Jane Austen
Volume II - capitolo 6 (24)
traduzione di Giuseppe Ierolli

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Volume II - Chapter 6 (24)

The next morning brought Mr. Frank Churchill again. He came with Mrs. Weston, to whom and to Highbury he seemed to take very cordially. He had been sitting with her, it appeared, most companionably at home, till her usual hour of exercise; and on being desired to chuse their walk, immediately fixed on Highbury. - "He did not doubt there being very pleasant walks in every direction, but if left to him, he should always chuse the same. Highbury, that airy, cheerful, happy-looking Highbury, would be his constant attraction." - Highbury, with Mrs. Weston, stood for Hartfield; and she trusted to its bearing the same construction with him. They walked thither directly.

Emma had hardly expected them: for Mr. Weston, who had called in for half a minute, in order to hear that his son was very handsome, knew nothing of their plans; and it was an agreeable surprize to her, therefore, to perceive them walking up to the house together, arm in arm. She was wanting to see him again, and especially to see him in company with Mrs. Weston, upon his behaviour to whom her opinion of him was to depend. If he were deficient there, nothing should make amends for it. But on seeing them together, she became perfectly satisfied. It was not merely in fine words or hyperbolical compliment that he paid his duty; nothing could be more proper or pleasing than his whole manner to her - nothing could more agreeably denote his wish of considering her as a friend and securing her affection. And there was time enough for Emma to form a reasonable judgment, as their visit included all the rest of the morning. They were all three walking about together for an hour or two - first round the shrubberies of Hartfield, and afterwards in Highbury. He was delighted with every thing; admired Hartfield sufficiently for Mr. Woodhouse's ear; and when their going farther was resolved on, confessed his wish to be made acquainted with the whole village, and found matter of commendation and interest much oftener than Emma could have supposed.

Some of the objects of his curiosity spoke very amiable feelings. He begged to be shewn the house which his father had lived in so long, and which had been the home of his father's father; and on recollecting that an old woman who had nursed him was still living, walked in quest of her cottage from one end of the street to the other; and though in some points of pursuit or observation there was no positive merit, they shewed, altogether, a good-will towards Highbury in general, which must be very like a merit to those he was with.

Emma watched and decided, that with such feelings as were now shewn, it could not be fairly supposed that he had been ever voluntarily absenting himself; that he had not been acting a part, or making a parade of insincere professions; and that Mr. Knightley certainly had not done him justice.

Their first pause was at the Crown Inn, an inconsiderable house, though the principal one of the sort, where a couple of pair of post-horses were kept, more for the convenience of the neighbourhood than from any run on the road; and his companions had not expected to be detained by any interest excited there; but in passing it they gave the history of the large room visibly added; it had been built many years ago for a ball-room, and while the neighbourhood had been in a particularly populous, dancing state, had been occasionally used as such; - but such brilliant days had long passed away, and now the highest purpose for which it was ever wanted was to accommodate a whist club established among the gentlemen and half-gentlemen of the place. He was immediately interested. Its character as a ball-room caught him; and instead of passing on, he stopt for several minutes at the two superior sashed windows which were open, to look in and contemplate its capabilities, and lament that its original purpose should have ceased. He saw no fault in the room, he would acknowledge none which they suggested. No, it was long enough, broad enough, handsome enough. It would hold the very number for comfort. They ought to have balls there at least every fortnight through the winter. Why had not Miss Woodhouse revived the former good old days of the room? - She who could do any thing in Highbury! The want of proper families in the place, and the conviction that none beyond the place and its immediate environs could be tempted to attend, were mentioned; but he was not satisfied. He could not be persuaded that so many good-looking houses as he saw around him, could not furnish numbers enough for such a meeting; and even when particulars were given and families described, he was still unwilling to admit that the inconvenience of such a mixture would be any thing, or that there would be the smallest difficulty in every body's returning into their proper place the next morning. He argued like a young man very much bent on dancing; and Emma was rather surprized to see the constitution of the Weston prevail so decidedly against the habits of the Churchills. He seemed to have all the life and spirit, cheerful feelings, and social inclinations of his father, and nothing of the pride or reserve of Enscombe. Of pride, indeed, there was, perhaps, scarcely enough; his indifference to a confusion of rank, bordered too much on inelegance of mind. He could be no judge, however, of the evil he was holding cheap. It was but an effusion of lively spirits.

