situations; and positively declared, that he would still love, and still hope!

Fanny knew her own meaning, but was no judge of her own manner. Her manner was incurably gentle, and she was not aware how much it concealed the sternness of her purpose. Her diffidence, gratitude, and softness made every expression of indifference seem almost an effort of self-denial; seem, at least, to be giving nearly as much pain to herself as to him. Mr. Crawford was no longer the Mr. Crawford who, as the clandestine, insidious, treacherous admirer of Maria Bertram, had been her abhorrence, whom she had hated to see or to speak to, in whom she could believe no good quality to exist, and whose power, even of being agreeable, she had barely acknowledged. He was now the Mr. Crawford who was addressing herself with ardent, disinterested, love; whose feelings were apparently become all that was honourable and upright, whose views of happiness were all fixed on a marriage of attachment; who was pouring out his sense of her merits, describing and describing again his affection, proving, as far as words could prove it, and in the language, tone, and spirit of a man of talent too, that he sought her for her gentleness, and her goodness; and to complete the whole, he was now the Mr. Crawford who had procured William's promotion!

Here was a change! and here were claims which could not but operate. She might have disdained him in all the dignity of angry virtue, in the grounds of Sotherton, or the theatre at Mansfield Park; but he approached her now with rights that demanded different treatment. She must be courteous, and she must be compassionate. She must have a sensation of being honoured, and whether thinking of herself or her brother, she must have a strong feeling of gratitude. The effect of the whole was a manner so pitying and agitated, and words intermingled with her refusal so expressive of obligation and concern, that to a temper of vanity and hope like Crawford's the truth, or at least the strength of her indifference, might well be questionable; and he was not so irrational as Fanny considered him, in the professions of persevering, assiduous, and not desponding attachment which closed the interview.

It was with reluctance that he suffered her to go, but there was no look of despair in parting to bely his words, or give her hopes of his being less unreasonable than he professed himself.

Now she was angry. Some resentment did arise at a perseverance so selfish and ungenerous. Here was again a want of delicacy and regard for others which had formerly so struck and disgusted her. Here was again a something of the same Mr. Crawford whom she had so reprobated before. How evidently was there a gross want of feeling and humanity where his own pleasure was concerned - And, alas! how always known no principle to supply as a duty what the heart was deficient in. Had her own affections been as free - as perhaps they ought to have been - he never could have engaged them.

So thought Fanny, in good truth and sober sadness, as she sat musing over that too great indulgence and luxury of a fire upstairs - wondering at the past and present, wondering at what was yet to come, and in a nervous agitation which made nothing clear to her but the persuasion of her being never under any circumstances able to love Mr. Crawford, and the felicity of having a fire to sit over and think of it.

Sir Thomas was obliged or obliged himself to wait till the morrow for a knowledge of what had passed between the young people. He then saw Mr. Crawford, and received his account. - The first feeling was disappointment: he had hoped better things; he had thought that an hour's intreaty from a young man like Crawford could not have worked so little change on a gentle-tempered girl like Fanny; but there was speedy comfort in the determined views and sanguine perseverance of the lover; and when seeing such confidence of success in the principal, Sir Thomas was soon able to depend on it himself.

Nothing was omitted, on his side, of civility, compliment, or kindness, that might assist the plan. Mr. Crawford's steadiness was honoured, and Fanny was praised, and the connection was still the most desirable in the world. At Mansfield Park Mr. Crawford would always be welcome; he had only to consult his own judgment and feelings as to the frequency of his visits, at present or in future. In all his niece's family and friends there could be but one opinion, one wish on the subject; the influence of all who loved her must incline one way.

Every thing was said that could encourage, every encouragement received with grateful joy, and the gentlemen parted the best of friends.

