Jane Austen
Volume I - capitolo 10 (10)
traduzione di Giuseppe Ierolli

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Volume I - Chapter 10 (10)

Though now the middle of December, there had yet been no weather to prevent the young ladies from tolerably regular exercise; and on the morrow, Emma had a charitable visit to pay to a poor sick family, who lived a little way out of Highbury.

Their road to this detached cottage was down Vicarage-lane, a lane leading at right-angles from the broad, though irregular, main street of the place; and, as may be inferred, containing the blessed abode of Mr. Elton. A few inferior dwellings were first to be passed, and then, about a quarter of a mile down the lane rose the Vicarage; an old and not very good house, almost as close to the road as it could be. It had no advantage of situation; but had been very much smartened up by the present proprietor; and, such as it was, there could be no possibility of the two friends passing it without a slackened pace and observing eyes. - Emma's remark was -

"There it is. There go you and your riddle-book one of these days." - Harriet's was -

"Oh! what a sweet house! - How very beautiful! - There are the yellow curtains that Miss Nash admires so much."

"I do not often walk this way now," said Emma, as they proceeded, "but then there will be an inducement, and I shall gradually get intimately acquainted with all the hedges, gates, pools and pollards of this part of Highbury."

Harriet, she found, had never in her life been within side the Vicarage, and her curiosity to see it was so extreme, that, considering exteriors and probabilities, Emma could only class it, as a proof of love, with Mr. Elton's seeing ready wit in her.

"I wish we could contrive it," said she; "but I cannot think of any tolerable pretence for going in; - no servant that I want to inquire about of his housekeeper - no message from my father."

She pondered, but could think of nothing. After a mutual silence of some minutes, Harriet thus began again -

"I do so wonder, Miss Woodhouse, that you should not be married, or going to be married! so charming as you are!" -

Emma laughed, and replied,

"My being charming, Harriet, is not quite enough to induce me to marry; I must find other people charming - one other person at least. And I am not only, not going to be married, at present, but have very little intention of ever marrying at all."

"Ah! so you say; but I cannot believe it."

"I must see somebody very superior to any one I have seen yet, to be tempted; Mr. Elton, you know, (recollecting herself,) is out of the question: and I do not wish to see any such person. I would rather not be tempted. I cannot really change for the better. If I were to marry, I must expect to repent it."

"Dear me! - it is so odd to hear a woman talk so!" -

"I have none of the usual inducements of women to marry. Were I to fall in love, indeed, it would be a different thing! but I never have been in love; it is not my way, or my nature; and I do not think I ever shall. And, without love, I am sure I should be a fool to change such a situation as mine. Fortune I do not want; employment I do not want; consequence I do not want: I believe few married women are half as much mistress of their husband's house, as I am of Hartfield; and never, never could I expect to be so truly beloved and important; so always first and always right in any man's eyes as I am in my father's."

"But then, to be an old maid at last, like Miss Bates!"

"That is as formidable an image as you could present, Harriet; and if I thought I should ever be like Miss Bates! so silly - so satisfied - so smiling - so prosing - so undistinguishing and unfastidious - and so apt to tell every thing relative to every body about me, I would marry to-morrow. But between us, I am convinced there never can be any likeness, except in being unmarried."

"But still, you will be an old maid! and that's so dreadful!"

"Never mind, Harriet, I shall not be a poor old maid; and it is poverty only which makes celibacy contemptible to a generous public! A single woman, with a very narrow income, must be a ridiculous, disagreeable old maid! the proper sport of boys and girls; but a single woman, of good fortune, is always respectable, and may be as sensible and pleasant as anybody else. And the distinction is not quite so much against the candour and common sense of the world as appears at first; for a very narrow income has a tendency to contract the mind, and sour the temper. Those who can barely live, and who live perforce in a very small, and generally very inferior, society, may well be illiberal and cross. This does not apply, however, to Miss Bates; she is only too good natured and too silly to suit me; but, in general, she is very much to the taste of everybody, though single and though poor. Poverty certainly has not contracted her mind: I really believe, if she had only a shilling in the world, she would be very likely to give away sixpence of it; and nobody is afraid of her: that is a great charm."