At last he was persuaded to move on from the front of the Crown; and being now almost facing the house where the Bateses lodged, Emma recollected his intended visit the day before, and asked him if he had paid it.

"Yes, oh! yes" - he replied; "I was just going to mention it. A very successful visit: - I saw all the three ladies; and felt very much obliged to you for your preparatory hint. If the talking aunt had taken me quite by surprize, it must have been the death of me. As it was, I was only betrayed into paying a most unreasonable visit. Ten minutes would have been all that was necessary, perhaps all that was proper; and I had told my father I should certainly be at home before him - but there was no getting away, no pause; and, to my utter astonishment, I found, when he (finding me no where else) joined me there at last, that I had been actually sitting with them very nearly three quarters of an hour. The good lady had not given me the possibility of escape before."

"And how did you think Miss Fairfax looking?"

"Ill, very ill - that is, if a young lady can ever be allowed to look ill. But the expression is hardly admissible, Mrs. Weston, is it? Ladies can never look ill. And, seriously, Miss Fairfax is naturally so pale, as almost always to give the appearance of ill health. - A most deplorable want of complexion."

Emma would not agree to this, and began a warm defence of Miss Fairfax's complexion. "It was certainly never brilliant, but she would not allow it to have a sickly hue in general; and there was a softness and delicacy in her skin which gave peculiar elegance to the character of her face." He listened with all due deference; acknowledged that he had heard many people say the same - but yet he must confess, that to him nothing could make amends for the want of the fine glow of health. Where features were indifferent, a fine complexion gave beauty to them all; and where they were good, the effect was - fortunately he need not attempt to describe what the effect was.

"Well," said Emma, "there is no disputing about taste. - At least you admire her except her complexion."

He shook his head and laughed. - "I cannot separate Miss Fairfax and her complexion."

"Did you see her often at Weymouth? Were you often in the same society?"

At this moment they were approaching Ford's, and he hastily exclaimed, "Ha! this must be the very shop that every body attends every day of their lives, as my father informs me. He comes to Highbury himself, he says, six days out of the seven, and has always business at Ford's. If it be not inconvenient to you, pray let us go in, that I may prove myself to belong to the place, to be a true citizen of Highbury. I must buy something at Ford's. It will be taking out my freedom. - I dare say they sell gloves."

"Oh! yes, gloves and every thing. I do admire your patriotism. You will be adored in Highbury. You were very popular before you came, because you were Mr. Weston's son - but lay out half-a-guinea at Ford's, and your popularity will stand upon your own virtues."

They went in; and while the sleek, well-tied parcels of "Men's Beavers" and "York Tan" were bringing down and displaying on the counter, he said - "But I beg your pardon, Miss Woodhouse, you were speaking to me, you were saying something at the very moment of this burst of my amor patriae. Do not let me lose it. I assure you the utmost stretch of public fame would not make me amends for the loss of any happiness in private life."

"I merely asked, whether you had known much of Miss Fairfax and her party at Weymouth."

"And now that I understand your question, I must pronounce it to be a very unfair one. It is always the lady's right to decide on the degree of acquaintance. Miss Fairfax must already have given her account. - I shall not commit myself by claiming more than she may chuse to allow."

"Upon my word! you answer as discreetly as she could do herself. But her account of every thing leaves so much to be guessed, she is so very reserved, so very unwilling to give the least information about any body, that I really think you may say what you like of your acquaintance with her."

"May I, indeed? - Then I will speak the truth, and nothing suits me so well. I met her frequently at Weymouth. I had known the Campbells a little in town; and at Weymouth we were very much in the same set. Col. Campbell is a very agreeable man, and Mrs. Campbell a friendly, warm-hearted woman. I like them all."

"You know Miss Fairfax's situation in life, I conclude; what she is destined to be."

"Yes - (rather hesitatingly) - I believe I do."

