Jane Austen
Mansfield Park
Volume II - capitolo 5 (23)
traduzione di Giuseppe Ierolli

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Mansfield Park

Volume II - Chapter 5 (23)

"But why should Mrs. Grant ask Fanny?" said Lady Bertram. "How came she to think of asking Fanny? - Fanny never dines there, you know, in this sort of way. I cannot spare her, and I am sure she does not want to go. - Fanny, you do not want to go, do you?"

"If you put such a question to her," cried Edmund, preventing his cousin's speaking, "Fanny will immediately say no; but I am sure, my dear mother, she would like to go; and I can see no reason why she should not."

"I cannot imagine why Mrs. Grant should think of asking her. - She never did before. - She used to ask your sisters now and then, but she never asked Fanny."

"If you cannot do without me, ma'am," said Fanny, in a self-denying tone -

"But my mother will have my father with her all the evening."

"To be sure, so I shall."

"Suppose you take my father's opinion, ma'am."

"That's well thought of. So I will, Edmund. I will ask Sir Thomas, as soon as he comes in, whether I can do without her."

"As you please, ma'am, on that head; but I meant my father's opinion as to the propriety of the invitation's being accepted or not; and I think he will consider it a right thing by Mrs. Grant, as well as by Fanny, that being the first invitation it should be accepted."

"I do not know. We will ask him. But he will be very much surprized that Mrs. Grant should ask Fanny at all."

There was nothing more to be said, or that could be said to any purpose, till Sir Thomas were present; but the subject involving, as it did, her own evening's comfort for the morrow, was so much uppermost in Lady Bertram's mind, that half an hour afterwards, on his looking in for a minute in his way from his plantation to his dressing-room, she called him back again, when he had almost closed the door, with "Sir Thomas, stop a moment - I have something to say to you."

Her tone of calm languor, for she never took the trouble of raising her voice, was always heard and attended to; and Sir Thomas came back. Her story began; and Fanny immediately slipped out of the room; for to hear herself the subject of any discussion with her uncle, was more than her nerves could bear. She was anxious, she knew - more anxious perhaps than she ought to be - for what was it after all whether she went or staid? - but if her uncle were to be a great while considering and deciding, and with very grave looks, and those grave looks directed to her, and at last decide against her, she might not be able to appear properly submissive and indifferent. Her cause meanwhile went on well. It began, on Lady Bertram's part, with, "I have something to tell you that will surprize you. Mrs. Grant has asked Fanny to dinner!"

"Well," said Sir Thomas, as if waiting more to accomplish the surprize.

"Edmund wants her to go. But how can I spare her?"

"She will be late," said Sir Thomas, taking out his watch, "but what is your difficulty?"

Edmund found himself obliged to speak and fill up the blanks in his mother's story. He told the whole, and she had only to add, "So strange! for Mrs. Grant never used to ask her."

"But is it not very natural," observed Edmund, "that Mrs. Grant should wish to procure so agreeable a visitor for her sister?"

"Nothing can be more natural," said Sir Thomas, after a short deliberation; "nor, were there no sister in the case, could any thing in my opinion be more natural. Mrs. Grant's shewing civility to Miss Price, to Lady Bertram's niece, could never want explanation. The only surprize I can feel is that this should be the first time of its being paid. Fanny was perfectly right in giving only a conditional answer. She appears to feel as she ought. But as I conclude that she must wish to go, since all young people like to be together, I can see no reason why she should be denied the indulgence."

"But can I do without her, Sir Thomas?"

"Indeed I think you may."

"She always makes tea, you know, when my sister is not here."

"Your sister perhaps may be prevailed on to spend the day with us, and I shall certainly be at home."

"Very well, then, Fanny may go, Edmund."

The good news soon followed her. Edmund knocked at her door in his way to his own.

"Well, Fanny, it is all happily settled, and without the smallest hesitation on your uncle's side. He had but one opinion. You are to go."

"Thank you, I am so glad," was Fanny's instinctive reply; though when she had turned from him and shut the door, she could not help feeling, "And yet, why should I be glad? for am I not certain of seeing or hearing something there to pain me?"

In spite of this conviction, however, she was glad. Simple as such an engagement might appear in other eyes, it had novelty and importance in her's, for excepting the day at Sotherton, she had scarcely ever dined out before; and though now going only half a mile and only to three people, still it was dining out, and all the little interests of preparation were enjoyments in themselves. She had neither sympathy nor assistance from those who ought to have entered into her feelings and directed her taste; for Lady Bertram never thought of being useful to any body, and Mrs. Norris, when she came on the morrow, in consequence of an early call and invitation from Sir Thomas, was in a very ill humour, and seemed intent only on lessening her niece's pleasure, both present and future, as much as possible.

"Upon my word, Fanny, you are in high luck to meet with such attention and indulgence! You ought to be very much obliged to Mrs. Grant for thinking of you, and to your aunt for letting you go, and you ought to look upon it as something extraordinary: for I hope you are aware that there is no real occasion for your going into company in this sort of way, or ever dining out at all; and it is what you must not depend upon ever being repeated. Nor must you be fancying, that the invitation is meant as any particular compliment to you; the compliment is intended to your uncle and aunt, and me. Mrs. Grant thinks it a civility due to us to take a little notice of you, or else it would never have come into her head, and you may be very certain, that if your cousin Julia had been at home, you would not have been asked at all."

Mrs. Norris had now so ingeniously done away all Mrs. Grant's part of the favour, that Fanny, who found herself expected to speak, could only say that she was very much obliged to her aunt Bertram for sparing her, and that she was endeavouring to put her aunt's evening work in such a state as to prevent her being missed.

