Jane Austen
Volume II - capitolo 17 (35)
traduzione di Giuseppe Ierolli

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Volume II - Chapter 17 (35)

When the ladies returned to the drawing-room after dinner, Emma found it hardly possible to prevent their making two distinct parties; - with so much perseverance in judging and behaving ill did Mrs. Elton engross Jane Fairfax and slight herself. She and Mrs. Weston were obliged to be almost always either talking together or silent together. Mrs. Elton left them no choice. If Jane repressed her for a little time, she soon began again; and though much that passed between them was in a half-whisper, especially on Mrs. Elton's side, there was no avoiding a knowledge of their principal subjects: - The post-office - catching cold - fetching letters - and friendship, were long under discussion; and to them succeeded one, which must be at least equally unpleasant to Jane - inquiries whether she had yet heard of any situation likely to suit her, and professions of Mrs. Elton's meditated activity.

"Here is April come!" said she, "I get quite anxious about you. June will soon be here."

"But I have never fixed on June or any other month - merely looked forward to the summer in general."

"But have you really heard of nothing?"

"I have not even made any inquiry; I do not wish to make any yet."

"Oh! my dear, we cannot begin too early; you are not aware of the difficulty of procuring exactly the desirable thing."

"I not aware!" said Jane, shaking her head; "dear Mrs. Elton, who can have thought of it as I have done?"

"But you have not seen so much of the world as I have. You do not know how many candidates there always are for the first situations. I saw a vast deal of that in the neighbourhood round Maple Grove. A cousin of Mr. Suckling, Mrs. Bragge, had such an infinity of applications; every body was anxious to be in her family, for she moves in the first circle. Wax-candles in the schoolroom! You may imagine how desirable! Of all houses in the kingdom Mrs. Bragge's is the one I would most wish to see you in."

"Col. and Mrs. Campbell are to be in town again by midsummer," said Jane. "I must spend some time with them; I am sure they will want it; - afterwards I may probably be glad to dispose of myself. But I would not wish you to take the trouble of making any inquiries at present."

"Trouble! aye, I know your scruples. You are afraid of giving me trouble; but I assure you, my dear Jane, the Campbells can hardly be more interested about you than I am. I shall write to Mrs. Partridge in a day or two, and shall give her a strict charge to be on the look-out for any thing eligible."

"Thank you, but I would rather you did not mention the subject to her; till the time draws nearer, I do not wish to be giving any body trouble."

"But, my dear child, the time is drawing near; here is April, and June, or say even July, is very near, with such business to accomplish before us. Your inexperience really amuses me! A situation such as you deserve, and your friends would require for you, is no everyday occurrence, is not obtained at a moment's notice; indeed, indeed, we must begin inquiring directly."

"Excuse me, ma'am, but this is by no means my intention; I make no inquiry myself, and should be sorry to have any made by my friends. When I am quite determined as to the time, I am not at all afraid of being long unemployed. There are places in town, offices, where inquiry would soon produce something - Offices for the sale - not quite of human flesh - but of human intellect."

"Oh! my dear, human flesh! You quite shock me; if you mean a fling at the slave-trade, I assure you Mr. Suckling was always rather a friend to the abolition."

"I did not mean, I was not thinking of the slave-trade," replied Jane; "governess-trade, I assure you, was all that I had in view; widely different certainly as to the guilt of those who carry it on; but as to the greater misery of the victims, I do not know where it lies. But I only mean to say that there are advertising offices, and that by applying to them I should have no doubt of very soon meeting with something that would do."

"Something that would do!" repeated Mrs. Elton. "Aye, that may suit your humble ideas of yourself; - I know what a modest creature you are; but it will not satisfy your friends to have you taking up with any thing that may offer, any inferior, commonplace situation, in a family not moving in a certain circle, or able to command the elegancies of life."

"You are very obliging; but as to all that, I am very indifferent; it would be no object to me to be with the rich; my mortifications, I think, would only be the greater; I should suffer more from comparison. A gentleman's family is all that I should condition for."