"Dear me! but what shall you do? how shall you employ yourself when you grow old?"

"If I know myself, Harriet, mine is an active, busy mind, with a great many independent resources; and I do not perceive why I should be more in want of employment at forty or fifty than one-and-twenty. Woman's usual occupations of eye and hand and mind will be as open to me then, as they are now; or with no important variation. If I draw less, I shall read more; if I give up music, I shall take to carpet-work. And as for objects of interest, objects for the affections, which is in truth the great point of inferiority, the want of which is really the great evil to be avoided in not marrying, I shall be very well off, with all the children of a sister I love so much, to care about. There will be enough of them, in all probability, to supply every sort of sensation that declining life can need. There will be enough for every hope and every fear; and though my attachment to none can equal that of a parent, it suits my ideas of comfort better than what is warmer and blinder. My nephews and nieces! - I shall often have a niece with me."

"Do you know Miss Bates's niece? That is, I know you must have seen her a hundred times - but are you acquainted?"

"Oh! yes; we are always forced to be acquainted whenever she comes to Highbury. By the bye, that is almost enough to put one out of conceit with a niece. Heaven forbid! at least, that I should ever bore people half so much about all the Knightleys together, as she does about Jane Fairfax. One is sick of the very name of Jane Fairfax. Every letter from her is read forty times over; her compliments to all friends go round and round again; and if she does but send her aunt the pattern of a stomacher, or knit a pair of garters for her grandmother, one hears of nothing else for a month. I wish Jane Fairfax very well; but she tires me to death."

They were now approaching the cottage, and all idle topics were superseded. Emma was very compassionate; and the distresses of the poor were as sure of relief from her personal attention and kindness, her counsel and her patience, as from her purse. She understood their ways, could allow for their ignorance and their temptations, had no romantic expectations of extraordinary virtue from those, for whom education had done so little; entered into their troubles with ready sympathy, and always gave her assistance with as much intelligence as good-will. In the present instance, it was sickness and poverty together which she came to visit; and after remaining there as long as she could give comfort or advice, she quitted the cottage with such an impression of the scene as made her say to Harriet, as they walked away,

"These are the sights, Harriet, to do one good. How trifling they make every thing else appear! - I feel now as if I could think of nothing but these poor creatures all the rest of the day; and yet, who can say how soon it may all vanish from my mind?"

"Very true," said Harriet. "Poor creatures! one can think of nothing else."

"And really, I do not think the impression will soon be over," said Emma, as she crossed the low hedge, and tottering footstep which ended the narrow, slippery path through the cottage garden, and brought them into the lane again. "I do not think it will," stopping to look once more at all the outward wretchedness of the place, and recall the still greater within.

"Oh! dear, no," said her companion.

They walked on. The lane made a slight bend; and when that bend was passed, Mr. Elton was immediately in sight; and so near as to give Emma time only to say farther,

"Ah! Harriet, here comes a very sudden trial of our stability in good thoughts. Well, (smiling,) I hope it may be allowed that if compassion has produced exertion and relief to the sufferers, it has done all that is truly important. If we feel for the wretched, enough to do all we can for them, the rest is empty sympathy, only distressing to ourselves."

Harriet could just answer, "Oh! dear, yes," before the gentleman joined them. The wants and sufferings of the poor family, however, were the first subject on meeting. He had been going to call on them. His visit he would now defer; but they had a very interesting parley about what could be done and should be done. Mr. Elton then turned back to accompany them.

"To fall in with each other on such an errand as this," thought Emma; "to meet in a charitable scheme; this will bring a great increase of love on each side. I should not wonder if it were to bring on the declaration. It must, if I were not here. I wish I were anywhere else."