"Oh! depend upon it, your aunt can do very well without you, or you would not be allowed to go. I shall be here, so you may be quite easy about your aunt. And I hope you will have a very agreeable day and find it all mighty delightful. But I must observe, that five is the very awkwardest of all possible numbers to sit down to table; and I cannot but be surprized that such an elegant lady as Mrs. Grant should not contrive better! And round their enormous great wide table too, which fills up the room so dreadfully! Had the Doctor been contented to take my dining table when I came away, as any body in their senses would have done, instead of having that absurd new one of his own, which is wider, literally wider than the dinner-table here - how infinitely better it would have been! and how much more he would have been respected! for people are never respected when they step out of their proper sphere. Remember that, Fanny. Five, only five to be sitting round that table! However, you will have dinner enough on it for ten I dare say."

Mrs. Norris fetched breath and went on again.

"The nonsense and folly of people's stepping out of their rank and trying to appear above themselves, makes me think it right to give you a hint, Fanny, now that you are going into company without any of us; and I do beseech and entreat you not to be putting yourself forward, and talking and giving your opinion as if you were one of your cousins - as if you were dear Mrs. Rushworth or Julia. That will never do, believe me. Remember, wherever you are, you must be the lowest and last; and though Miss Crawford is in a manner at home, at the Parsonage, you are not to be taking place of her. And as to coming away at night, you are to stay just as long as Edmund chuses. Leave him to settle that."

"Yes, ma'am, I should not think of any thing else."

"And if it should rain, which I think exceedingly likely, for I never saw it more threatening for a wet evening in my life - you must manage as well as you can, and not be expecting the carriage to be sent for you. I certainly do not go home to-night, and, therefore, the carriage will not be out on my account; so you must make up your mind to what may happen, and take your things accordingly."

Her niece thought it perfectly reasonable. She rated her own claims to comfort as low even as Mrs. Norris could; and when Sir Thomas, soon afterwards, just opening the door, said, "Fanny, at what time would you have the carriage come round?" she felt a degree of astonishment which made it impossible for her to speak.

"My dear Sir Thomas!" cried Mrs. Norris, red with anger, "Fanny can walk."

"Walk!" repeated Sir Thomas, in a tone of most unanswerable dignity, and coming farther into the room. - "My niece walk to a dinner engagement at this time of the year! Will twenty minutes after four suit you?"

"Yes, sir," was Fanny's humble answer, given with the feelings almost of a criminal towards Mrs. Norris; and not bearing to remain with her in what might seem a state of triumph, she followed her uncle out of the room, having staid behind him only long enough to hear these words spoken in angry agitation:

"Quite unnecessary! - a great deal too kind! But Edmund goes; - true - it is upon Edmund's account. I observed he was hoarse on Thursday night."

But this could not impose on Fanny. She felt that the carriage was for herself and herself alone: and her uncle's consideration of her, coming immediately after such representations from her aunt, cost her some tears of gratitude when she was alone.

The coachman drove round to a minute; another minute brought down the gentleman; and as the lady had, with a most scrupulous fear of being late, been many minutes seated in the drawing room, Sir Thomas saw them off in as good time as his own correctly punctual habits required.

"Now I must look at you, Fanny," said Edmund, with the kind smile of an affectionate brother, "and tell you how I like you; and as well as I can judge by this light, you look very nicely indeed. What have you got on?"

"The new dress that my uncle was so good as to give me on my cousin's marriage. I hope it is not too fine; but I thought I ought to wear it as soon as I could, and that I might not have such another opportunity all the winter. I hope you do not think me too fine."

"A woman can never be too fine while she is all in white. No, I see no finery about you; nothing but what is perfectly proper. Your gown seems very pretty. I like these glossy spots. Has not Miss Crawford a gown something the same?"

In approaching the Parsonage they passed close by the stable-yard and coach-house. -

"Hey day!" said Edmund, "here's company, here's a carriage! who have they got to meet us?" And letting down the side-glass to distinguish, "'Tis Crawford's, Crawford's barouche, I protest! There are his own two men pushing it back into its old quarters. He is here of course. This is quite a surprize, Fanny. I shall be very glad to see him."

There was no occasion, there was no time for Fanny to say how very differently she felt; but the idea of having such another to observe her was a great increase of the trepidation with which she performed the very awful ceremony of walking into the drawing-room.

In the drawing-room Mr. Crawford certainly was, having been just long enough arrived to be ready for dinner; and the smiles and pleased looks of the three others standing round him, shewed how welcome was his sudden resolution of coming to them for a few days on leaving Bath. A very cordial meeting passed between him and Edmund; and with the exception of Fanny, the pleasure was general; and even to her, there might be some advantage in his presence, since every addition to the party must rather forward her favourite indulgence of being suffered to sit silent and unattended to. She was soon aware of this herself; for though she must submit, as her own propriety of mind directed, in spite of her aunt Norris's opinion, to being the principal lady in company, and to all the little distinctions consequent thereon, she found, while they were at table, such a happy flow of conversation prevailing, in which she was not required to take any part - there was so much to be said between the brother and sister about Bath, so much between the two young men about hunting, so much of politics between Mr. Crawford and Dr. Grant, and of every thing and all together between Mr. Crawford and Mrs. Grant, as to leave her the fairest prospect of having only to listen in quiet, and of passing a very agreeable day. She could not compliment the newly-arrived gentleman however with any appearance of interest in a scheme for extending his stay at Mansfield, and sending for his hunters from Norfolk, which, suggested by Dr. Grant, advised by Edmund, and warmly urged by the two sisters, was soon in possession of his mind, and which he seemed to want to be encouraged even by her to resolve on. Her opinion was sought as to the probable continuance of the open weather, but her answers were as short and indifferent as civility allowed. She could not wish him to stay, and would much rather not have him speak to her.