"I know you, I know you; you would take up with any thing; but I shall be a little more nice, and I am sure the good Campbells will be quite on my side; with your superior talents, you have a right to move in the first circle. Your musical knowledge alone would entitle you to name your own terms, have as many rooms as you like, and mix in the family as much as you chose; - that is - I do not know - if you knew the harp, you might do all that, I am very sure; but you sing as well as play; - yes, I really believe you might, even without the harp, stipulate for what you chose; - and you must and shall be delightfully, honourably and comfortably settled before the Campbells or I have any rest."

"You may well class the delight, the honour, and the comfort of such a situation together," said Jane, "they are pretty sure to be equal; however, I am very serious in not wishing any thing to be attempted at present for me. I am exceedingly obliged to you, Mrs. Elton, I am obliged to any body who feels for me, but I am quite serious in wishing nothing to be done till the summer. For two or three months longer I shall remain where I am, and as I am."

"And I am quite serious too, I assure you," replied Mrs. Elton gaily, "in resolving to be always on the watch, and employing my friends to watch also, that nothing really unexceptionable may pass us."

In this style she ran on; never thoroughly stopped by any thing till Mr. Woodhouse came into the room; her vanity had then a change of object, and Emma heard her saying in the same half-whisper to Jane,

"Here comes this dear old beau of mine, I protest! - Only think of his gallantry in coming away before the other men! - what a dear creature he is; - I assure you I like him excessively. I admire all that quaint, old-fashioned politeness; it is much more to my taste than modern ease; modern ease often disgusts me. But this good old Mr. Woodhouse, I wish you had heard his gallant speeches to me at dinner. Oh! I assure you I began to think my cara sposo would be absolutely jealous. I fancy I am rather a favourite; he took notice of my gown. How do you like it? - Selina's choice - handsome, I think, but I do not know whether it is not over-trimmed; I have the greatest dislike to the idea of being over-trimmed - quite a horror of finery. I must put on a few ornaments now, because it is expected of me. A bride, you know, must appear like a bride, but my natural taste is all for simplicity; a simple style of dress is so infinitely preferable to finery. But I am quite in the minority, I believe; few people seem to value simplicity of dress, - shew and finery are every thing. I have some notion of putting such a trimming as this to my white and silver poplin. Do you think it will look well?"

The whole party were but just reassembled in the drawing-room when Mr. Weston made his appearance among them. He had returned to a late dinner, and walked to Hartfield as soon as it was over. He had been too much expected by the best judges, for surprize - but there was great joy. Mr. Woodhouse was almost as glad to see him now, as he would have been sorry to see him before. John Knightley only was in mute astonishment. - That a man who might have spent his evening quietly at home after a day of business in London, should set off again, and walk half-a-mile to another man's house, for the sake of being in mixed company till bed-time, of finishing his day in the efforts of civility and the noise of numbers, was a circumstance to strike him deeply. A man who had been in motion since eight o'clock in the morning, and might now have been still, who had been long talking, and might have been silent, who had been in more than one crowd, and might have been alone! - Such a man, to quit the tranquillity and independence of his own fire-side, and on the evening of a cold sleety April day rush out again into the world! - Could he by a touch of his finger have instantly taken back his wife, there would have been a motive; but his coming would probably prolong rather than break up the party. John Knightley looked at him with amazement, then shrugged his shoulders, and said, "I could not have believed it even of him."

Mr. Weston meanwhile, perfectly unsuspicious of the indignation he was exciting, happy and cheerful as usual, and with all the right of being principal talker, which a day spent any where from home confers, was making himself agreeable among the rest; and having satisfied the inquiries of his wife as to his dinner, convincing her that none of all her careful directions to the servants had been forgotten, and spread abroad what public news he had heard, was proceeding to a family communication, which, though principally addressed to Mrs. Weston, he had not the smallest doubt of being highly interesting to every body in the room. He gave her a letter, it was from Frank, and to herself; he had met with it in his way, and had taken the liberty of opening it.

"Read it, read it," said he, "it will give you pleasure; only a few lines - will not take you long; read it to Emma."

The two ladies looked over it together; and he sat smiling and talking to them the whole time, in a voice a little subdued, but very audible to every body.