Satisfied that the cause was now on a footing the most proper and hopeful, Sir Thomas resolved to abstain from all farther importunity with his niece, and to shew no open interference. Upon her disposition he believed kindness might be the best way of working. Intreaty should be from one quarter only. The forbearance of her family on a point, respecting which she could be in no doubt of their wishes, might be their surest means of forwarding it. Accordingly, on this principle, Sir Thomas took the first opportunity of saying to her, with a mild gravity, intended to be overcoming, "Well, Fanny, I have seen Mr. Crawford again, and learn from him exactly how matters stand between you. He is a most extraordinary young man, and whatever be the event, you must feel that you have created an attachment of no common character; though, young as you are, and little acquainted with the transient, varying, unsteady nature of love, as it generally exists, you cannot be struck as I am with all that is wonderful in a perseverance of this sort, against discouragement. With him, it is entirely a matter of feeling; he claims no merit in it, perhaps is entitled to none. Yet, having chosen so well, his constancy has a respectable stamp. Had his choice been less unexceptionable, I should have condemned his persevering."

"Indeed, Sir," said Fanny, "I am very sorry that Mr. Crawford should continue to - I know that it is paying me a very great compliment, and I feel most undeservedly honoured, but I am so perfectly convinced, and I have told him so, that it never will be in my power -"

"My dear," interrupted Sir Thomas, "there is no occasion for this. Your feelings are as well known to me, as my wishes and regrets must be to you. There is nothing more to be said or done. From this hour, the subject is never to be revived between us. You will have nothing to fear, or to be agitated about. You cannot suppose me capable of trying to persuade you to marry against your inclinations. Your happiness and advantage are all that I have in view, and nothing is required of you but to bear with Mr. Crawford's endeavours to convince you, that they may not be incompatible with his. He proceeds at his own risk. You are on safe ground. I have engaged for your seeing him whenever he calls, as you might have done, had nothing of this sort occurred. You will see him with the rest of us, in the same manner, and as much as you can, dismissing the recollection of every thing unpleasant. He leaves Northamptonshire so soon, that even this slight sacrifice cannot be often demanded. The future must be very uncertain. And now, my dear Fanny, this subject is closed between us."

The promised departure was all that Fanny could think of with much satisfaction. Her uncle's kind expressions, however, and forbearing manner, were sensibly felt; and when she considered how much of the truth was unknown to him, she believed she had no right to wonder at the line of conduct he pursued. He who had married a daughter to Mr. Rushworth. Romantic delicacy was certainly not to be expected from him. She must do her duty, and trust that time might make her duty easier than it now was.

She could not, though only eighteen, suppose Mr. Crawford's attachment would hold out for ever; she could not but imagine that steady, unceasing discouragement from herself would put an end to it in time. How much time she might, in her own fancy, allot for its dominion, is another concern. It would not be fair to enquire into a young lady's exact estimate of her own perfections.

In spite of his intended silence, Sir Thomas found himself once more obliged to mention the subject to his niece, to prepare her briefly for its being imparted to her aunts; a measure which he would still have avoided, if possible, but which became necessary from the totally opposite feelings of Mr. Crawford, as to any secrecy of proceeding. He had no idea of concealment. It was all known at the parsonage, where he loved to talk over the future with both his sisters; and it would be rather gratifying to him to have enlightened witnesses of the progress of his success. When Sir Thomas understood this, he felt the necessity of making his own wife and sister-in-law acquainted with the business without delay; though on Fanny's account, he almost dreaded the effect of the communication to Mrs. Norris as much as Fanny herself. He deprecated her mistaken, but well-meaning zeal. Sir Thomas, indeed, was, by this time, not very far from classing Mrs. Norris as one of those well-meaning people who are always doing mistaken and very disagreeable things.

Mrs. Norris, however, relieved him. He pressed for the strictest forbearance and silence towards their niece; she not only promised, but did observe it. She only looked her increased ill-will. Angry she was, bitterly angry; but she was more angry with Fanny for having received such an offer, than for refusing it. It was an injury and affront to Julia, who ought to have been Mr. Crawford's choice; and, independently of that, she disliked Fanny, because she had neglected her; and she would have grudged such an elevation to one whom she had been always trying to depress.

Sir Thomas gave her more credit for discretion on the occasion than she deserved; and Fanny could have blessed her for allowing her only to see her displeasure, and not to hear it.