Her two absent cousins, especially Maria, were much in her thoughts on seeing him; but no embarrassing remembrance affected his spirits. Here he was again on the same ground where all had passed before, and apparently as willing to stay and be happy without the Miss Bertrams, as if he had never known Mansfield in any other state. She heard them spoken of by him only in a general way, till they were all re-assembled in the drawing-room, when Edmund, being engaged apart in some matter of business with Dr. Grant, which seemed entirely to engross them, and Mrs. Grant occupied at the tea-table, he began talking of them with more particularity to his other sister. With a significant smile, which made Fanny quite hate him, he said, "So! Rushworth and his fair bride are at Brighton, I understand - Happy man!"

"Yes, they have been there - about a fortnight, Miss Price, have they not? - And Julia is with them."

"And Mr. Yates, I presume, is not far off."

"Mr. Yates! - Oh! we hear nothing of Mr. Yates. I do not imagine he figures much in the letters to Mansfield Park; do you, Miss Price? - I think my friend Julia knows better than to entertain her father with Mr. Yates."

"Poor Rushworth and his two-and-forty speeches!" continued Crawford. "Nobody can ever forget them. Poor fellow! - I see him now; - his toil and his despair. Well, I am much mistaken if his lovely Maria will ever want him to make two-and-forty speeches to her" - adding, with a momentary seriousness, "She is too good for him - much too good." And then changing his tone again to one of gentle gallantry, and addressing Fanny, he said, "You were Mr. Rushworth's best friend. Your kindness and patience can never be forgotten, your indefatigable patience in trying to make it possible for him to learn his part - in trying to give him a brain which nature had denied - to mix up an understanding for him out of the superfluity of your own! He might not have sense enough himself to estimate your kindness, but I may venture to say that it had honour from all the rest of the party."

Fanny coloured, and said nothing.

"It is as a dream, a pleasant dream!" he exclaimed, breaking forth again after a few minutes musing. "I shall always look back on our theatricals with exquisite pleasure. There was such an interest, such an animation, such a spirit diffused! Every body felt it. We were all alive. There was employment, hope, solicitude, bustle, for every hour of the day. Always some little objection, some little doubt, some little anxiety to be got over. I never was happier."

With silent indignation Fanny repeated to herself, "Never happier! - never happier than when doing what you must know was not justifiable! - never happier than when behaving so dishonourably and unfeelingly! - Oh! what a corrupted mind!"

"We were unlucky, Miss Price," he continued in a lower tone, to avoid the possibility of being heard by Edmund, and not at all aware of her feelings, "we certainly were very unlucky. Another week, only one other week, would have been enough for us. I think if we had had the disposal of events - if Mansfield Park had had the government of the winds just for a week or two about the equinox, there would have been a difference. Not that we would have endangered his safety by any tremendous weather - but only by a steady contrary wind, or a calm. I think, Miss Price, we would have indulged ourselves with a week's calm in the Atlantic at that season."

He seemed determined to be answered; and Fanny, averting her face, said with a firmer tone than usual, "As far as I am concerned, sir, I would not have delayed his return for a day. My uncle disapproved it all so entirely when he did arrive, that in my opinion, every thing had gone quite far enough."

She had never spoken so much at once to him in her life before, and never so angrily to any one; and when her speech was over, she trembled and blushed at her own daring. He was surprized; but after a few moments silent consideration of her, replied in a calmer, graver tone, and as if the candid result of conviction, "I believe you are right. It was more pleasant than prudent. We were getting too noisy." And then turning the conversation, he would have engaged her on some other subject, but her answers were so shy and reluctant that he could not advance in any.

Miss Crawford, who had been repeatedly eyeing Dr. Grant and Edmund, now observed, "Those gentlemen must have some very interesting point to discuss."

"The most interesting in the world," replied her brother - "how to make money - how to turn a good income into a better. Dr. Grant is giving Bertram instructions about the living he is to step into so soon. I find he takes orders in a few weeks. They were at it in the dining-parlour. I am glad to hear Bertram will be so well off. He will have a very pretty income to make ducks and drakes with, and earned without much trouble. I apprehend he will not have less than seven hundred a year. Seven hundred a year is a fine thing for a younger brother; and as of course he will still live at home, it will be all for his menus plaisirs; and a sermon at Christmas and Easter, I suppose, will be the sum total of sacrifice."

His sister tried to laugh off her feelings by saying, "Nothing amuses me more than the easy manner with which every body settles the abundance of those who have a great deal less than themselves. You would look rather blank, Henry, if your menus plaisirs were to be limited to seven hundred a year."

"Perhaps I might; but all that you know is entirely comparative. Birthright and habit must settle the business. Bertram is certainly well off for a cadet of even a Baronet's family. By the time he is four or five-and-twenty he will have seven hundred a year, and nothing to do for it."

Miss Crawford could have said that there would be a something to do and to suffer for it, which she could not think lightly of; but she checked herself and let it pass; and tried to look calm and unconcerned when the two gentlemen shortly afterwards joined them.

