Jane Austen
Volume II - capitolo 7 (25)
traduzione di Giuseppe Ierolli

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Volume II - Chapter 7 (25)

Emma's very good opinion of Frank Churchill was a little shaken the following day, by hearing that he was gone off to London, merely to have his hair cut. A sudden freak seemed to have seized him at breakfast, and he had sent for a chaise and set off, intending to return to dinner, but with no more important view that appeared than having his hair cut. There was certainly no harm in his travelling sixteen miles twice over on such an errand; but there was an air of foppery and nonsense in it which she could not approve. It did not accord with the rationality of plan, the moderation in expense, or even the unselfish warmth of heart which she had believed herself to discern in him yesterday. Vanity, extravagance, love of change, restlessness of temper, which must be doing something, good or bad; heedlessness as to the pleasure of his father and Mrs. Weston, indifferent as to how his conduct might appear in general; he became liable to all these charges. His father only called him a coxcomb, and thought it a very good story; but that Mrs. Weston did not like it, was clear enough, by her passing it over as quickly as possible, and making no other comment than that "all young people would have their little whims."

With the exception of this little blot, Emma found that his visit hitherto had given her friend only good ideas of him. Mrs. Weston was very ready to say how attentive and pleasant a companion he made himself - how much she saw to like in his disposition altogether. He appeared to have a very open temper - certainly a very cheerful and lively one; she could observe nothing wrong in his notions, a great deal decidedly right; he spoke of his uncle with warm regard, was fond of talking of him - said he would be the best man in the world if he were left to himself; and though there was no being attached to the aunt, he acknowledged her kindness with gratitude, and seemed to mean always to speak of her with respect. This was all very promising; and, but for such an unfortunate fancy for having his hair cut, there was nothing to denote him unworthy of the distinguished honour which her imagination had given him; the honour, if not of being really in love with her, of being at least very near it, and saved only by her own indifference - (for still her resolution held of never marrying) - the honour, in short, of being marked out for her by all their joint acquaintance.

Mr. Weston, on his side, added a virtue to the account which must have some weight. He gave her to understand that Frank admired her extremely - thought her very beautiful and very charming; and with so much to be said for him altogether, she found she must not judge him harshly. As Mrs. Weston observed, "all young people would have their little whims."

There was one person among his new acquaintance in Surry, not so leniently disposed. In general he was judged, throughout the parishes of Donwell and Highbury, with great candour; liberal allowances were made for the little excesses of such a handsome young man - one who smiled so often and bowed so well; but there was one spirit among them not to be softened, from its power of censure, by bows or smiles - Mr. Knightley. The circumstance was told him at Hartfield; for the moment, he was silent; but Emma heard him almost immediately afterwards say to himself, over a newspaper he held in his hand, "Hum! just the trifling, silly fellow I took him for." She had half a mind to resent; but an instant's observation convinced her that it was really said only to relieve his own feelings, and not meant to provoke; and therefore she let it pass.

Although in one instance the bearers of not good tidings, Mr. and Mrs. Weston's visit this morning was in another respect particularly opportune. Something occurred while they were at Hartfield, to make Emma want their advice; and, which was still more lucky, she wanted exactly the advice they gave.

This was the occurrence: - The Coles had been settled some years in Highbury, and were very good sort of people - friendly, liberal, and unpretending; but, on the other hand, they were of low origin, in trade, and only moderately genteel. On their first coming into the country, they had lived in proportion to their income, quietly, keeping little company, and that little unexpensively; but the last year or two had brought them a considerable increase of means - the house in town had yielded greater profits, and fortune in general had smiled on them. With their wealth, their views increased; their want of a larger house, their inclination for more company. They added to their house, to their number of servants, to their expenses of every sort; and by this time were, in fortune and style of living, second only to the family at Hartfield. Their love of society, and their new dining-room, prepared every body for their keeping dinner-company; and a few parties, chiefly among the single men, had already taken place. The regular and best families Emma could hardly suppose they would presume to invite - neither Donwell, nor Hartfield, nor Randalls. Nothing should tempt her to go, if they did; and she regretted that her father's known habits would be giving her refusal less meaning than she could wish. The Coles were very respectable in their way, but they ought to be taught that it was not for them to arrange the terms on which the superior families would visit them. This lesson, she very much feared, they would receive only from herself; she had little hope of Mr. Knightley, none of Mr. Weston.