Lady Bertram took it differently. She had been a beauty, and a prosperous beauty, all her life; and beauty and wealth were all that excited her respect. To know Fanny to be sought in marriage by a man of fortune, raised her, therefore, very much in her opinion. By convincing her that Fanny was very pretty, which she had been doubting about before, and that she would be advantageously married, it made her feel a sort of credit in calling her niece.

"Well, Fanny," said she, as soon as they were alone together afterwards, - and she really had known something like impatience, to be alone with her, and her countenance, as she spoke, had extraordinary animation. "Well, Fanny, I have had a very agreeable surprise this morning. I must just speak of it once, I told Sir Thomas I must once, and then I shall have done. I give you joy, my dear niece." - And looking at her complacently, she added, "Humph - We certainly are a handsome family."

Fanny coloured, and doubted at first what to say; when hoping to assail her on her vulnerable side, she presently answered -

"My dear aunt, you cannot wish me to do differently from what I have done, I am sure. You cannot wish me to marry; for you would miss me, should not you? - Yes, I am sure you would miss me too much for that."

"No, my dear, I should not think of missing you, when such an offer as this comes in your way. I could do very well without you, if you were married to a man of such good estate as Mr. Crawford. And you must be aware, Fanny, that it is every young woman's duty to accept such a very unexceptionable offer as this."

This was almost the only rule of conduct, the only piece of advice, which Fanny had ever received from her aunt in the course of eight years and a half. - It silenced her. She felt how unprofitable contention would be. If her aunt's feelings were against her, nothing could be hoped from attacking her understanding. Lady Bertram was quite talkative.

"I will tell you what, Fanny," said she. - "I am sure he fell in love with you at the ball, I am sure the mischief was done that evening. You did look remarkably well. Every body said so. Sir Thomas said so. And you know you had Chapman to help you to dress. I am very glad I sent Chapman to you. I shall tell Sir Thomas that I am sure it was done that evening." - And still pursuing the same cheerful thoughts, she soon afterwards added, - "And will tell you what, Fanny - which is more than I did for Maria - the next time pug has a litter you shall have a puppy."

Mansfield Park

Volume III - capitolo 2 (33)

Il colloquio non fu né così breve, né così risolutivo, come l'aveva concepito la dama. Il gentiluomo non era così facile da soddisfare. Aveva tutta l'inclinazione a perseverare che Sir Thomas potesse desiderare. Aveva una presunzione che, in un primo momento, lo portò decisamente a pensare che lei l'amasse, anche se poteva non esserne consapevole, e poi, quando alla fine fu costretto ad ammettere che Fanny conosceva bene i propri sentimenti attuali, si convinse che col tempo sarebbe stato in grado di rendere quei sentimenti quelli che lui desiderava.

Era innamorato, molto innamorato; ed era un amore che, operando su uno spirito attivo e ottimista, con più ardore che delicatezza, faceva apparire l'affetto di lei ancora più significativo, poiché era negato, e lo rendeva determinato a conquistare la gloria, così come la felicità, di costringerla ad amarlo.

Non avrebbe perso le speranze; non avrebbe desistito. La solidità del suo amore era basata su ragioni ben fondate; la sapeva in possesso di tutte le qualità che potessero giustificare le speranze più ardenti di una felicità durevole; la sua condotta, proprio in quella occasione, avendo rivelato il disinteresse e la delicatezza del suo carattere (qualità che lui riteneva davvero molto rare), era stata tale da accrescere tutti i suoi desideri, e confermare tutte le sue decisioni. Non sapeva di avere un cuore già impegnato da attaccare. Su questo non aveva nessun sospetto. La considerava piuttosto come una persona che non aveva mai pensato abbastanza a una cosa del genere per essere in pericolo; che era stata protetta dalla giovinezza, una giovinezza deliziosa nella mente come nella persona; la cui modestia le aveva impedito di comprendere le sue attenzioni, e che era ancora sopraffatta da una richiesta tanto improvvisa quanto assolutamente inaspettata, e dalla novità di una situazione che la sua fantasia non aveva mai preso in considerazione.