"Bertram," said Henry Crawford, "I shall make a point of coming to Mansfield to hear you preach your first sermon. I shall come on purpose to encourage a young beginner. When is it to be? Miss Price, will not you join me in encouraging your cousin? Will not you engage to attend with your eyes steadily fixed on him the whole time - as I shall do - not to lose a word; or only looking off just to note down any sentence pre-eminently beautiful? We will provide ourselves with tablets and a pencil. When will it be? You must preach at Mansfield, you know, that Sir Thomas and Lady Bertram may hear you."

"I shall keep clear of you, Crawford, as long as I can," said Edmund; "for you would be more likely to disconcert me, and I should be more sorry to see you trying at it, than almost any other man."

"Will he not feel this?" thought Fanny. "No, he can feel nothing as he ought."

The party being now all united, and the chief talkers attracting each other, she remained in tranquillity; and as a whist table was formed after tea - formed really for the amusement of Dr. Grant, by his attentive wife, though it was not to be supposed so - and Miss Crawford took her harp, she had nothing to do but to listen; and her tranquillity remained undisturbed the rest of the evening, except when Mr. Crawford now and then addressed to her a question or observation, which she could not avoid answering. Miss Crawford was too much vexed by what had passed to be in a humour for any thing but music. With that, she soothed herself and amused her friend.

The assurance of Edmund's being so soon to take orders, coming upon her like a blow that had been suspended, and still hoped uncertain and at a distance, was felt with resentment and mortification. She was very angry with him. She had thought her influence more. She had begun to think of him - she felt that she had - with great regard, with almost decided intentions; but she would now meet him with his own cool feelings. It was plain that he could have no serious views, no true attachment, by fixing himself in a situation which he must know she would never stoop to. She would learn to match him in his indifference. She would henceforth admit his attentions without any idea beyond immediate amusement. If he could so command his affections, her's should do her no harm.

Mansfield Park

Volume II - capitolo 5 (23)

"Ma perché Mrs. Grant dovrebbe invitare Fanny?" disse Lady Bertram. "Come le è venuto in mente di invitare Fanny? Non va mai a pranzo lì in questa maniera. Non posso fare a meno di lei, e sono sicura che non vuole andarci. Fanny, non vuoi andarci, vero?"

"Se le fate la domanda in questo modo", esclamò Edmund, prima che la cugina potesse parlare, "Fanny dirà subito di no; ma sono certo, mia cara madre, che le piacerebbe andarci, e non vedo nessun motivo perché non debba farlo."

"Non riesco a capire perché a Mrs. Grant dovrebbe venire in mente di invitarla. Non l'ha mai fatto prima. Di tanto in tanto era solita invitare le tue sorelle, ma non ha mai invitato Fanny."

"Se non potete fare senza di me, signora...", disse Fanny, con un tono di rinuncia.

"Ma mia madre avrà mio padre con lei per tutta la serata."

"Certo, sarà sicuramente così."

"Provate a chiedere l'opinione di mio padre, signora."

"Buona idea. Farò così, Edmund. Chiederò a Sir Thomas, non appena rientrerà, se posso fare senza di lei."

"Come volete, signora, su questo punto, ma io intendevo l'opinione di mio padre sull'opportunità di accettare o meno l'invito; e credo che, essendo il primo invito, riterrà giusto accettarlo sia nei riguardi di Mrs. Grant che di Fanny." (1)

"Non lo so. Glielo chiederemo. Ma sarà comunque molto sorpreso che Mrs. Grant abbia invitato Fanny."

Non c'era altro da dire, o che potesse essere detto in qualsiasi senso, fino a quando non fosse arrivato Sir Thomas; ma dato che l'argomento, com'era in effetti, coinvolgeva il suo benessere dell'indomani, rimase così ben fissato nella mente di Lady Bertram che, mezzora dopo, quando il marito si fece brevemente vedere per recarsi nel suo spogliatoio di ritorno dai suoi terreni, lo richiamò quando aveva già quasi chiuso la porta, con un "Sir Thomas, fermatevi un momento... ho qualcosa da dirvi."

Il suo tono di placido languore, poiché non si prendeva mai il disturbo di alzare la voce, era sempre ascoltato e assecondato, e Sir Thomas tornò indietro. Lei cominciò la sua storia, e Fanny si dileguò immediatamente dalla stanza, poiché sapersi l'argomento di qualsiasi discussione con lo zio era più di quanto i suoi nervi potessero sopportare. Era in ansia, lo sapeva, forse più in ansia di quanto avrebbe dovuto essere, poiché, dopo tutto, che importanza poteva avere il fatto di andare o restare? Ma se lo zio fosse rimasto a lungo a riflettere prima di decidere, con sguardo solenne, e quello sguardo si fosse diretto verso di lei, e alla fine avesse deciso in modo sfavorevole, non sarebbe stata in grado di mostrarsi sottomessa e indifferente in modo appropriato. Nel frattempo la sua causa procedeva bene. Cominciò, da parte di Lady Bertram, con "Ho qualcosa da dirvi che vi sorprenderà. Mrs. Grant ha invitato Fanny a pranzo!"

"Bene", disse Sir Thomas, come se stesse ancora aspettando la cosa che avrebbe dovuto sorprenderlo.

"Edmund vuole che vada. Ma come posso fare a meno di lei?"

"Farà tardi", disse Sir Thomas, tirando fuori l'orologio, "ma qual è la difficoltà?"

Edmund si sentì obbligato a parlare e a riempire gli spazi vuoti della storia della madre. Raccontò tutto, e lei ebbe solo da aggiungere, "Che strano! Mrs. Grant non l'ha mai invitata."

"Ma non è del tutto naturale", osservò Edmund, "che Mrs. Grant voglia procurare alla sorella un'ospite così piacevole?"