"Well, he is coming, you see; good news, I think. Well, what do you say to it? - I always told you he would be here again soon, did not I? - Anne, my dear, did not I always tell you so, and you would not believe me? - In town next week, you see - at the latest, I dare say; for she is as impatient as the black gentleman when any thing is to be done; most likely they will be there to-morrow or Saturday. As to her illness, all nothing of course. But it is an excellent thing to have Frank among us again, so near as town. They will stay a good while when they do come, and he will be half his time with us. This is precisely what I wanted. Well, pretty good news, is not it? Have you finished it? Has Emma read it all? Put it up, put it up; we will have a good talk about it some other time, but it will not do now. I shall only just mention the circumstance to the others in a common way."

Mrs. Weston was most comfortably pleased on the occasion. Her looks and words had nothing to restrain them. She was happy, she knew she was happy, and knew she ought to be happy. Her congratulations were warm and open; but Emma could not speak so fluently. She was a little occupied in weighing her own feelings, and trying to understand the degree of her agitation, which she rather thought was considerable.

Mr. Weston, however, too eager to be very observant, too communicative to want others to talk, was very well satisfied with what she did say, and soon moved away to make the rest of his friends happy by a partial communication of what the whole room must have overheard already.

It was well that he took every body's joy for granted, or he might not have thought either Mr. Woodhouse or Mr. Knightley particularly delighted. They were the first entitled, after Mrs. Weston and Emma, to be made happy; - from them he would have proceeded to Miss Fairfax, but she was so deep in conversation with John Knightley, that it would have been too positive an interruption; and finding himself close to Mrs. Elton, and her attention disengaged, he necessarily began on the subject with her.


Volume II - capitolo 17 (35)

Quando le signore tornarono in salotto dopo il pranzo, Emma non riuscì a evitare che si riunissero in due gruppi distinti, vista l'estrema perseveranza con la quale Mrs. Elton continuava a giudicare e a comportarsi male, monopolizzando Jane Fairfax e trascurando lei. Emma e Mrs. Weston furono costrette per quasi tutto il tempo a chiacchierare o a stare in silenzio tra loro. Mrs. Elton non lasciò loro scelta. Quando Jane riusciva a rintuzzarla per un po', lei subito ricominciava, e sebbene la maggior parte di quello che si dicevano fosse quasi sussurrato, specialmente da parte di Mrs. Elton, non si poteva evitare di capire quali fossero gli argomenti principali: ufficio postale, prendere freddo, ritirare la posta, amicizia, furono a lungo discussi, e a questi ne seguì uno che era sicuramente altrettanto spiacevole per Jane, ovvero domande su qualche sistemazione in vista adatta a lei, e rassicurazioni sulle proprie meditate attività in proposito.

"Eccoci ad aprile!" disse, "e divento sempre più ansiosa per voi. Presto saremo a giugno."

"Ma io non ho mai deciso per giugno o per qualsiasi altro mese; aspettavo semplicemente l'estate in generale."

"Ma davvero non avete saputo nulla?"

"Non ho neanche chiesto; e per ora non ho intenzione di farlo."

"Oh! mia cara, non si comincia mai troppo presto; non vi rendete conto delle difficoltà di procurarsi esattamente la cosa che si desidera."

"Non mi rendo conto!" disse Jane, scuotendo la testa; "cara Mrs. Elton, chi può averci pensato tanto quanto me?"

"Ma voi non conoscete il mondo quanto lo conosco io. Non sapete quante candidate ci sono sempre per le sistemazioni di prima scelta. Ne ho viste tante di questo genere nel vicinato di Maple Grove. Una cugina di Mr. Suckling, Mrs. Bragge, aveva una tale quantità di domande; tutte erano ansiose di stare nella sua famiglia, poiché lei si muove nelle più alte sfere. Candele di cera nella stanza da studio! (1) Potete immaginare quanto sia desiderabile! Fra tutte le case del regno, è in quella di Mrs. Bragge che mi piacerebbe di più vedervi sistemata."