Anxious to separate herself from them as far as she could, she soon afterwards took possession of a narrow footpath, a little raised on one side of the lane, leaving them together in the main road. But she had not been there two minutes when she found that Harriet's habits of dependence and imitation were bringing her up too, and that, in short, they would both be soon after her. This would not do; she immediately stopped, under pretence of having some alteration to make in the lacing of her half-boot, and stooping down in complete occupation of the footpath, begged them to have the goodness to walk on, and she would follow in half a minute. They did as they were desired; and by the time she judged it reasonable to have done with her boot, she had the comfort of farther delay in her power, being overtaken by a child from the cottage, setting out, according to orders, with her pitcher, to fetch broth from Hartfield. To walk by the side of this child, and talk to and question her, was the most natural thing in the world, or would have been the most natural, had she been acting just then without design; and by this means the others were still able to keep ahead, without any obligation of waiting for her. She gained on them, however, involuntarily; the child's pace was quick, and theirs rather slow; and she was the more concerned at it, from their being evidently in a conversation which interested them. Mr. Elton was speaking with animation, Harriet listening with a very pleased attention; and Emma, having sent the child on, was beginning to think how she might draw back a little more, when they both looked around, and she was obliged to join them.

Mr. Elton was still talking, still engaged in some interesting detail; and Emma experienced some disappointment when she found that he was only giving his fair companion an account of the yesterday's party at his friend Cole's, and that she was come in herself for the Stilton cheese, the north Wiltshire, the butter, the cellery, the beet-root, and all the dessert.

"This would soon have led to something better, of course," was her consoling reflection; "any thing interests between those who love; and any thing will serve as introduction to what is near the heart. If I could but have kept longer away!"

They now walked on together quietly, till within view of the vicarage pales, when a sudden resolution, of at least getting Harriet into the house, made her again find something very much amiss about her boot, and fall behind to arrange it once more. She then broke the lace off short, and dexterously throwing it into a ditch, was presently obliged to entreat them to stop, and acknowledged her inability to put herself to rights so as to be able to walk home in tolerable comfort.

"Part of my lace is gone," said she, "and I do not know how I am to contrive. I really am a most troublesome companion to you both, but I hope I am not often so ill-equipped. Mr. Elton, I must beg leave to stop at your house, and ask your housekeeper for a bit of ribband or string, or any thing just to keep my boot on."

Mr. Elton looked all happiness at this proposition; and nothing could exceed his alertness and attention in conducting them into his house and endeavouring to make every thing appear to advantage. The room they were taken into was the one he chiefly occupied, and looking forwards; behind it was another with which it immediately communicated; the door between them was open, and Emma passed into it with the housekeeper to receive her assistance in the most comfortable manner. She was obliged to leave the door ajar as she found it; but she fully intended that Mr. Elton should close it. It was not closed however, it still remained ajar; but by engaging the housekeeper in incessant conversation, she hoped to make it practicable for him to chuse his own subject in the adjoining room. For ten minutes she could hear nothing but herself. It could be protracted no longer. She was then obliged to be finished and make her appearance.

The lovers were standing together at one of the windows. It had a most favourable aspect; and, for half a minute, Emma felt the glory of having schemed successfully. But it would not do; he had not come to the point. He had been most agreeable, most delightful; he had told Harriet that he had seen them go by, and had purposely followed them; other little gallantries and allusions had been dropt, but nothing serious.

"Cautious, very cautious," thought Emma; "he advances inch by inch, and will hazard nothing till he believes himself secure."

Still, however, though every thing had not been accomplished by her ingenious device, she could not but flatter herself that it had been the occasion of much present enjoyment to both, and must be leading them forward to the great event.


Volume I - capitolo 10 (10)

Sebbene si fosse ormai a metà dicembre, il tempo non era mai stato tale da impedire alle due signorine di fare esercizio fisico in modo abbastanza regolare, e l'indomani Emma era impegnata con una visita caritatevole a una famiglia povera e ammalata, che viveva un po' fuori Highbury.

La strada per quel cottage solitario era in fondo a Vicariage Lane, un viottolo che si diramava ad angolo retto dall'ampia, anche se irregolare, strada principale del posto, e che, come si può immaginare, includeva la sacra dimora di Mr. Elton. Prima bisognava passare davanti ad abitazioni di minore importanza, e poi, a circa un quarto di miglio più avanti, sorgeva la canonica, una casa vecchia e non molto bella, praticamente quasi attaccata alla strada. Non era in buona posizione, ma era stata molto abbellita dall'attuale proprietario, e, così com'era messa, non c'era modo per le due amiche di oltrepassarla senza rallentare il passo e aguzzare la vista. Il commento di Emma fu,

"Eccola. Lì, uno di questi giorni, andrete voi e il vostro album di indovinelli." Quello di Harriet fu,

"Oh! che amore di casa! È bellissima! Ci sono le tende gialle che Miss Nash ammira così tanto."