"Nulla potrebbe essere più naturale", disse Sir Thomas, dopo una breve riflessione; "né, secondo me, potrebbe essere più naturale anche se non ci fosse nessuna sorella coinvolta. Il fatto che Mrs. Grant si dimostri cortese con Miss Price, con la nipote di Lady Bertram, non ha bisogno di giustificazioni. La sola sorpresa che posso provare è che sia la prima volta che avvenga. Fanny ha fatto benissimo a dare solo una risposta condizionata. Mi sembra che sappia come comportarsi. Ma poiché ritengo che desideri andarci, dato che a tutti i giovani piace stare insieme, non vedo alcun motivo per negarle questo piacere."

"Ma posso fare senza di lei, Sir Thomas?"

"Credo proprio di sì."

"Lei prepara sempre il tè, lo sapete, quando non c'è mia sorella."

"Forse potremo convincere vostra sorella a passare la giornata con noi, e io sarò sicuramente a casa."

"Benissimo, allora, Fanny può andare, Edmund."

La buona notizia la raggiunse subito. Edmund bussò alla stanza di Fanny mentre stava andando nella sua.

"Be', Fanny, è stato tutto sistemato felicemente, e senza la minima esitazione da parte di tuo zio. Il suo parere è stato netto. Devi andare."

"Grazie, sono così contenta", fu la risposta istintiva di Fanny, anche se, quando lui se ne andò e lei chiuse la porta, non poté fare a meno di pensare, "Eppure, perché dovrei essere contenta? non sono forse certa di vedere e ascoltare cose che mi faranno soffrire?"

Tuttavia, nonostante questa convinzione, era contenta. Per quanto potesse apparire banale quell'impegno agli occhi degli altri, per lei era nuovo e importante, poiché, salvo la giornata a Sotherton, non aveva quasi mai pranzato fuori, e anche se sarebbe andata ad appena mezzo miglio di distanza e con sole tre persone, significava pur sempre pranzare fuori, e tutte le piccole preoccupazioni della preparazione erano una gioia di per sé. Non ebbe né comprensione né aiuto da coloro che avrebbero dovuto capire i suoi sentimenti e guidare le sue scelte, poiché a Lady Bertram non era mai passato per la mente di rendersi utile a qualcuno, e Mrs. Norris, quando arrivò l'indomani, a seguito di una visita mattutina e un invito da parte di Sir Thomas, era di pessimo umore, e sembrò solo decisa a diminuire il più possibile il piacere presente e futuro della nipote.

"Parola mia, Fanny, sei molto fortunata a godere di una simile attenzione e benevolenza! Dovresti essere estremamente grata a Mrs. Grant per aver pensato a te, e a tua zia per averti permesso di andare, e dovresti considerarla come una cosa straordinaria, poiché spero che ti renderai conto che non c'è nessun motivo concreto per farti stare in compagnia in questo modo, addirittura facendoti pranzare fuori; ed è qualcosa che non devi pensare si possa mai ripetere. Né devi immaginare che l'invito implichi un omaggio particolare a te; l'omaggio è rivolto a tuo zio e a tua zia, e a me. Mrs. Grant ritiene che avere qualche piccolo riguardo per te sia una cortesia dovuta a noi, altrimenti non le sarebbe mai venuto in mente, e puoi star certa che se tua cugina Julia fosse stata a casa, non saresti stata affatto invitata."

Mrs. Norris aveva così abilmente distrutto tutta la parte dovuta a Mrs. Grant per quel favore, che Fanny, capendo che ci si aspettava da lei una risposta, poté solo dire quanto fosse grata alla zia Bertram di fare a meno di lei, e che stava cercando di sistemare il lavoro serale della zia in modo tale da non far sentire la sua mancanza.

"Oh! su questo puoi contarci; tua zia può stare benissimo senza di te, altrimenti non avresti avuto il permesso di andare. Io resterò qui, così puoi stare perfettamente tranquilla riguardo a tua zia. E spero che tu possa passare una giornata piacevole e trovare tutto estremamente delizioso. Ma devo dire che cinque, di tutti i possibili numeri, è il peggiore da mettere a tavola, e non posso che stupirmi che una signora elegante come Mrs. Grant non si sia organizzata meglio! E poi, intorno a quel tavolo di una grandezza spropositata, che riempie tutta la stanza in modo così orribile! Se il dottore si fosse accontentato di prendersi il mio tavolo, quando sono andata via, come avrebbe fatto qualsiasi persona sensata, invece di metterci quel suo tavolo nuovo così ridicolo, che è più grande, letteralmente più grande del tavolo da pranzo di qui, quanto sarebbe stato infinitamente meglio! e quanto sarebbe stato rispettato di più! perché la gente non è mai rispettata quando va oltre la sfera che le compete. Ricordatelo, Fanny. Cinque, solo cinque seduti intorno a quel tavolo! Comunque, credo proprio che avrete un pranzo sufficiente per dieci."

Mrs. Norris riprese fiato e proseguì.

"L'assurdità e la follia della gente che va oltre il rango che le compete e cerca di apparire più di ciò che è, mi fa pensare che sia giusto darti un consiglio, Fanny, ora che stai andando in società senza nessuna di noi; ti prego e ti supplico di non metterti in mostra, parlando e fornendo la tua opinione come se fossi una delle tue cugine, come se fossi la cara Mrs. Rushworth o Julia. Questo non deve mai accadere, credi a me. Ricordati, ovunque tu sia, che devi essere l'ultima e la più umile, e anche se Miss Crawford è in un certo senso a casa sua, alla canonica, non devi prendere il suo posto. (2) E quanto al ritorno la sera, devi restare fino a quando farà piacere a Edmund. Lascia che sia lui a deciderlo."