"Il colonnello e Mrs. Campbell torneranno a Londra intorno alla fine di giugno", disse Jane. "Dovrò passare un po' di tempo con loro, sono certa che lo desiderano; poi probabilmente sarò lieta di pensare a me. Ma per il momento non voglio che vi prendiate il disturbo di chiedere informazioni."

"Disturbo! sì, capisco i vostri scrupoli. Avete paura di darmi un disturbo; ma vi assicuro, mia cara Jane, che i Campbell non possono essere interessati a voi più di quanto lo sia io. Tra un paio di giorni scriverò a Mrs. Partridge, e le affiderò l'incarico preciso di guardarsi intorno per qualsiasi cosa di idoneo."

"Vi ringrazio, ma preferirei che non menzionaste con lei questo argomento; fino a quando non sarà il momento, non voglio disturbare nessuno."

"Ma, mia cara bambina, il momento è arrivato; siamo ad aprile, e giugno, o per meglio dire luglio, è alle porte, con tutto quello che c'è da fare per organizzare la faccenda. La vostra inesperienza mi diverte davvero! Una sistemazione degna di voi, e che i vostri amici esigono per voi, non è cosa da tutti i giorni, non si ottiene così su due piedi; davvero, dobbiamo davvero cominciare subito a informarci."

"Scusatemi, signora, ma non è affatto questa la mia intenzione; non mi sto informando, e mi dispiacerebbe se lo facessero i miei amici. Quando avrò deciso il momento in modo definitivo, non ho alcun timore di restare disoccupata. Ci sono posti a Londra, uffici, dove le richieste producono subito qualcosa. Uffici dove è in vendita... non proprio la carne umana... ma l'intelletto umano."

"Oh! mia cara, carne umana! Mi sbalordite; se è un'allusione alla tratta degli schiavi, vi assicuro che Mr. Suckling è stato sempre un sostenitore dell'abolizionismo."

"Non intendevo... non stavo pensando alla tratta degli schiavi", replicò Jane; "la tratta delle istitutrici, ve l'assicuro, è tutto quello che avevo in mente; sicuramente molto diversa, quanto a colpe di coloro che la praticano, ma quanto all'estrema infelicità delle vittime non vedo dove sia la differenza. (2) Comunque, intendevo solo dire che esistono uffici di collocamento, e che rivolgendomi ad essi non ho alcun dubbio di trovare prestissimo qualcosa che faccia al caso mio."

"Qualcosa che faccia al caso vostro!" ripeté Mrs. Elton. "Sì, certo, questo può soddisfare l'umile idea che avete di voi stessa; so bene che creatura modesta siete; ma i vostri amici non sarebbero contenti di vedervi accettare qualsiasi cosa vi sia offerta, una qualche sistemazione inferiore, ordinaria, in una famiglia che non si muove in certe sfere, o non in grado di concedersi le eleganze della vita."

"Siete molto gentile, ma a tutto questo sono praticamente indifferente; non è il mio obiettivo andare a stare da persone ricche; la mia umiliazione, ritengo, sarebbe ancora più grande; soffrirei di più per il contrasto. La famiglia di un gentiluomo è tutto quello che chiedo."

"Lo so, lo so, accettereste qualsiasi cosa; ma io devo essere un po' più esigente, e sono certa che i buoni Campbell saranno completamente dalla mia parte; con le vostre qualità superiori, avete diritto a muovervi nelle alte sfere. Basterebbero le vostre conoscenze musicali a darvi il diritto di dettare le vostre condizioni, di avere quante stanze desiderate e di prendere parte alla vita della famiglia quanto preferiate farlo; ecco... non so... se sapeste suonare l'arpa, potreste pretendere tutto questo, ne sono certissima; ma voi sapete cantare bene quanto sapete suonare; sì, credo davvero che potreste, anche senza l'arpa, chiedere quello che volete; dovrete essere, e lo sarete, sistemata in modo delizioso, onorevole e confortevole, prima che i Campbell e io ci si metta il cuore in pace."

"Potete ben valutare la delizia, l'onorabilità e il benessere di un impiego simile nel suo complesso", disse Jane; "è praticamente certo che siano all'altezza; tuttavia, sono molto seria nel volere che al momento non sia fatto nulla per me. Vi sono estremamente obbligata, Mrs. Elton, sono obbligata con tutti coloro che si preoccupano per me, ma sono del tutto seria nel non volere che sia fatto nulla fino all'estate. Per due o tre mesi rimarrò dove sono, e come sono."