Non doveva forse seguirne che, una volta compreso, lui avrebbe avuto successo? ne era totalmente convinto. Un amore come il suo, in un uomo come lui, sarebbe stato di certo ricambiato, con la perseveranza e senza aspettare troppo; e lui era talmente affascinato dall'idea di costringerla ad amarlo in brevissimo tempo, che il fatto di non essere amato in quel momento era a stento motivo di rammarico. Una piccola difficoltà da superare non era affatto un male per Henry Crawford. Anzi, per lui era uno stimolo. Era abituato a fare conquiste con troppa facilità. Era in una posizione nuova ed eccitante.

Per Fanny, invece, che in vita sua aveva sperimentato fin troppe opposizioni per trovare in esse un qualsiasi fascino, tutto ciò era incomprensibile. Scoprì che lui aveva intenzione di perseverare, ma come ne fosse capace, dopo le parole che lei si era trovata costretta a usare, non riusciva a capirlo. Gli aveva detto di non amarlo, di non poterlo amare, di essere certa che non l'avrebbe mai amato, che cambiare idea le era del tutto impossibile, che l'argomento le era molto penoso, che doveva pregarlo di non menzionarlo mai più, di permetterle di congedarsi all'istante da lui, e di considerare la faccenda chiusa per sempre. E dopo ulteriori pressioni, aveva aggiunto che secondo lei i loro caratteri erano così totalmente dissimili da rendere incompatibile un affetto reciproco, e che erano inadatti l'uno all'altra per natura, educazione e abitudini. Aveva detto tutto questo, e con la foga della sincerità; eppure, non era stato sufficiente, poiché lui aveva negato immediatamente che ci fosse qualcosa di non congeniale nei loro caratteri, o qualsiasi distanza nelle loro posizioni sociali; e aveva dichiarato solennemente che avrebbe continuato ad amarla, e a sperare!

Fanny sapeva ciò che aveva avuto intenzione di dire, ma non era in grado di giudicare come l'avesse detto. I suoi modi erano inguaribilmente gentili, e lei non si rendeva conto di quanta della risolutezza dei suoi propositi fosse rimasta nascosta. La sua insicurezza, la sua gratitudine, la sua delicatezza, avevano fatto sembrare ogni espressione di indifferenza quasi un tentativo di rinuncia; o almeno, qualcosa che sembrava dare a lei tanta pena quanta ne stava dando a lui. Mr. Crawford non era più il Mr. Crawford che, come ammiratore clandestino, insidioso e menzognero di Maria Bertram, lei aveva aborrito, con il quale aveva detestato incontrarsi o conversare, nel quale non poteva credere albergasse nessuna buona qualità, e le cui capacità, persino quella di rendersi simpatico, aveva riconosciuto a malapena. Ora era il Mr. Crawford che si rivolgeva a lei con amore ardente e disinteressato; i cui sentimenti erano apparentemente diventati tutto ciò che vi è di onorevole e integro; i cui progetti di felicità erano tutti rivolti a un matrimonio d'amore; che dava sfogo alla consapevolezza dei meriti di lei, che descriveva senza posa il suo amore, dimostrando, per quanto potesse essere dimostrato a parole, e anche con il linguaggio, il tono e l'animo di un uomo abile, che l'aveva scelta per la sua dolcezza e la sua bontà, e, a completare il tutto, era anche il Mr. Crawford che aveva procurato la promozione a William!

Che cambiamento! e con argomenti che non potevano non funzionare. Lei avrebbe potuto disprezzarlo dall'alto della dignità di una virtù in collera, nei giardini di Sotherton o nel teatro di Mansfield Park, ma ora lui si proponeva con diritti che richiedevano un trattamento diverso. Doveva essere cortese, e doveva mostrare compassione. Doveva avere la sensazione di essere onorata, e, sia che pensasse a se stessa o al fratello, doveva provare un forte sentimento di gratitudine. L'effetto di tutto ciò furono modi così compassionevoli e agitati, e un rifiuto mescolato a parole talmente eloquenti di gratitudine e interesse, che per un temperamento pieno di vanità e speranza come quello di Crawford la verità, o almeno la forza della sua indifferenza, poteva ben essere discutibile; e lui non fu tanto irrazionale quanto lo considerò Fanny, nel professare un affetto perseverante, assiduo e per niente scoraggiato a chiusura di quel colloquio.