"You get upon delicate subjects, Emma," said Mrs. Weston smiling; "remember that I am here. - Mr. Frank Churchill hardly knows what to say when you speak of Miss Fairfax's situation in life. I will move a little farther off."

"I certainly do forget to think of her," said Emma, "as having ever been any thing but my friend and my dearest friend."

He looked as if he fully understood and honoured such a sentiment.

When the gloves were bought, and they had quitted the shop again, "Did you ever hear the young lady we were speaking of, play?" said Frank Churchill.

"Ever hear her!" repeated Emma. "You forget how much she belongs to Highbury. I have heard her every year of our lives since we both began. She plays charmingly."

"You think so, do you? - I wanted the opinion of some one who could really judge. She appeared to me to play well, that is, with considerable taste, but I know nothing of the matter myself. - I am excessively fond of music, but without the smallest skill or right of judging of any body's performance. - I have been used to hear her's admired; and I remember one proof of her being thought to play well: - a man, a very musical man, and in love with another woman - engaged to her - on the point of marriage - would yet never ask that other woman to sit down to the instrument, if the lady in question could sit down instead - never seemed to like to hear one if he could hear the other. That, I thought, in a man of known musical talent, was some proof."

"Proof indeed!" said Emma, highly amused. - "Mr. Dixon is very musical, is he? We shall know more about them all, in half an hour, from you, than Miss Fairfax would have vouchsafed in half a year."

"Yes, Mr. Dixon and Miss Campbell were the persons; and I thought it a very strong proof."

"Certainly - very strong it was; to own the truth, a great deal stronger than, if I had been Miss Campbell, would have been at all agreeable to me. I could not excuse a man's having more music than love - more ear than eye - a more acute sensibility to fine sounds than to my feelings. How did Miss Campbell appear to like it?"

"It was her very particular friend, you know."

"Poor comfort!" said Emma, laughing. "One would rather have a stranger preferred than one's very particular friend - with a stranger it might not recur again - but the misery of having a very particular friend always at hand, to do every thing better than one does oneself! - Poor Mrs. Dixon! Well, I am glad she is gone to settle in Ireland."

"You are right. It was not very flattering to Miss Campbell; but she really did not seem to feel it."

"So much the better - or so much the worse: - I do not know which. But, be it sweetness or be it stupidity in her - quickness of friendship, or dulness of feeling - there was one person, I think, who must have felt it: Miss Fairfax herself. She must have felt the improper and dangerous distinction."

"As to that - I do not -"

"Oh! do not imagine that I expect an account of Miss Fairfax's sensations from you, or from any body else. They are known to no human being, I guess, but herself. But if she continued to play whenever she was asked by Mr. Dixon, one may guess what one chuses."

"There appeared such a perfectly good understanding among them all -" he began rather quickly, but checking himself, added, "however, it is impossible for me to say on what terms they really were - how it might all be behind the scenes. I can only say that there was smoothness outwardly. But you, who have known Miss Fairfax from a child, must be a better judge of her character, and of how she is likely to conduct herself in critical situations, than I can be."

"I have known her from a child, undoubtedly; we have been children and women together; and it is natural to suppose that we should be intimate, - that we should have taken to each other whenever she visited her friends. But we never did. I hardly know how it has happened; a little, perhaps, from that wickedness on my side which was prone to take disgust towards a girl so idolized and so cried up as she always was, by her aunt and grandmother, and all their set. And then, her reserve - I never could attach myself to any one so completely reserved."

"It is a most repulsive quality, indeed," said he. "Oftentimes very convenient, no doubt, but never pleasing. There is safety in reserve, but no attraction. One cannot love a reserved person."

"Not till the reserve ceases towards oneself; and then the attraction may be the greater. But I must be more in want of a friend, or an agreeable companion, than I have yet been, to take the trouble of conquering any body's reserve to procure one. Intimacy between Miss Fairfax and me is quite out of the question. I have no reason to think ill of her - not the least - except that such extreme and perpetual cautiousness of word and manner, such a dread of giving a distinct idea about any body, is apt to suggest suspicions of there being something to conceal."