"Sì, signora, non penserei mai di fare altrimenti."

"E se dovesse piovere, il che credo sia estremamente probabile, poiché in vita mia non ho mai visto il cielo minacciare di più una serata piovosa, devi organizzarti al meglio da sola, senza aspettarti che ti sia mandata la carrozza. Io stasera sicuramente non tornerò a casa, e quindi la carrozza non uscirà a causa mia; perciò vedi di prendere le cose come vengono e regolati di conseguenza."

La nipote la riteneva una cosa perfettamente ragionevole. Considerava i propri diritti alla comodità persino meno di quanto facesse la zia Norris, e quando Sir Thomas, subito dopo, aprì la porta e disse, "Fanny, a che ora vuoi che sia pronta la carrozza?" provò un grado di sbalordimento tale da renderle impossibile rispondere.

"Mio caro Sir Thomas!" esclamò Mrs. Norris, rossa dalla collera, "Fanny può andare a piedi."

"A piedi!" ripeté Sir Thomas, con un tono di irrefutabile dignità, entrando nella stanza. "Mia nipote che va a piedi a un pranzo in questo periodo dell'anno! Alle quattro e venti ti va bene?"

"Sì, signore", fu l'umile risposta di Fanny, data con l'aria di una criminale nei confronti di Mrs. Norris; e non sopportando di restare con lei in quello che sarebbe sembrato uno stato d'animo di trionfo, seguì lo zio fuori della stanza, restandogli solo dietro abbastanza da sentire queste parole, pronunciate con rabbiosa agitazione:

"Assolutamente superfluo! di gran lunga troppo gentile! Ma ci va Edmund... certo... è per via di Edmund. L'ho visto un po' rauco giovedì sera."

Ma questo non ingannò Fanny. Sapeva che la carrozza era per lei e per lei sola; e la premura dello zio per lei, arrivata immediatamente dopo le rimostranze della zia, le costò qualche lacrima di gratitudine una volta rimasta sola.

Il cocchiere arrivò puntuale al minuto; un altro minuto portò giù il gentiluomo; e dato che la dama era, per il timoroso scrupolo di far tardi, seduta da diversi minuti in salotto, Sir Thomas li vide uscire in orario così come richiesto dalle sue abitudini di corretta puntualità.

"Ora ti devo guardare bene, Fanny", disse Edmund, con il benevolo sorriso di un fratello affettuoso, "e devo dirti se mi piaci; e per quanto possa giudicare con questa luce, sembri davvero molto graziosa. Che cosa ti sei messa?"

"Il vestito nuovo che lo zio è stato così buono da regalarmi per il matrimonio di mia cugina. Spero che non sia troppo elegante; ma ho pensato che avrei dovuto metterlo alla prima occasione utile, e che potrei non avere un'altra opportunità del genere per tutto l'inverno. Spero che tu non lo ritenga troppo elegante."

"Una donna non può mai essere troppo elegante quando è tutta in bianco. No, non vedo nessun eccesso in te; nulla che non sia perfettamente appropriato. Il vestito sembra molto grazioso. Mi piacciono quei pois lucidi. Miss Crawford non ha un vestito simile?"

Avvicinandosi alla canonica, passarono accanto alla scuderia e alla rimessa delle carrozze.

"Ma guarda!" disse Edmund, "abbiamo compagnia; c'è una carrozza! chi ci faranno incontrare?" E, tirando giù il finestrino per vedere meglio, "È di Crawford, è il calesse di Crawford, ma certo! Ecco là i suoi due uomini che lo stanno spingendo nel vecchio posto. Ovviamente è qui. È proprio una sorpresa, Fanny. Sarò felicissimo di rivederlo."

Non era l'occasione, non era il momento per Fanny di dire quanto la pensasse diversamente; ma l'idea di avere un'altra persona a osservarla accrebbe molto la trepidazione con la quale si esibì nella terribile cerimonia di entrare in salotto.

In salotto c'era in effetti Mr. Crawford, arrivato giusto in tempo per prepararsi al pranzo; e i sorrisi e le espressioni compiaciute dei tre che lo circondavano dimostravano quanto fosse stata benvenuta la sua improvvisa decisione di venire da loro per qualche giorno lasciando Bath. Lui e Edmund si salutarono con molta cordialità, e, con l'eccezione di Fanny, il piacere era generale; e persino per lei poteva esserci qualche vantaggio nella sua presenza, dato che ogni aggiunta alla compagnia andava certamente in direzione del suo desiderio principale, quello di poter stare seduta in silenzio e inosservata. E di questo se ne rese subito conto, poiché anche se dovette accettare, come riteneva giusto lei stessa, nonostante l'opinione della zia Norris, di essere la dama principale della compagnia, con tutti i piccoli privilegi che ne derivavano, si accorse, una volta seduti a tavola, che predominava un allegro flusso di conversazione nel quale a lei non era richiesto di prendere parte; c'era così tanto da dire tra fratello e sorella su Bath, così tanto tra i due giovanotti sulla caccia, così tanto sulla politica tra Mr. Crawford e il dr. Grant, da lasciarla nella piacevolissima prospettiva di dover solo ascoltare in silenzio, e di trascorrere una giornata molto gradevole. Non riuscì tuttavia a felicitarsi con il nuovo arrivato, mostrando un qualche interesse per il progetto di estendere il suo soggiorno a Mansfield, facendosi mandare i suoi cavalli da caccia da Norfolk, che, suggerito dal dr. Grant, appoggiato da Edmund, e vivamente caldeggiato dalle due sorelle, si fece immediatamente strada nella mente di Mr. Crawford, che sembrava aver bisogno di essere incoraggiato anche da lei prima di decidersi. Le fu chiesta la sua opinione sulla probabilità che continuasse il bel tempo, ma le sue risposte furono tanto brevi e indifferenti quanto lo consentiva l'educazione. Non poteva desiderare che restasse, e avrebbe preferito di gran lunga non essere interpellata affatto da lui.