Fu con riluttanza che le permise di andarsene, ma non c'era uno sguardo di disperazione a smentire le sue parole, o a dare a Fanny la speranza che lui fosse meno irragionevole di quanto si professasse.

Ora era in collera. Una perseveranza così egoista e ingenerosa suscitò il suo risentimento. C'era di nuovo quella mancanza di delicatezza e di riguardo verso gli altri che in precedenza l'aveva così colpita e disgustata. C'era di nuovo qualcosa dello stesso Mr. Crawford che lei aveva così biasimato in precedenza. Com'era evidente la mancanza di sensibilità e umanità quando c'erano di mezzo i suoi piaceri. E, ahimè! come si è sempre saputo, nessun principio morale che agisse come un dovere in un cuore che ne era privo. Se anche il suo affetto fosse stato libero, come forse avrebbe dovuto essere, lui non avrebbe mai potuto conquistarlo.

Così pensava Fanny, in buona fede e con sincera malinconia, mentre sedeva di sopra meditando sulla troppa generosità e sul troppo lusso di un fuoco acceso, facendosi domande sul passato e il presente, facendosi domande su ciò che ancora doveva avvenire, e in una nervosa agitazione che non le rendeva chiaro nulla se non la convinzione che non ci sarebbe stata mai nessuna circostanza capace di farle amare Mr. Crawford, e la felicità di avere un fuoco davanti al quale sedersi a rifletterci su.

Sir Thomas fu costretto, o meglio si costrinse, ad aspettare fino all'indomani per sapere ciò che si erano detti i due giovani. Poi vide Mr. Crawford e ascoltò il suo resoconto. La prima sensazione fu di delusione; aveva sperato qualcosa di meglio; aveva pensato che un'ora di suppliche da parte di un giovanotto come Crawford non avrebbero avuto un effetto così esiguo su una ragazza di indole così dolce come Fanny; ma fu rapidamente consolato dalla ferma determinazione e dall'ottimistica perseveranza dell'innamorato; e nel vedere una tale fiducia nel successo da parte del principale interessato, Sir Thomas si sentì presto disposto a non dubitarne neanche lui.

Nulla fu tralasciato, da parte sua, in cortesia, complimenti e gentilezza, che potesse favorire quel progetto. La fermezza di Mr. Crawford fu onorata, Fanny fu elogiata, e il legame era ancora il più desiderabile al mondo. A Mansfield Park Mr. Crawford sarebbe stato sempre il benvenuto; stava solo al suo giudizio e ai suoi sentimenti decidere la frequenza delle visite, adesso e in futuro. La famiglia e gli amici della nipote, senza eccezioni, non potevano avere che una sola opinione, un solo desiderio in proposito; l'influenza di tutti quelli che la amavano era rivolta in un'unica direzione.

Fu detto tutto ciò che poteva incoraggiare, ogni incoraggiamento fu accolto con gioia e gratitudine, e i gentiluomini si separarono da ottimi amici.

Soddisfatto che la causa fosse ormai avviata su un piano estremamente appropriato e promettente, Sir Thomas decise di astenersi da ogni ulteriore insistenza nei confronti della nipote, e di non mostrare nessuna aperta interferenza. In quello stato d'animo, riteneva che la gentilezza fosse il modo migliore di procedere. Le suppliche dovevano provenire da un'unica fonte. La pazienza della famiglia su un punto rispetto al quale lei non poteva mettere in dubbio i loro desideri, sarebbe stato il mezzo più sicuro per esaudirli. Di conseguenza, sulla base di questa regola, Sir Thomas colse la prima occasione per dirle, con una blanda gravità, calcolata per essere vincente, "Be', Fanny, ho rivisto Mr. Crawford, e ho appreso da lui come stanno esattamente le cose tra di voi. È un giovanotto davvero straordinario, e qualsiasi cosa avvenga, devi renderti conto di aver suscitato un affetto non comune, anche se, giovane come sei, e poco avvezza alla natura effimera, mutevole e incerta dell'amore, così come si rivela in generale, non puoi essere colpita quanto lo sono io da tutto ciò che vi è di stupefacente in una perseveranza del genere, immune dallo scoraggiamento. Per lui è solo una questione di sentimento; non rivendica nessun merito, e forse non ne ha nessuno. Eppure, avendo scelto così bene, la sua costanza ha un'impronta rispettabile. Se la sua scelta fosse stata meno ineccepibile, avrei condannato questa perseveranza."