He perfectly agreed with her: and after walking together so long, and thinking so much alike, Emma felt herself so well acquainted with him, that she could hardly believe it to be only their second meeting. He was not exactly what she had expected; less of the man of the world in some of his notions, less of the spoiled child of fortune, therefore better than she had expected. His ideas seemed more moderate - his feelings warmer. She was particularly struck by his manner of considering Mr. Elton's house, which, as well as the church, he would go and look at, and would not join them in finding much fault with. No, he could not believe it a bad house; not such a house as a man was to be pitied for having. If it were to be shared with the woman he loved, he could not think any man to be pitied for having that house. There must be ample room in it for every real comfort. The man must be a blockhead who wanted more.

Mrs. Weston laughed, and said he did not know what he was talking about. Used only to a large house himself, and without ever thinking how many advantages and accommodations were attached to its size, he could be no judge of the privations inevitably belonging to a small one. But Emma, in her own mind, determined that he did know what he was talking about, and that he shewed a very amiable inclination to settle early in life, and to marry, from worthy motives. He might not be aware of the inroads on domestic peace to be occasioned by no housekeeper's room, or a bad butler's pantry, but no doubt he did perfectly feel that Enscombe could not make him happy, and that whenever he were attached, he would willingly give up much of wealth to be allowed an early establishment.


Volume II - capitolo 6 (24)

Il mattino successivo portò nuovamente Frank Churchill. Venne con Mrs. Weston, con la quale, e con Highbury, sembrava prendersi molto bene. Si capiva che era stato a casa con lei a farle compagnia fino all'ora della sua solita passeggiata, e, invitato a scegliere il percorso, aveva immediatamente deciso per Highbury. "Non dubitava che vi fossero molte piacevoli passeggiate in ogni direzione, ma, fosse stato per lui, avrebbe sempre scelto la stessa. Highbury, quella Highbury così ariosa, allegra, piacevole, sarebbe stata la sua costante attrazione." Highbury, secondo Mrs. Weston, stava per Hartfield, e lei confidava che per lui l'interpretazione fosse la stessa. Si incamminarono subito in quella direzione.

Emma non li aspettava, poiché Mr. Weston, passato per mezzo minuto allo scopo di sentirsi dire che il figlio era molto attraente, non sapeva nulla dei loro piani; per lei fu quindi una gradevole sorpresa vederli avvicinarsi insieme alla casa tenendosi a braccetto. Desiderava rivederlo, specialmente vederlo in compagnia di Mrs. Weston, dato che dal comportamento con lei dipendeva il suo giudizio su di lui. Se in quello avesse fallito, non ci sarebbe stato nessun rimedio. Ma nel vederli insieme, rimase perfettamente soddisfatta. Non era semplicemente con parole ricercate o con complimenti iperbolici che faceva quanto era in suo dovere; nulla poteva essere più appropriato o piacevole del complesso dei suoi modi verso di lei, nulla poteva indicare in modo migliore il desiderio di considerarla come un'amica e di assicurarsi il suo affetto. E ci fu tempo bastante perché Emma si formasse un'opinione ragionevole, dato che la visita occupò tutto il resto della mattinata. Passeggiarono tutti e tre per un paio d'ore, prima intorno ai boschetti di Hartfield, e poi a Highbury. Lui era entusiasta di tutto; ammirò Hartfield a sufficienza per l'orecchio di Mr. Woodhouse, e quando decisero di spingersi oltre, confessò il desiderio di conoscere tutti in paese, e trovò materia di encomio e di interesse più spesso di quanto Emma avrebbe potuto immaginare.

Alcune cose che erano oggetto della sua curiosità indicavano sentimenti molto apprezzabili. Volle che gli fosse mostrata la casa in cui il padre aveva vissuto a lungo, e che era stata la casa del padre di suo padre; ricordandosi che l'anziana signora che l'aveva tenuto a balia era ancora viva, si mise a cercare il suo cottage da un capo all'altro della strada, e sebbene in alcune cose che cercava, e in alcuni commenti, non ci fosse un pregio particolare, si notava, nel complesso, una disponibilità per Highbury in generale che sembrava di certo qualcosa di molto simile a un pregio per le signore che erano con lui.