But she had made up her mind how to meet this presumption so many weeks before it appeared, that when the insult came at last, it found her very differently affected. Donwell and Randalls had received their invitation, and none had come for her father and herself; and Mrs. Weston's accounting for it with "I suppose they will not take the liberty with you; they know you do not dine out," was not quite sufficient. She felt that she should like to have had the power of refusal; and afterwards, as the idea of the party to be assembled there, consisting precisely of those whose society was dearest to her, occurred again and again, she did not know that she might not have been tempted to accept. Harriet was to be there in the evening, and the Bateses. They had been speaking of it as they walked about Highbury the day before, and Frank Churchill had most earnestly lamented her absence. Might not the evening end in a dance? had been a question of his. The bare possibility of it acted as a farther irritation on her spirits; and her being left in solitary grandeur, even supposing the omission to be intended as a compliment, was but poor comfort.

It was the arrival of this very invitation while the Westons were at Hartfield, which made their presence so acceptable; for though her first remark, on reading it, was that "of course it must be declined," she so very soon proceeded to ask them what they advised her to do, that their advice for her going was most prompt and successful.

She owned that, considering every thing, she was not absolutely without inclination for the party. The Coles expressed themselves so properly - there was so much real attention in the manner of it - so much consideration for her father. "They would have solicited the honour earlier, but had been waiting the arrival of a folding-screen from London, which they hoped might keep Mr. Woodhouse from any draught of air, and therefore induce him the more readily to give them the honour of his company." Upon the whole, she was very persuadable; and it being briefly settled among themselves how it might be done without neglecting his comfort - how certainly Mrs. Goddard, if not Mrs. Bates, might be depended on for bearing him company - Mr. Woodhouse was to be talked into an acquiescence of his daughter's going out to dinner on a day now near at hand, and spending the whole evening away from him. As for his going, Emma did not wish him to think it possible; the hours would be too late, and the party too numerous. He was soon pretty well resigned.

"I am not fond of dinner-visiting," said he - "I never was. No more is Emma. Late hours do not agree with us. I am sorry Mr. and Mrs. Cole should have done it. I think it would be much better if they would come in one afternoon next summer, and take their tea with us - take us in their afternoon walk; which they might do, as our hours are so reasonable, and yet get home without being out in the damp of the evening. The dews of a summer evening are what I would not expose any body to. However, as they are so very desirous to have dear Emma dine with them, and as you will both be there, and Mr. Knightley too, to take care of her, I cannot wish to prevent it, provided the weather be what it ought, neither damp, nor cold, nor windy." Then turning to Mrs. Weston, with a look of gentle reproach - "Ah! Miss Taylor, if you had not married, you would have staid at home with me."

"Well, sir," cried Mr. Weston, "as I took Miss Taylor away, it is incumbent on me to supply her place, if I can; and I will step to Mrs. Goddard in a moment, if you wish it."

But the idea of any thing to be done in a moment, was increasing, not lessening Mr. Woodhouse's agitation. The ladies knew better how to allay it. Mr. Weston must be quiet, and every thing deliberately arranged.

With this treatment, Mr. Woodhouse was soon composed enough for talking as usual. "He should be happy to see Mrs. Goddard. He had a great regard for Mrs. Goddard; and Emma should write a line, and invite her. James could take the note. But first of all, there must be an answer written to Mrs. Cole."

"You will make my excuses, my dear, as civilly as possible. You will say that I am quite an invalid, and go no where, and therefore must decline their obliging invitation; beginning with my compliments, of course. But you will do every thing right. I need not tell you what is to be done. We must remember to let James know that the carriage will be wanted on Tuesday. I shall have no fears for you with him. We have never been there above once since the new approach was made; but still I have no doubt that James will take you very safely. And when you get there, you must tell him at what time you would have him come for you again; and you had better name an early hour. You will not like staying late. You will get very tired when tea is over."

"But you would not wish me to come away before I am tired, papa?"