"Non passo spesso di qui adesso", disse Emma, mentre proseguivano, "ma poi ci sarà un incentivo, e man mano entrerò in intimità con tutti gli angoli, i cancelli, gli stagni e gli alberi potati di questa parte di Highbury."

Scoprì che Harriet non era mai stata in vita sua nella canonica, e che era estremamente curiosa di vederla, cosa che, tenendo conto dell'aspetto esteriore e delle probabilità, Emma poteva classificare solo come una prova d'amore analoga all'acume che Mr. Elton era disposto a vedere in lei.

"Vorrei trovare il modo di farlo", disse, "ma non riesco a pensare a qualche pretesto ragionevole per entrare; non c'è una domestica alla quale chiedere della governante, né messaggi da parte di mio padre."

Ci pensò, ma non le venne in mente nulla. Dopo un silenzio reciproco di qualche minuto, Harriet ricominciò così,

"Mi sorprende molto, Miss Woodhouse, che non siate sposata, o in procinto di sposarvi! affascinante come siete!"

Emma si mise a ridere, e rispose,

"Il fatto che io sia affascinante, Harriet, non basta per indurmi al matrimonio; devo trovare qualcun altro di affascinante... almeno un'altra persona. E al momento non solo non sono in procinto di sposarmi, ma ho pochissima intenzione di sposarmi in futuro."

"Ah! la pensate così; ma non riesco a crederci."

"Per essere tentata, dovrei conoscere qualcuno molto superiore a tutti quelli che già conosco; Mr. Elton, ovviamente (ricordandosene), è fuori questione, e non ho voglia di conoscere una persona del genere. Preferirei non essere tentata. Non posso davvero cambiare in meglio. Se mi sposassi, probabilmente me ne pentirei."

"Povera me! è così strano sentir parlare così una donna!"

"Non ho nessuno degli incentivi che di solito ha una donna per sposarsi. Certo, se mi dovessi innamorare sarebbe diverso! ma non mi sono mai innamorata; non mi attrae, non è nella mia natura; e non credo che lo farò mai. E, senza amore, sono certa che sarei una sciocca a cambiare una situazione come la mia. I mezzi non mi mancano; le occupazioni non mi mancano; la posizione sociale non mi manca; credo che poche donne siano tanto padrone della casa del marito quanto lo sono io di Hartfield; e mai, mai potrei sperare di essere così sinceramente amata e rispettata, sempre la prima e sempre nel giusto agli occhi di qualsiasi uomo come lo sono per mio padre."

"Ma allora, alla fine sarete una vecchia zitella, come Miss Bates!"

"Questa è l'immagine più spaventosa che avreste potuto scegliere, Harriet; e se pensassi di diventare come Miss Bates! così ridicola... così soddisfatta... così sorridente... così noiosa... così mediocre e poco esigente... e così incline a raccontare tutto su tutti quelli che ho intorno, mi sposerei domani. Ma tra noi, ne sono convinta, non può esserci nessuna somiglianza, salvo nell'essere nubili."

"Ma comunque, sarete una vecchia zitella! ed è terribile!"

"Non preoccupatevi, Harriet, non sarò una povera vecchia zitella; ed è solo la povertà a rendere il nubilato spregevole per un pubblico magnanimo! Una donna non sposata, con un'entrata molto esigua, certo che è una vecchia zitella ridicola e antipatica! il bersaglio naturale di ragazzini e ragazzine; ma una donna non sposata, se ricca, è sempre rispettabile, e può essere giudiziosa e gradevole come chiunque altra. E questa distinzione non è affatto in contrasto con il candore e il senso comune, come può apparire in un primo momento, perché un'entrata molto esigua ha la tendenza a restringere la mente, e a inasprire il carattere. Quelli che riescono a malapena a vivere, e che vivono necessariamente in una società molto ristretta e in genere molto inferiore, possono ben essere meschini e scostanti. Questo, tuttavia, non vale per Miss Bates; è solo troppo bendisposta e troppo ridicola per andare a genio e me, ma, in generale, piace moltissimo a tutti, anche se nubile e povera. La povertà non le ha certo ristretto la mente; credo davvero che se avesse un solo scellino al mondo, molto probabilmente ne darebbe via la metà; e nessuno la teme, il che ha il suo fascino."