Emma osservò, e decise che, con sentimenti come quelli che dimostrava in quel momento, non si poteva onestamente immaginare che si fosse tenuto lontano volontariamente; non stava recitando una parte, non stava facendo sfoggio di espressioni insincere, e sicuramente Mr. Knightley non gli aveva reso giustizia.

La prima tappa fu al Crown Inn, una locanda modesta, anche se la principale, dove erano tenuti un paio di cavalli di posta, più per le esigenze del vicinato che per quelle dei viaggiatori di passaggio; le sue compagne non si erano aspettate di trovare lì motivi di interesse, ma, passandogli davanti, gli raccontarono la storia della grande sala visibilmente aggiunta; era stata costruita molti anni prima come sala da ballo, e fino a quando il vicinato era stato particolarmente numeroso, tanto da permettere feste da ballo, era stata occasionalmente usata come tale; ma quei giorni felici erano da tempo passati, e ormai lo scopo più elevato per il quale la si chiedesse era di ospitare un circolo di whist fondato da gentiluomini e quasi gentiluomini del posto. Lui si mostrò immediatamente interessato. L'uso come sala da ballo lo attraeva, e invece di passare oltre, si fermò per diversi minuti davanti alle due grandi finestre scorrevoli, che erano aperte, per guardare dentro, riflettere sulla capacità della sala e lamentare il fatto che lo scopo originario fosse stato abbandonato. Non vedeva nessun difetto nella sala, né volle ammetterne nessuno di quelli suggeriti dalle altre. No, era lunga a sufficienza, larga a sufficienza, bella a sufficienza. Poteva contenere proprio il numero giusto per starci comodi. Avrebbero dovuto organizzare balli almeno ogni quindici giorni, durante l'inverno. Perché Miss Woodhouse non aveva ridato vita ai bei giorni andati della sala? Lei che poteva tutto a Highbury! Fu menzionata la penuria nel posto di famiglie appropriate, e la convinzione che nessuno che non fosse del posto e negli immediati dintorni potesse essere tentato di partecipare; ma lui non era soddisfatto. Non riusciva a convincersi che le tantissime belle case che vedeva lì intorno non potessero fornire persone a sufficienza per feste del genere; e anche quando vennero forniti i particolari e descritte le famiglie, si mostrò ancora restio ad ammettere che l'inconveniente di una tale mescolanza fosse importante, o che ci sarebbe stata la più piccola difficoltà per tutti a tornare al posto appropriato il giorno successivo. Ragionava come un giovanotto molto amante del ballo, ed Emma rimase piuttosto sorpresa nel notare come il temperamento dei Weston prevalesse in modo così deciso sulle abitudini dei Churchill. Sembrava possedere tutta la vivacità di spirito, l'indole allegra e le inclinazioni socievoli del padre, e nulla dell'orgoglio o della riservatezza di Enscombe. Di orgoglio, in effetti, forse non ce n'era abbastanza; la sua indifferenza alla promiscuità di rango confinava troppo con l'ineleganza dell'intelletto. Non era comunque un buon giudice del male che teneva in così poco conto. Era solo lo sfogo di uno spirito vivace.

Alla fine si lasciò convincere a muoversi dalla facciata del Crown, e dato che erano ormai di fronte alla casa dove vivevano le Bates, Emma si ricordò della visita di cui aveva parlato il giorno prima, e gli chiese se l'avesse fatta.

"Sì, oh! sì", rispose lui; "Stavo giusto per parlarne. Una visita molto riuscita; ho visto le tre signore, e mi sono sentito molto obbligato per i vostri consigli preparatori. Se la zia chiacchierona mi avesse colto di sorpresa mi avrebbe preso un colpo. Per come sono andate le cose, sono solo stato trascinato a fare una visita molto poco ragionevole. Dieci minuti sarebbe stato tutto quello che era necessario, forse tutto quello che era appropriato; e avevo detto a mio padre che sicuramente sarei stato a casa prima di lui; ma non c'era modo di andarsene, nessuna pausa; e, con mio enorme stupore, ho scoperto, quando lui (non trovandomi da nessun'altra parte) alla fine mi ha raggiunto lì, che in effetti ero rimasto da loro per quasi tre quarti d'ora. La buona signora non mi aveva concesso nessuna possibilità di filarmela prima."