"Oh! no, my love; but you will soon be tired. There will be a great many people talking at once. You will not like the noise."

"But, my dear sir," cried Mr. Weston, "if Emma comes away early, it will be breaking up the party."

"And no great harm if it does," said Mr. Woodhouse. "The sooner every party breaks up, the better."

"But you do not consider how it may appear to the Coles. Emma's going away directly after tea might be giving offence. They are good-natured people, and think little of their own claims; but still they must feel that any body's hurrying away is no great compliment; and Miss Woodhouse's doing it would be more thought of than any other person's in the room. You would not wish to disappoint and mortify the Coles, I am sure, sir; friendly, good sort of people as ever lived, and who have been your neighbours these ten years."

"No, upon no account in the world, Mr. Weston, I am much obliged to you for reminding me. I should be extremely sorry to be giving them any pain. I know what worthy people they are. Perry tells me that Mr. Cole never touches malt liquor. You would not think it to look at him, but he is bilious - Mr. Cole is very bilious. No, I would not be the means of giving them any pain. My dear Emma, we must consider this. I am sure, rather than run the risk of hurting Mr. and Mrs. Cole, you would stay a little longer than you might wish. You will not regard being tired. You will be perfectly safe, you know, among your friends."

"Oh yes, papa. I have no fears at all for myself; and I should have no scruples of staying as late as Mrs. Weston, but on your account. I am only afraid of your sitting up for me. I am not afraid of your not being exceedingly comfortable with Mrs. Goddard. She loves piquet, you know; but when she is gone home, I am afraid you will be sitting up by yourself, instead of going to bed at your usual time - and the idea of that would entirely destroy my comfort. You must promise me not to sit up."

He did, on the condition of some promises on her side: such as that, if she came home cold, she would be sure to warm herself thoroughly; if hungry, that she would take something to eat; that her own maid should sit up for her; and that Serle and the butler should see that every thing were safe in the house, as usual.


Volume II - capitolo 7 (25)

L'ottima opinione di Emma su Frank Churchill fu un po' scossa il giorno successivo dalla notizia che era andato a Londra solo per farsi tagliare i capelli. A quanto sembrava, a colazione era stato colto all'improvviso da un ghiribizzo, aveva ordinato una carrozza ed era partito, con l'intenzione di tornare per il pranzo, ma con in vista nulla di più che farsi tagliare i capelli. Certo, non c'era nulla di male nel fare due volte sedici miglia per uno scopo del genere; ma in quella decisione c'era un che di frivolo e assurdo che lei non poteva approvare. Non si accordava con la razionalità dei progetti, la moderazione nelle spese, o anche con la cordialità disinteressata che aveva creduto di scorgere in lui il giorno prima. Vanità, inclinazione allo sperpero, amore per i cambiamenti, temperamento irrequieto, che qualche cosa doveva fare, buona o cattiva che fosse, noncuranza riguardo a quello che poteva far piacere al padre e a Mrs. Weston, indifferenza su come la sua condotta sarebbe apparsa a tutti, erano le accuse a cui si esponeva. Il padre si limitò a definirlo un damerino, e trovò la cosa divertente, ma che a Mrs. Weston non fosse piaciuta fu abbastanza chiaro da come liquidò la faccenda il più rapidamente possibile, senza fare altro commento che "tutti i giovani hanno i loro piccoli capricci."

A parte questo piccolo neo, Emma constatò che fino a quel momento la visita aveva suscitato nella sua amica solo buone impressioni su di lui. Mrs. Weston era più che pronta a dire come si fosse dimostrato una compagnia premurosa e piacevole, quanto avesse visto di soddisfacente nel suo carattere generale. Sembrava avere un temperamento molto aperto, di certo molto allegro e vivace; non aveva notato nulla di sbagliato nelle sue idee, e molto di decisamente giusto; parlava dello zio con affettuoso riguardo, amava parlarne, diceva che sarebbe stato l'uomo migliore del mondo, se fosse stato solo per lui, e sebbene non si notasse nessun attaccamento verso la zia, ne riconosceva la bontà con gratitudine, e sembrava intenzionato a parlarne sempre con rispetto. Tutto questo era molto promettente, e, salvo per quell'infelice idea di farsi tagliare i capelli, non c'era nulla che lo rendesse indegno di quell'onore particolare che Emma gli aveva concesso; l'onore, se non proprio di essere innamorato di lei, almeno di esserci molto vicino, e in salvo solo per la propria indifferenza (poiché era ancora salda nella decisione di non sposarsi mai); l'onore, per farla breve, di essere predestinato a lei da tutte le loro conoscenze in comune.