Le due cugine assenti, specialmente Maria, riempivano i suoi pensieri nell'osservarlo; ma nessun ricordo imbarazzante sembrava scalfire l'umore di lui. Eccolo di nuovo nello stesso luogo dove era accaduto tutto, e all'apparenza con la stessa voglia di starci ed essere allegro senza le sorelle Bertram, come se non avesse mai visto Mansfield in nessun'altra circostanza. Lo sentì parlarne solo in termini generici, finché furono tutti riuniti di nuovo in salotto, ed essendo Edmund impegnato a parlare d'affari con il dr. Grant, cosa che sembrava assorbirli interamente, e Mrs. Grant occupata al tavolo del tè, lui cominciò a parlarne in modo più dettagliato con l'altra sorella. Con un sorriso significativo, che lo fece detestare di tutto cuore a Fanny, disse, "Insomma! Rushworth e la sua bella sposa sono a Brighton, ho saputo. Uomo fortunato!"

"Sì, sono là... da un paio di settimane, Miss Price, non è vero? E Julia è con loro."

"E Mr. Yates presumo che non sia lontano."

"Mr. Yates! Oh! non sappiamo nulla di Mr. Yates. Non credo che appaia molto nelle lettere a Mansfield Park; no, Miss Price? Credo che la mia amica Julia sappia fare di meglio che intrattenere il padre con Mr. Yates."

"Povero Rushworth, con le sue quarantadue battute!" proseguì Crawford. "Nessuno potrà mai dimenticarle. Poverino! me lo vedo come fosse adesso... con la sua fatica e la sua disperazione. Be', mi sbaglierò, ma la sua amata Maria non avrà mai nessuna voglia di sentirsi dire da lui quarantadue battute", aggiungendo, con momentanea serietà, "lei è troppo per lui... di gran lunga troppo." E poi, ritornando a un tono di voce di cortese galanteria, e rivolgendosi a Fanny, disse, "Voi eravate la migliore amica di Mr. Rushworth. La vostra gentilezza e la vostra pazienza non potrà mai essere dimenticata, la vostra instancabile pazienza nel cercare di fargli imparare la sua parte, nel cercare di dargli quel cervello che la natura gli ha negato, di mettere insieme per lui un intelletto dalle parti in sovrappiù del vostro! Lui forse non ha abbastanza buonsenso per apprezzare la vostra gentilezza, ma io posso azzardarmi a dire che tutto il resto del gruppo vi ha reso onore."

Fanny arrossì, e non disse nulla.

"È come un sogno, un piacevole sogno!" proruppe di nuovo lui, dopo qualche minuto di riflessione. "Guarderò sempre alla nostra recita con un piacere squisito. C'era un tale interesse, una tale vivacità, un tale spirito nell'aria! Tutti lo avvertivano. Eravamo tutti ravvivati. C'era impegno, speranza, premura, trambusto in ogni ora del giorno. Sempre qualche piccola obiezione, qualche piccolo dubbio, qualche piccola preoccupazione da superare. Non sono mai stato più felice."

Con muta indignazione Fanny ripeté dentro di sé, "Mai più felice! mai più felice di quando stava facendo ciò che doveva sapere come fosse ingiustificabile! mai più felice di quando si stava comportando in modo così disonorevole e insensibile! Oh! che animo corrotto!"

"Siamo stati sfortunati, Miss Price", proseguì lui a voce più bassa, per evitare la possibilità di essere sentito da Edmund, e per nulla consapevole dei sentimenti di lei, "siamo stati sicuramente molto sfortunati. Un'altra settimana, solo un'altra settimana, ci sarebbe bastata. Credo che se avessimo potuto disporre degli eventi... se Mansfield Park avesse avuto il governo dei venti vicino all'equinozio solo per una settimana o due, questo avrebbe fatto la differenza. Non che avremmo messo in pericolo la sua sicurezza con un tempo tremendo... ma solo con un vento contrario persistente, o una bonaccia. Credo, Miss Price, che ci saremmo concessi una settimana di bonaccia nell'Atlantico in quella stagione."

Sembrava deciso a ottenere una risposta, e Fanny, distogliendo lo sguardo, disse con un tono più fermo del solito, "Per quanto riguarda me, signore, non avrei ritardato il suo ritorno nemmeno di un giorno. Mio zio ha disapprovato tutto in modo così radicale, quando è arrivato, che secondo me ogni cosa era andata troppo oltre."

Non aveva mai parlato tanto in una volta sola in vita sua, e mai a nessuno con tanta collera; e quando ebbe finito, era tremante e tutta rossa per quanto aveva osato. Lui rimase sorpreso, ma dopo qualche istante passato a osservarla in silenzio, replicò con un tono più calmo e serio, e come se fosse il sincero risultato di una convinzione, "Credo che abbiate ragione. È stato più piacevole che prudente. Stavamo facendo troppo chiasso." E poi, cambiando discorso, avrebbe voluto coinvolgerla in qualche altro argomento, ma le sue risposte furono così schive e riluttanti che non riuscì a portarne avanti nessuno.