"In verità, signore", disse Fanny, "mi dispiace molto che Mr. Crawford continui a... so che mi sta facendo un grandissimo omaggio, e mi sento onorata molto immeritatamente, ma sono assolutamente convinta, e così gli ho detto, che non mi sarà mai possibile..."

"Mia cara", la interruppe Sir Thomas, "non è il momento per questo. I tuoi sentimenti mi sono ben noti, come debbono esserli a te i miei desideri e il mio rammarico. Non c'è nulla di più da dire o da fare. D'ora in poi, non riprenderemo più questo argomento. Non avrai nulla da temere, nulla per cui agitarti. Non puoi credermi capace di indurti a sposare qualcuno contro la tua volontà. La tua felicità e il tuo interesse è tutto quello che mi sta a cuore, e a te non è richiesto nulla se non sopportare i tentativi di Mr. Crawford di convincerti che i tuoi sentimenti possano non essere incompatibili con i suoi. Lui prosegue a suo rischio e pericolo. Tu sei al sicuro. Mi sono impegnato affinché tu lo veda ogni volta che viene in visita, come d'altronde avresti fatto se non fosse successo nulla. Lo vedrai insieme a noi, allo stesso modo, e, per quanto ti sarà possibile, scacciando il ricordo di qualsiasi cosa spiacevole. Lascerà il Northamptonshire così presto, che persino questo lieve sacrificio non ti sarà richiesto spesso. Il futuro resta molto incerto. E ora, mia cara Fanny, tra noi l'argomento è chiuso."

La promessa di quella partenza era tutto ciò a cui Fanny potesse pensare con molta soddisfazione. Tuttavia, le gentili parole dello zio, e i suoi modi indulgenti, furono doverosamente apprezzati; e quando considerava quanta parte della verità gli fosse ignota, riteneva di non avere il diritto di meravigliarsi della linea di condotta da lui perseguita. Lui, che aveva dato in sposa una figlia a Mr. Rushworth. Non ci si poteva certo aspettare una romantica delicatezza da parte sua. Lei avrebbe fatto il suo dovere, con la fiducia che il tempo avrebbe reso quel dovere più facile di quanto non fosse ora.

Non poteva supporre, anche se aveva solo diciotto anni, che l'affetto di Mr. Crawford durasse per sempre; non poteva non immaginare che una ferma e persistente dissuasione da parte sua lo avrebbe col tempo fatto svanire. Quanto tempo, nella sua fantasia, avrebbe dovuto concedere al dominio di quell'affetto, è un'altra faccenda. Non sarebbe giusto chiedere a una giovane donna di valutare con esattezza le proprie perfezioni.

Nonostante la decisione di tacere, Sir Thomas si trovò costretto a menzionare di nuovo l'argomento alla nipote, per prepararla brevemente al fatto che sarebbe stato rivelato alle zie, una misura che lui avrebbe ancora evitato, se possibile, ma che divenne necessaria a causa dell'opinione completamente opposta di Mr. Crawford circa la riservatezza da adottare. Non aveva affatto intenzione di nascondere nulla. Alla canonica lo sapevano tutti, là dove lui amava parlare del futuro con entrambe le sorelle; e poi sarebbe stata una notevole gratificazione avere testimoni informati del progredire del suo successo. Quando Sir Thomas lo capì, si rese conto della necessità di rendere nota la faccenda alla moglie e alla cognata senza ulteriori indugi, sebbene, riguardo a Fanny, temesse quasi quanto lei l'effetto di quella comunicazione a Mrs. Norris. Deprecava lo zelo sbagliato della cognata, anche se era a fin di bene. Sir Thomas, in verità, era ormai non molto lontano dal classificare Mrs. Norris come una di quelle persone benintenzionate che fanno sempre cose sbagliate e molto sgradevoli.