Mr. Weston, da parte sua, aggiunse alla lista una virtù che aveva un certo peso. Le fece capire che Frank l'ammirava in modo straordinario, la riteneva molto bella e molto affascinante, e con tutto quello che c'era da dire in suo favore, Emma capì che non doveva giudicarlo severamente. Come aveva osservato Mrs. Weston, "tutti i giovani hanno i loro piccoli capricci."

C'era solo una persona, tra le nuove conoscenze di Frank Churchill nel Surry, non così disponibile a essere accomodante. In generale era giudicato, dappertutto nelle parrocchie di Donwell e Highbury, con grande generosità; si passava sopra ai piccoli eccessi di un giovanotto così attraente, uno che sorrideva così spesso e si inchinava così bene; ma tra loro c'era una persona che non si lasciava incantare, nelle sue capacità di biasimo, da inchini o sorrisi: Mr. Knightley. La circostanza gli fu riferita a Hartfield; al momento rimase in silenzio, ma Emma lo sentì, quasi immediatamente dopo, dire tra sé, curvo sul giornale che teneva in mano, "Uhm! proprio il tipo frivolo e sciocco che mi era sembrato." Stava quasi per risentirsi, ma un attimo di riflessione la convinse che in realtà lo stesse dicendo solo per dare sfogo ai propri sentimenti, senza nessuna intenzione di provocare, e quindi lasciò correre.

Sebbene per un verso la visita di quella mattina di Mr. e Mrs. Weston non fosse stata apportatrice di buone notizie, da un altro risultò particolarmente opportuna. Accadde qualcosa, mentre erano a Hartfield, per la quale Emma sentì il bisogno di un loro consiglio, e, cosa ancora più propizia, voleva esattamente il consiglio che le fu dato.

Il fatto era questo: i Cole si erano stabiliti a Highbury da diversi anni, ed erano persone molto ammodo, affabili, generose e senza pretese; ma, d'altra parte, erano di umili origini, nel commercio, e solo moderatamente signorili. Al loro arrivo nella contea, avevano vissuto in proporzione alle loro entrate, sobriamente, con poche frequentazioni, e quelle poche in economia; ma negli ultimi uno o due anni avevano avuto un considerevole incremento delle entrate, la ditta di Londra aveva fruttato profitti maggiori, e in generale erano stati baciati dalla fortuna. Con la ricchezza erano aumentate le pretese, il desiderio di una casa più grande, l'inclinazione a frequentare più gente. Fecero aggiunte alla casa, al numero dei domestici, alle spese di qualunque genere; e a quel tempo erano, per ricchezza e tenore di vita, secondi solo alla famiglia di Hartfield. Il loro amore per la compagnia, e la nuova sala da pranzo, fecero presagire a tutti degli inviti; e qualche ricevimento, principalmente tra gli scapoli, c'era già stato. Emma non poteva certo supporre che si sarebbero permessi di invitare le famiglie migliori e più quotate; né Donwell, né Hartfield, né Randalls. Nulla l'avrebbe spinta ad andare, se l'avessero fatto; e si rammaricava che le ben note abitudini del padre avrebbero attribuito al suo rifiuto meno significato di quanto lei potesse desiderare. I Cole erano, a modo loro, molto rispettabili, ma dovevano imparare che non spettava a loro stabilire i termini con i quali le famiglie di più alto rango li avrebbero frequentati. Temeva moltissimo che quella lezione l'avrebbero avuta solo da lei; nutriva ben poche speranze su Mr. Knightley, nessuna su Mr. Weston.