"E come avete giudicato l'aspetto di Miss Fairfax?"

"Una brutta cera, molto brutta... sempre ammettendo che una signorina possa avere una brutta cera. Ma non ci si può certo concedere un'espressione simile, non è vero, Mrs. Weston? Le signore non possono mai avere una brutta cera. E, seriamente, Miss Fairfax è talmente pallida per natura da dare sempre l'impressione di cattiva salute. Una oltremodo deplorevole mancanza di colorito."

Su questo Emma non era d'accordo, e diede inizio a una calorosa difesa del colorito di Miss Fairfax. "Certo, non era mai stato brillante, ma non avrebbe mai ammesso che si trattasse in generale di un colore malaticcio; e nella sua carnagione c'era una dolce delicatezza che donava una particolare eleganza all'espressione del volto." Lui ascoltò con la dovuta deferenza, riconobbe che aveva sentito molta gente dire lo stesso, eppure doveva confessare che secondo lui nulla poteva compensare la mancanza di un bel colorito che sprizzava salute. Quando i lineamenti erano mediocri, una carnagione piacevole donava loro bellezza, e quando erano attraenti, l'effetto era... fortunatamente non aveva bisogno di cercare di descrivere quale fosse l'effetto.

"Be'," disse Emma, "i gusti non si discutono. A ogni modo, l'ammirate, a parte il colorito."

Lui scosse la testa ridendo. "Non riesco a separare Miss Fairfax dal suo colorito."

"La vedevate spesso a Weymouth? Frequentavate spesso lo stesso ambiente?"

In quel momento si stavano avvicinando a Ford, e lui all'improvviso esclamò, "Ah! questo dev'essere proprio il negozio che tutti frequentano ogni giorno della loro vita, come mi ha detto mio padre. Lui stesso, a quanto dice, viene a Highbury sei giorni su sette, e ha sempre qualche commissione da Ford. Se non vi dispiace, entriamo, affinché possa dimostrare di appartenere al luogo, di essere un vero cittadino di Highbury. Devo comprare qualche cosa da Ford. Sarà come ottenere la cittadinanza. Credo proprio che vendano guanti."

"Oh! sì, guanti e qualsiasi altra cosa. Ammiro il vostro patriottismo. Sarete adorato a Highbury. Eravate già popolare prima di arrivare, perché eravate il figlio di Mr. Weston, ma lasciate mezza ghinea da Ford, e la vostra popolarità si reggerà sulle vostre virtù."

Entrarono, e mentre venivano tirati giù ed esposti sul bancone i lustri e ben imballati pacchetti di guanti di castoro e di agnello di York, lui disse, "Vi chiedo perdono, Miss Woodhouse, ma mi stavate dicendo qualche cosa proprio quando ho avuto questo slancio di amor patriae. Non me la fate perdere. Vi assicuro che il massimo incremento di pubblica notorietà non compenserebbe la perdita di una qualsiasi felicità nella vita privata."

"Vi chiedevo solo se a Weymouth avevate conosciuto bene Miss Fairfax e il suo gruppo."

"Ora che ho capito la domanda, devo dire che è molto scorretta. È sempre la signora che ha il diritto di decidere sul grado di conoscenza. Miss Fairfax deve avervene già parlato. Non mi comprometterò, rivendicando più di quanto lei sia disposta ad ammettere."

"Parola mia! rispondete con la stessa discrezione che userebbe lei. Ma tutto quello che ha raccontato lascia così tanto da indovinare, è talmente riservata, talmente riluttante a fornire la sia pur minima informazione su chiunque, che credo davvero che voi possiate dire ciò che volete sulla conoscenza con lei."