Mrs. Norris, tuttavia, lo fece ricredere. Lui aveva insistito affinché verso la nipote ci fosse la massima indulgenza e il più stretto silenzio, e lei non solo promise, ma mantenne la promessa. Si limitò a mostrare un crescente rancore. Era in collera, profondamente in collera; ma era in collera con Fanny più per aver ricevuto una proposta del genere, che per averla rifiutata. Era un'offesa e un affronto a Julia, che avrebbe dovuto essere la prescelta da Mr. Crawford; e, indipendentemente da questo, detestava Fanny perché l'aveva ignorata, e ce l'aveva con un simile innalzamento sociale in una persona che aveva sempre cercato di svilire.

Sir Thomas le concesse più credito di quanto meritasse per la discrezione dimostrata in quell'occasione; e Fanny l'avrebbe benedetta per averle concesso di osservare il suo malcontento, senza farglielo ascoltare.

Lady Bertram la prese in modo molto diverso. Per tutta la vita era stata una bellezza, e una bellezza abituata all'abbondanza; e bellezza e ricchezza erano le uniche cosa che suscitassero il suo rispetto. Sapere che Fanny era stata chiesta in moglie da un uomo abbiente, la fece quindi salire molto nella sua stima. Convincersi che Fanny fosse molto graziosa, cosa sulla quale prima nutriva dei dubbi, le faceva provare una specie di onore nel chiamarla sua nipote.

"Be', Fanny", disse, non appena furono sole subito dopo, e aveva davvero provato qualcosa di simile all'impazienza, nel desiderare di restare sola con lei, e il volto, mentre parlava, era straordinariamente animato. "Be', Fanny, stamattina ho avuto una sorpresa molto piacevole. Devo parlarne solo per una volta, ho detto a Sir Thomas che una volta avrei dovuto farlo, e poi basta. Ti auguro tanta felicità, mia cara nipote." E guardandola con compiacimento, aggiunse, "Be'... siamo sicuramente una bella famiglia."

Fanny arrossì, e in un primo momento ebbe dei dubbi su che cosa dire; ma poi, sperando di colpire il suo lato vulnerabile, subito dopo rispose,

"Mia cara zia, voi non potete desiderare che mi comporti diversamente da come ho fatto, ne sono certa. Voi non potete desiderare che mi sposi, perché vi mancherei, non è vero? Sì, sono sicura che vi mancherei troppo."

"No, mia cara, non credo che mi mancheresti, vista l'offerta che ti è stata fatta. Potrei fare benissimo a meno di te, se ti sposassi con un uomo così facoltoso come Mr. Crawford. E devi essere consapevole, Fanny, che è dovere di ogni giovane donna accettare un'offerta così ineccepibile come questa."

Era quasi la sola regola di condotta, il solo consiglio, che Fanny avesse mai ricevuto dalla zia nel corso di otto anni e mezzo. La mise a tacere. Si rese conto di quanto sarebbe stata infruttuosa una discussione. Se i sentimenti della zia erano contro di lei, non c'era nessuna speranza di vincere con la ragionevolezza. Lady Bertram era estremamente loquace.

"Ti dirò una cosa, Fanny", disse la zia. "Sono sicura che si è innamorato di te al ballo, sono sicura che il fattaccio è avvenuto quella sera. Stavi straordinariamente bene. Lo hanno detto tutti. Lo ha detto Sir Thomas. E come sai ho mandato Chapman ad aiutarti a vestirti. Sono molto contenta di averti mandato Chapman. Dirò a Sir Thomas di essere sicura che è successo quella sera." E sempre seguendo gli stessi lieti pensieri, aggiunse subito dopo, "E voglio dirti, Fanny - il che è più di quanto abbia fatto per Maria - che la prossima volta che Pug avrà dei cagnolini ne avrai uno." (1)

(1) Questa offerta apparentemente banale di Lady Bertram rivela in realtà un calcolo preciso: Fanny, sposando un uomo ricco, sarebbe stata in grado di pagare la tassa a carico dei possessori di cani, istituita alla fine del Settecento.

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