"E anch'io sono del tutto seria, ve l'assicuro", replicò allegramente Mrs. Elton, "ad aver deciso di stare sempre all'erta, e di chiedere ai miei amici di stare anch'essi all'erta, affinché nulla di veramente ineccepibile possa sfuggirci."

Andò avanti in questo modo, senza che nulla potesse fermarla del tutto, fino a quando nella stanza non entrò Mr. Woodhouse; la sua vanità allora cambiò obiettivo, ed Emma la sentì dire a Jane con lo stesso mezzo sussurro,

"Ecco che arriva il mio caro vecchio spasimante! Solo al pensare alla sua galanteria nel venir via prima degli altri signori! che cara creatura; vi assicuro che lo adoro. Ammiro tutta quella bizzarra cortesia d'altri tempi; la disinvoltura moderna spesso mi dà la nausea. Ma questo vecchio e buono Mr. Woodhouse, avrei voluto che aveste sentito che galanterie mi ha rivolto a pranzo. Oh! Vi assicuro che ho cominciato a pensare che il mio caro sposo sarebbe diventato davvero geloso. Penso di essere la sua beniamina; ha notato il mio vestito. Vi piace? L'ha scelto Selina... bello, credo, ma non so se non sia un po' troppo guarnito; nutro un'estrema antipatia verso l'idea di sembrare sovraccarica di guarnizioni, un vero e proprio orrore per l'abbigliamento vistoso. Adesso devo mettermi qualche ornamento, perché è questo che ci si aspetta da me. Una sposa novella, lo sapete, deve sembrare una sposa novella, ma il mio gusto naturale è tutto per la semplicità; un modo di vestirsi semplice è così infinitamente preferibile a uno vistoso. Ma credo di essere proprio in minoranza; sembra che ci siano poche persone che apprezzino la semplicità nel vestirsi, fare mostra di sé in modo vistoso è tutto. Ho una qualche idea di mettere guarnizioni come queste sul mio popeline bianco e argento. Pensate che ci staranno bene?"

Tutta la compagnia si era appena riunita in salotto, quando Mr. Weston fece la sua apparizione e si unì a loro. Tornava da un pranzo tardivo, ed era venuto a piedi a Hartfield non appena finito. I più informati se lo aspettavano, e quindi non rimasero sorpresi, ma la gioia fu grande. Mr. Woodhouse era contento di vederlo in quel momento quasi quanto gli sarebbe dispiaciuto vederlo prima. Solo John Knightley rimase in un muto stupore. Che un uomo che avrebbe potuto trascorrere tranquillamente la serata in casa sua dopo una giornata di impegni di lavoro a Londra, uscisse di nuovo, e camminasse per mezzo miglio per andare in casa di un altro, allo scopo di stare in una compagnia eterogenea fino all'ora di andare a letto, per concludere la sua giornata in sforzi di cortesia e nel chiasso di ospiti numerosi, era una circostanza che lo colpiva profondamente. Un uomo che era in moto dalle otto di mattina, e ora avrebbe potuto restarsene fermo, che aveva chiacchierato a lungo, e avrebbe potuto starsene in silenzio, che si era trovato in più di un luogo affollato, e avrebbe potuto restarsene da solo! Un uomo in questa situazione, lasciare la tranquillità e l'indipendenza del proprio focolare e, la sera di un giorno d'aprile freddo e spruzzato di nevischio, precipitarsi di nuovo in società! Se avesse potuto riportarsi a casa la moglie all'istante con un cenno, ci sarebbe stato un motivo; ma il suo arrivo avrebbe probabilmente più prolungato che sciolto il ricevimento. John Knightley lo guardò sbalordito, poi si strinse nelle spalle e disse, "Non me lo sarei mai aspettato, nemmeno da lui."