"Posso? davvero? Allora dirò la verità, e nulla mi è più gradito. A Weymouth l'ho frequentata spesso. Conoscevo già un po' i Campbell a Londra, e a Weymouth ci trovavamo spesso nello stesso ambiente. Il colonnello Campbell è un uomo molto simpatico, e Mrs. Campbell una donna affabile e cordiale. Mi piacciono tutti."

"Presumo allora che conosciate la situazione di Miss Fairfax, che cosa è destinata a diventare."

"Sì (piuttosto esitante), credo di sì."

"Stai toccando argomenti delicati, Emma", disse Mrs. Weston sorridendo; "ricordati che ci sono qui io. Mr. Frank Churchill non sa che cosa dire quando parli della situazione di Miss Fairfax. Mi metterò un po' più in là." (1)

"Certo, dimentico di pensare a lei", disse Emma, "perché per me è sempre stata solo un'amica, la mia amica più cara."

Lui sembrò come se capisse appieno quel sentimento, e gli rendesse onore.

Una volta comprati i guanti, e usciti dal negozio, Frank Churchill disse, "Avete mai sentito suonare la signorina della quale stavamo parlando?"

"Mai sentita!" ripeté Emma. "Dimenticate quanto lei sia parte integrante di Highbury. L'ho sentita ogni anno della mia vita, da quando entrambe abbiamo cominciato. Suona in modo incantevole."

"Lo credete davvero? Volevo avere il parere di qualcuno che fosse in grado di giudicare. Mi è sembrato che suonasse bene, cioè, con un gusto notevole, ma non ne so nulla della materia. Amo estremamente la musica, ma senza la minima capacità, o il diritto, di giudicare l'esecuzione di chiunque sia. Ho sempre sentito dire che le sue erano ammirate, e mi ricordo una prova di come fosse ritenuta una buona esecutrice; un uomo, un uomo molto esperto di musica, e innamorato di un'altra donna... fidanzato con lei... sul punto di sposarsi... non avrebbe mai chiesto a quest'ultima di sedersi allo strumento, se al suo posto poteva farlo la signorina in questione; non sembrava mai gradire l'ascolto dell'una se poteva ascoltare l'altra. Questa, in un uomo di riconosciuto talento musicale, ritengo che sia una prova significativa."

"Davvero significativa!" disse Emma, estremamente divertita. "Mr. Dixon è un intenditore, non è vero? Ne sapremo di più su tutti loro da voi in mezzora, di quanto Miss Fairfax ci avrebbe concesso in sei mesi."

"Sì, le persone erano Mr. Dixon e Miss Campbell; e l'ho ritenuta una prova decisiva."

"Certamente, proprio decisiva; a dire la verità, molto più decisiva di quanto, se io fossi stata Miss Campbell, mi sarebbe risultato gradito. Non potrei giustificare un uomo con più musica che amore, più orecchio che occhio, con una sensibilità più acuta per i bei suoni che per i miei sentimenti. Come sembrava prenderla Miss Campbell?"

"Come sapete, era una sua intima amica."

"Magra consolazione!" disse Emma, ridendo. "Sarebbe meglio veder preferire un'estranea che un'amica intima; con un'estranea la cosa non si ripeterebbe, ma la sofferenza di avere un'amica molto intima sempre tra i piedi, che fa tutto meglio di te! Povera Miss Dixon! Be', sono lieta che si sia stabilita in Irlanda."

"Avete ragione. Non era molto lusinghiero per Miss Campbell; ma in realtà non sembrava farci troppo caso."

"Tanto meglio... o tanto peggio, non saprei dire. Ma sia che in lei ci fosse dolcezza o stupidità, forza dell'amicizia o fiacchezza di sentimenti, c'era una persona, credo, che doveva rendersene conto: la stessa Miss Fairfax. Lei doveva rendersi conto di quella predilezione così inappropriata e pericolosa."

"Quanto a questo, non...

"Oh! non pensiate che mi aspetti da voi, o da chiunque altro, una descrizione dei sentimenti di Miss Fairfax. Non li conosce anima viva, tranne lei stessa. Ma se continuava a suonare ogni volta che Mr. Dixon glielo chiedeva, si può immaginare ciò che si vuole."