Ma aveva deciso come affrontare quell'atto di presunzione così tante settimane prima che si realizzasse, che quando l'insulto alla fine arrivò, si ritrovò preda di sentimenti molto diversi. Donwell e Randalls avevano ricevuto l'invito, e nulla era arrivato al padre e a lei; e la giustificazione di Mrs. Weston, "Suppongo che non si prenderanno questa libertà con voi; sanno che non pranzate fuori", non fu affatto sufficiente. Emma si rese conto che avrebbe voluto poter rifiutare; e in seguito, ripensando sempre più spesso alla cerchia che là si sarebbe riunita, formata proprio dalle persone la cui compagnia le era più cara, non riusciva a capire se non si sarebbe sentita tentata di accettare. Harriet ci sarebbe stata, in serata, e così le Bates. Ne avevano parlato mentre passeggiavano per Highbury il giorno prima, e Frank Churchill si era lamentato con ardore per la sua assenza. La serata non sarebbe forse finita con un ballo? era stata la sua domanda. La sola possibilità agiva come un ulteriore motivo di irritazione nel suo animo; e l'essere lasciata alla sua solitaria grandezza, sempre supponendo che l'omissione dovesse essere intesa come un complimento, era una ben misera consolazione.

Fu proprio l'arrivo di quell'invito mentre i Weston erano a Hartfield, a rendere la loro presenza così opportuna, poiché, sebbene il suo primo commento nel leggerlo fosse stato "naturalmente dev'essere rifiutato", si affrettò talmente a chiedere loro un consiglio sul da farsi, che il loro consiglio di andare fu altrettanto rapido e coronato dal successo.

Ammise che, tutto sommato, non era del tutto priva del desiderio di partecipare al ricevimento. I Cole si esprimevano con tale proprietà, c'era talmente tanta reale premura nel modo di farlo, così tanta considerazione per il padre. "Avrebbero sollecitato prima quell'onore, ma stavano aspettando l'arrivo di un paravento pieghevole da Londra, che speravano potesse tenere al sicuro Mr. Woodhouse da ogni corrente d'aria, e quindi a indurlo a far loro più volentieri l'onore della sua compagnia." Tutto sommato, era molto disposta a farsi persuadere; e, stabilito in breve tempo tra loro che cosa si dovesse fare per non trascurare il benessere del padre, di come sicuramente si sarebbe potuto contare su Mrs. Goddard, se non su Mrs. Bates, per fargli compagnia, Mr. Woodhouse fu indotto a dare un tacito consenso all'uscita della figlia per quel pranzo in un giorno ormai vicinissimo, e al fatto che passasse l'intera serata lontana da lui. Quanto ad andare anche lui, Emma non desiderava che lo ritenesse possibile; si sarebbe fatto troppo tardi, e la compagnia era troppo numerosa. Lui si rassegnò piuttosto rapidamente.

"Non sono un amante degli inviti a pranzo", disse, "non lo sono mai stato. E nemmeno Emma. Fare tardi non fa per noi. Mi dispiace che Mr. e Mrs. Cole l'abbiano fatto. Credo sarebbe stato molto meglio farli venire un pomeriggio dell'estate prossima, a prendere il tè da noi, a farci visita durante la loro passeggiata pomeridiana; cosa che potrebbero fare, visto che i nostri orari sono così comodi, tornando poi a casa senza affrontare l'umidità della sera. La brina di una sera d'estate è una cosa a cui non vorrei vedere esposto nessuno. Tuttavia, dato che desiderano tanto avere la cara Emma a pranzo da loro, e che voi sarete entrambi lì, e anche Mr. Knightley, per prendervi cura di lei, non posso certo impedirlo, a patto che il tempo sia quello che dev'essere, né umido, né freddo, né ventoso." Poi, girandosi verso Mrs. Weston, con aria di gentile rimprovero, "Ah! Miss Taylor, se non vi foste sposata, sareste rimasta a casa con me."

"Be', signore", esclamò Mr. Weston, "dato che sono stato io a portare via Miss Taylor, tocca a me provvedere a un sostituto, se posso; e, se volete, in un istante sarò da Mrs. Goddard."