Nel frattempo, Mr. Weston, completamente ignaro dell'indignazione che aveva suscitato, felice e allegro come al solito, e con tutti i diritti di sentirsi il più autorizzato a parlare conferiti da una giornata trascorsa da qualsiasi parte fuori casa, si stava rendendo gradevole a tutti gli altri, e, dopo aver soddisfatto le domande della moglie sul suo pranzo, dopo averla convinta che nessuna di tutte le attente disposizioni che lei aveva impartito alla servitù fosse stata dimenticata, e dopo aver reso di dominio pubblico le notizie di cui aveva sentito parlare, stava continuando con una comunicazione familiare, che, sia pure diretta principalmente a Mrs. Weston, avrebbe, non aveva il minimo dubbio, catturato l'interesse di tutti nella stanza. Le porse una lettera, era di Frank, ed era indirizzata a lei; l'aveva ricevuta mentre stava venendo, e si era preso la libertà di aprirla.

"Leggetela, leggetela", disse, "vi farà molto piacere; solo qualche rigo, non vi ci vorrà molto; leggetela a Emma."

Le due signore la scorsero insieme, e per tutto il tempo lui continuò a sorridere e a parlare con loro, con un tono di voce un po' smorzato, ma perfettamente udibile a tutti.

"Be', sta arrivando, come vedete; buone nuove, credo. Be', che cosa dire? L'ho sempre detto che sarebbe tornato presto, non è vero? Anne, mia cara, non ve l'ho sempre detto, e voi non mi credevate? Credo proprio che sarà a Londra al massimo la prossima settimana, perché lei è impaziente come il diavolo quando c'è da fare qualcosa, più probabile che siano lì domani o sabato. Quanto alla sua malattia, nulla di serio, ovviamente. Ma è una cosa eccellente riavere Frank tra noi, vicina com'è Londra. Una volta arrivati si tratterranno un bel po', e lui passerà metà del tempo da noi. È esattamente quello che volevo. Be', proprio buone nuove, no? L'avete finita? Emma l'ha letta tutta? Mettetela via, mettetela via; faremo una bella chiacchierata al riguardo un'altra volta, ma ora non è il caso. Agli altri ne accennerò soltanto, in modo sbrigativo."

Mrs. Weston era estremamente compiaciuta. Nulla poteva trattenere i suoi sguardi e le sue parole. Era felice, sapeva di essere felice, e sapeva di dover essere felice. Le sue congratulazioni furono calorose e schiette, ma Emma non riusciva a parlare così tanto. Lei era occupata a soppesare i propri sentimenti, e a cercare di capire il grado di agitazione che provava, che, a quanto sembrava, era considerevole.

Mr. Weston, tuttavia, troppo infervorato per essere un buon osservatore, troppo comunicativo per far parlare gli altri, era soddisfattissimo di ciò che lei aveva detto, e si allontanò subito per rallegrare il resto dei suoi amici con una parziale informazione di ciò che l'intera stanza aveva già ampiamente ascoltato.

Fu un bene che desse per scontata la gioia di tutti, altrimenti non avrebbe ritenuto né Mr. Woodhouse né Mr. Knightley particolarmente contenti. Erano i primi, dopo Mrs. Weston ed Emma, ad avere il diritto di essere rallegrati; da loro sarebbe passato a Miss Fairfax, che però era troppo intenta in una conversazione con John Knightley per essere bruscamente interrotta; e trovandosi vicino a Mrs. Elton, la cui attenzione era libera da impegni, per forza di cose avviò l'argomento con lei.

(1) Le candele di cera, molto più efficienti e meno puzzolenti di quelle di sego usate comunemente, erano però molto più costose, tanto che Mrs. Elton le considera un'attrattiva non da poco.

(2) Anche secondo JA il mestiere di istitutrice non era molto appetibile, visto che in una lettera a Cassandra del 30 aprile 1811 (lettera 72) scrisse, riferendosi alla nuova istitutrice assunta dal fratello Edward: "La tua opinione su Miss Allen mi piace più di quanto mi aspettassi, e adesso nutro la speranza che resti un intero anno. - In questo momento immagino che per lei sia difficile, imporre delle regole - poverina! La compatisco, anche se sono le mie nipoti."

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