"Sembrava esserci un'armonia talmente perfetta fra tutti loro..." cominciò lui piuttosto in fretta, ma poi, controllandosi, aggiunse, "comunque, per me è impossibile dire in quali termini fossero realmente, che cosa potesse esserci dietro le quinte. Posso solo dire che esteriormente filava tutto liscio. Ma voi, che conoscete Miss Fairfax fin da bambina, dovete essere un giudice migliore di quanto lo possa essere io riguardo al suo carattere, e a come è probabile che si comporti in situazioni critiche."

"La conosco fin da bambina, senza dubbio; siamo state bambine e poi donne insieme, ed è naturale supporre che fossimo intime, che dovremmo esserci influenzate a vicenda ogni volta che lei è venuta in visita alle sue parenti. Ma non è mai stato così. Non so proprio come sia avvenuto; un po', forse, per quella malignità da parte mia sempre propensa a provare avversione per una ragazza così idolatrata e così celebrata come è sempre stata lei, dalla zia e dalla nonna, e da tutto il loro ambiente. E poi, il suo riserbo... non riesco mai a legare con qualcuno così totalmente riservato."

"È una qualità molto scostante, è vero", disse lui. "Spesso molto conveniente, senza dubbio, ma mai piacevole. Il riserbo mette al sicuro, ma non attrae. Non si può amare una persona riservata."

"Almeno non fino a quando il riserbo venga meno nei nostri confronti; e allora l'attrazione può essere anche maggiore. Ma dovrei essere in cerca di un'amica, o di una compagna gradevole, più di quanto lo sia mai stata, per prendermi il disturbo di vincere il riserbo di qualcuno per procurarmene una. L'intimità tra Miss Fairfax e me è del tutto fuori questione. Non ho nessun motivo di pensar male di lei, assolutamente nessuno, salvo il fatto che quell'estrema e perenne cautela nelle parole e nei modi, quella paura di fornire un giudizio preciso su chiunque, tende a far nascere il sospetto che ci sia qualcosa da nascondere."

Lui fu perfettamente d'accordo, e dopo aver passeggiato insieme così a lungo, e giudicato in modo talmente simile, Emma sentì di conoscerlo così bene da non poter quasi credere che fosse solo il secondo incontro. Non era esattamente come se l'era aspettato; meno uomo di mondo in alcune idee, meno ragazzo viziato dall'agiatezza, quindi migliore di quanto si fosse aspettata. Le sue idee sembravano più moderate, i sentimenti più calorosi. Era rimasta particolarmente colpita dal suo modo di considerare la casa di Mr. Elton, che, come la chiesa, aveva voluto vedere, senza unirsi a loro nel trovarvi molti difetti. No, non poteva ritenerla una brutta casa, non una casa tale da compiangere chi l'abitava. Se fosse stata divisa con la donna che amava, non poteva pensare a nessun uomo da compiangere perché abitava in quella casa. Doveva esserci ampio spazio per ogni vera comodità. Bisognava essere degli stupidi per volere di più.

Mrs. Weston si mise a ridere, e disse che lui non sapeva di che cosa stesse parlando. Abituato a una grande casa, e senza mai aver pensato ai molti vantaggi e alle comodità legate alle dimensioni, non poteva giudicare sulle privazioni inevitabilmente connesse con una piccola. Ma Emma, tra sé, decise che sapeva di che cosa stesse parlando, e che dimostrava una piacevole propensione a sistemarsi a un'età precoce, e a sposarsi per nobili motivi. Poteva non essere consapevole degli inconvenienti sulla pace domestica procurati dall'assenza di una stanza per la governante, o da una dispensa scomoda, ma senza dubbio si rendeva perfettamente che Enscombe non avrebbe potuto renderlo felice, e che, in qualsiasi momento si fosse innamorato, sarebbe stato disposto a rinunciare a molte delle sue ricchezze pur di sistemarsi presto.

(1) Jane Fairfax era destinata a diventare istitutrice, e in effetti parlarne in questo modo, con una connotazione non certo positiva, proprio davanti a Mrs. Weston, che lo era stata fino a pochissimo tempo prima, era un po' inappropriato.

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