"Povera me! ma che cosa farete? come impiegherete il vostro tempo quando diventerete vecchia?"

"Se mi conosco, Harriet, la mia è una mente attiva, operosa, con moltissime risorse in sé; e non capisco perché dovrei avere bisogno di più impegni a quaranta o cinquant'anni che a ventuno. Le solite cose che occupano gli occhi, le mani e la mente delle donne saranno a mia disposizione allora come lo sono adesso, o almeno con nessuna differenza significativa. Se disegnerò meno, leggerò di più; se lascerò perdere la musica, mi dedicherò ai lavori di cucito. E quanto a soggetti d'interesse, a soggetti per l'affetto, cosa che in realtà è il maggiore risvolto negativo, la mancanza che è davvero il gran male da evitare per chi non è sposato, non ne sarò affatto priva, con tutti i figli di una sorella che amo così tanto di cui occuparmi. Con tutta probabilità, ce ne saranno abbastanza da fornire ogni tipo di sensazione che può offrire una vita in declino. Saranno abbastanza per nutrire qualsiasi speranza e qualsiasi timore; e sebbene il mio affetto per loro non possa eguagliare quello di un genitore, si adatta al mio concetto di benessere più di un affetto più caldo e più cieco. I miei nipoti e le mie nipoti! Avrò spesso una nipote con me."

"Conoscete la nipote di Miss Bates? O meglio, so che l'avete vista un centinaio di volte, ma la frequentate?"

"Oh! sì; si è sempre costretti a frequentarla ogni volta che viene a Highbury. A proposito, questo è quasi sufficiente a farmi passare la voglia di una nipote. Dio ce ne scampi! almeno dal fatto che io debba sempre annoiare la gente con tutti i Knightley la metà di quanto fa lei con Jane Fairfax. Il solo nominare Jane Fairfax fa venire la nausea. Ogni sua lettera è letta da cima a fondo quaranta volte; i suoi omaggi a tutti gli amici circolano e ricircolano a profusione; e se solo manda alla zia il modello di una pettorina, o un paio di giarrettiere a maglia per la nonna, non si sente altro per un mese. Auguro ogni bene a Jane Fairfax, ma mi annoia a morte."

In quel momento si stavano avvicinando al cottage, e tutti gli argomenti oziosi vennero soppiantati. Emma era molto caritatevole, e i disagi dei poveri erano certi di essere alleviati tanto dalle sue attenzioni personali e dalla sua bontà, dai suoi consigli e dalla sua pazienza, quanto dalla sua borsa. Capiva il loro modo di vivere, teneva conto della loro ignoranza e delle loro tentazioni, non aveva romantiche aspettative che in loro emergessero virtù straordinarie, visto che l'educazione aveva fatto così poco; partecipava alle loro preoccupazioni con una simpatia bendisposta, e li assisteva con tanta comprensione quanta buona volontà. Nel caso attuale, faceva visita a malattia e povertà insieme, e dopo essere rimasta quanto bastava per recare conforto e aiuto, lasciò il cottage con una tale impressione della scena da farle dire a Harriet, mentre si allontanavano,

"Questi sono spettacoli, Harriet, che ci fanno del bene. Come fanno sembrare insignificante qualsiasi altra cosa! In questo momento sento come se non potessi pensare ad altro che a queste povere creature per tutto il resto della giornata; eppure, chi può dire quanto ci metteranno a svanire dalla mia mente?"

"Verissimo", disse Harriet. "Povere creature! non si riesce a pensare ad altro."