Ma l'idea di qualcosa da fare in un istante, stava facendo crescere, e non diminuire, l'agitazione di Mr. Woodhouse. Le signore sapevano bene come mitigarla. Mr. Weston doveva starsene tranquillo, e tutto sarebbe stato sistemato senza fretta.

Grazie a questo trattamento, Mr. Woodhouse si riprese presto a sufficienza per chiacchierare come al solito. "Sarebbe stato felice di vedere Mrs. Goddard. Aveva molta stima di Mrs. Goddard; ed Emma avrebbe scritto due righe per invitarla. Il biglietto poteva portarlo James. Ma, prima di tutto, si doveva scrivere la risposta per Mrs. Cole."

"Farai le mie scuse, mia cara, il più educatamente possibile. Dirai che sono praticamente un invalido, e non vado mai da nessuna parte, e quindi devo rifiutare il loro cortese invito; comincia con i miei omaggi, naturalmente. Ma farai tutto nel modo giusto. Non devo dirti che cosa dev'essere fatto. Dobbiamo ricordarci di avvertire James che la carrozza servirà martedì. Con lui non avrò nessun timore per te. Non siamo mai stati laggiù da quando c'è il nuovo viale d'ingresso, ma comunque non ho alcun dubbio che James ti ci porterà senza rischi. E quando sarai lì, devi dirgli a che ora vuoi che venga a prenderti; e faresti meglio a farlo il più presto possibile. Non vorrai certo stare fino a tardi. Ti sentirai molto stanca, una volta preso il tè."

"Ma, papà, non vorrete certo che me ne vada prima di essere stanca."

"Oh! no, tesoro mio; ma ti stancherai presto. Ci sarà un bel po' di gente a chiacchierare tutta in una volta. Il chiasso non ti piacerà."

"Ma, mio caro signore", esclamò Mr. Weston, "se Emma viene via presto, sarà come interrompere la festa."

"Se succede, non sarà un gran male", disse Mr. Woodhouse. "Prima si interrompono le feste, meglio è."

"Ma non tenete conto di come la prenderanno i Cole. Il fatto che Emma vada via subito dopo il tè potrebbe essere ritenuta un'offesa. Sono persone bonarie, senza pretese, ma sicuramente si rendono conto che se qualcuno se ne va in fretta non è certo un gran complimento; e se lo facesse Miss Woodhouse significherebbe molto di più di qualsiasi altra persona presente. Non vorrete certo deludere e umiliare i Cole, le persone più cordiali e buone del mondo, che sono vostri vicini da ben dieci anni."

"No, per nulla al mondo, Mr. Weston. Vi ringrazio molto per avermelo rammentato. Mi dispiacerebbe moltissimo far loro un torto. So che degne persone siano. Perry dice che Mr. Cole non tocca mai la birra. Non si direbbe a guardarlo, ma soffre di fegato. Mr. Cole soffre molto di fegato. No, non vorrei in nessun modo far loro un torto. Mia cara Emma, dobbiamo tenerlo presente. Sono sicuro che, piuttosto che correre il rischio di offendere Mr. e Mrs. Cole, resterai un po' più a lungo di quanto potresti desiderare. Non preoccuparti se ti senti stanca. Sei perfettamente al sicuro, lo sai, in mezzo ai tuoi amici."

"Oh sì, papà. Non mi preoccupo affatto per me stessa; e non avrei scrupoli a restare fino a tardi come Mrs. Weston, se non fosse per voi. Temo solo che restiate alzato per me. Non ho nessun timore che vi troverete estremamente bene con Mrs. Goddard. Le piace giocare a picchetto, lo sapete; ma quando se ne andrà a casa, temo che resterete alzato da solo, invece di andarvene a letto all'ora solita, e questo pensiero distruggerebbe totalmente la mia serenità. Dovete promettermi di non restare alzato."

Lui lo fece, a patto che lei facesse alcune promesse, ovvero: che se fosse stato freddo al ritorno, doveva accertarsi di essere ben coperta; che se avesse avuto fame, doveva prendere qualcosa da mangiare; che la sua cameriera sarebbe rimasta alzata e che Serle e il maggiordomo avrebbero controllato, come al solito, che in casa fosse tutto a posto.

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