Miss Crawford, che aveva ripetutamente lanciato occhiate al dr. Grant e a Edmund, in quel momento osservò, "Quei signori devono avere qualcosa di molto interessante da discutere."

"La cosa più interessante al mondo", replicò il fratello; "come procurarsi del denaro, come trasformare una buona entrata in una migliore. Il dr. Grant sta dando istruzioni a Bertram sul beneficio ecclesiastico che sarà presto suo. Da quanto so, prenderà gli ordini tra qualche settimana. Erano impegnati su questo in sala da pranzo. Sono lieto di sapere che Bertram se la caverà così bene. Avrà una bella rendita da sperperare, e guadagnata senza troppa fatica. So che non avrà meno di settecento sterline l'anno. Settecento sterline l'anno sono una bella cosa per un figlio cadetto; e dato che ovviamente vivrà con i suoi, saranno tutte per le sue piccole spese, e un sermone a Natale e uno a Pasqua immagino che saranno tutto il suo sacrificio."

La sorella cercò di scherzare sui propri sentimenti, dicendo, "Nulla mi diverte di più della facilità con cui tutti giudicano l'abbondanza di coloro che hanno molto meno di loro. Tu ti troveresti piuttosto in difficoltà, Henry, se le tue piccole spese fossero limitate a settecento sterline l'anno."

"Forse sì; ma si sa che tutto questo è relativo. La faccenda è regolata dai diritti di nascita e dalle consuetudini. Bertram è sicuramente messo bene per un cadetto, anche nella famiglia di un baronetto. All'età di ventiquattro anni avrà settecento sterline l'anno, e nulla da fare per averle."

Miss Crawford avrebbe potuto dire che qualcosa da fare e qualcosa da subire ci sarebbe stata, che non poteva considerare la cosa alla leggera; ma si controllò e lasciò correre; e cercò di apparire calma e indifferente quando, poco dopo, i due signori si unirono a loro.

"Bertram", disse Henry Crawford, "farò di tutto per venire a Mansfield ad ascoltare il vostro primo sermone. Verrò allo scopo di incoraggiare un giovane principiante, Quando sarà? Miss Price, non vi unirete a me nell'incoraggiare vostro cugino? Non volete impegnarvi ad assisterlo con lo sguardo fisso su di lui per tutto il tempo, come farò io, per non perdere nemmeno una parola, o distogliendolo solo per sottolineare qualche frase particolarmente bella? Ci forniremo di carta e matita. Quando succederà? Dovrete predicare a Mansfield, certo, affinché Sir Thomas e Lady Bertram possano ascoltarvi."

"Mi terrò alla larga da voi, Crawford, il più possibile", disse Edmund, "perché è più probabile che sarete lì per confondermi, e mi dispiacerebbe vedere voi sforzarvi di farlo quasi più di qualsiasi altro."

"Possibile che non capisca?" pensò Fanny. "No, non riesce a capire nulla come dovrebbe."

Dato che ora erano tutti insieme, e i principali interlocutori erano attratti l'uno dall'altro, lei rimase tranquilla; e quando, dopo il tè, fu organizzato un tavolo di whist, in realtà organizzato per lo svago del dr. Grant dalla sua premurosa moglie, anche se si doveva far finta di non capirlo, e Miss Crawford prese l'arpa, lei non ebbe nient'altro da fare che ascoltare; e la sua tranquillità rimase indisturbata per il resto della serata, salvo quando Mr. Crawford di tanto in tanto le rivolgeva una domanda o un commento, a cui non poteva evitare di rispondere. Miss Crawford era troppo irritata da quello che era successo per essere dell'umore giusto per qualsiasi cosa che non fosse suonare. Con questo, si calmò lei e fece distrarre l'amica.

La certezza che Edmund avrebbe preso gli ordini così presto, arrivata all'improvviso come un colpo tenuto in sospeso, ritenuto incerto e lontano fino a quel momento, fu avvertita con risentimento e mortificazione. Era molto in collera con lui. Aveva ritenuto che la sua influenza sarebbe stata maggiore. Aveva cominciato a pensare a lui, se ne rendeva conto, con grande stima, quasi con intenzioni precise; ma ora l'avrebbe ripagato con la stessa freddezza. Era chiaro che non doveva avere intenzioni serie, nessun vero attaccamento, decidendo di mettersi in una condizione alla quale sapeva bene che lei non si sarebbe mai piegata. Avrebbe imparato a incontrarlo con la stessa indifferenza dimostrata da lui. Se lui riusciva a essere padrone dei suoi sentimenti, lei non si sarebbe fatta ferire dai propri.

(1) In realtà, Fanny era già stata a pranzo alla canonica, visto che nel cap. 5 Miss Crawford dice: "Ma ha esordito in società, o no? Sono perplessa. Ha pranzato alla canonica, con tutti voi, il che farebbe pensare di ; eppure, parla talmente poco che a stento posso credere che sia così.", ma in effetti stavolta si tratta di un invito esplicitamente rivolto a lei, e non alla famiglia Bertram nel suo complesso. Un'attenzione che la zia Norris subito dopo cercherà di minimizzare e demolire.

(2) Qui la zia Norris si riferisce all'etichetta dei pranzi, dove era previsto che l'ospite femminile più importante, e in questo caso l'unica ospite femminile era Fanny, dovesse avere la precedenza nell'entrare in sala da pranzo, sedendosi poi accanto al padrone di casa.

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