"E in verità, non credo che l'impressione passerà tanto presto", disse Emma, mentre oltrepassavano la siepe bassa e il gradino traballante con cui finiva il sentiero stretto e scivoloso che attraversava il giardino del cottage e le portò di nuovo sul viottolo. "Non credo che passerà", fermandosi per dare un'ultima occhiata allo squallore esterno del luogo, e ricordando quello ancora maggiore dell'interno.

"Oh! certo che no", disse la compagna.

Proseguirono. Il viottolo faceva una leggera curva, e una volta passata la curva, videro subito apparire Mr. Elton; e talmente vicino da dare a Emma solo il tempo di dire,

"Ah! Harriet, ecco arrivare qualcosa di inaspettato, a mettere alla prova i nostri buoni proponimenti. Be' (con un sorriso), devo sperare che se la compassione ha recato aiuto e sollievo ai sofferenti, abbia fatto tutto ciò che conta veramente. Se per gli sventurati proviamo abbastanza da fare tutto quello che possiamo per loro, il resto diventa vuota simpatia, buona solo per affliggerci."

Harriet poté solo rispondere, "Oh! certo, sì", prima che il gentiluomo le raggiungesse. I bisogni e le sofferenze della povera famiglia furono tuttavia il primo argomento dell'incontro. Lui stava andando da loro. Ora avrebbe rimandato la visita, ma ebbero un colloquio molto interessante su quello che poteva e doveva essere fatto. Poi Mr. Elton tornò indietro per accompagnarle.

"Imbatterci l'uno nell'altro durante una commissione come questa", pensò Emma, "incontrarci in una sfera caritatevole, è qualcosa che produrrà un notevole incremento d'amore reciproco. Non mi meraviglierei se conducesse a una dichiarazione. Dovrebbe, se non ci fossi io. Vorrei essere da qualche altra parte."

Ansiosa di separarsi da loro non appena possibile, si incamminò in uno stretto sentiero, un po' rialzato rispetto a un lato del viottolo, lasciando che lo percorressero da soli. Ma non erano passati due minuti quando si accorse che l'abitudine di Harriet alla dipendenza e all'imitazione aveva portato anche lei lassù, e che, per farla breve, si sarebbero presto ritrovati dietro a lei. Questo non doveva succedere; si fermò immediatamente, con il pretesto di dover rimettere a posto i lacci di uno stivaletto, chinandosi fino a occupare per intero il sentiero e pregandoli di avere la bontà di andare avanti, dato che li avrebbe seguiti mezzo minuto dopo. Loro fecero quanto chiedeva, e nel tempo che lei giudicò ragionevole per aver concluso con lo stivale, ebbe il conforto di avere la possibilità di tardare ulteriormente, visto che fu raggiunta da una bambina del cottage, mandata, come le era stato ordinato, a prendere del brodo a Hartfield con una brocca. Camminare a fianco di quella bambina, parlarci e farle delle domande, era la cosa più naturale del mondo, o sarebbe stata la più naturale anche se Emma avesse agito senza premeditazione; e in questo modo gli altri avevano ancora modo di andare avanti, senza essere costretti ad aspettarla. Tuttavia, senza volerlo, li stava raggiungendo; la bambina andava di buon passo, e loro erano piuttosto lenti; Emma se ne preoccupava ancora di più, perché li vedeva chiaramente immersi in una conversazione che sembrava interessarli. Mr. Elton parlava in modo vivace, Harriet ascoltava con un'attenzione molto soddisfatta, ed Emma, dopo aver lasciato andare la bambina, stava cominciando a pensare come attardarsi un altro po', quando entrambi si guardarono intorno, e lei fu costretta a raggiungerli.

Mr. Elton stava ancora parlando, era ancora impegnato in qualche dettaglio interessante, ed Emma rimase un po' delusa quando si rese conto che stava solo fornendo alla sua bella compagna un resoconto del ricevimento del giorno prima dal suo amico Cole, e che era arrivata in tempo per il formaggio Stilton, quello del Wiltshire del nord, il burro, il sedano, le barbabietole e tutti i dessert.

"Ciò avrebbe condotto presto a qualcosa di meglio, ovviamente", fu la sua consolante riflessione; "tutto è interessante per quelli che si amano, e tutto può servire a introdurre quello che abbiamo più a cuore. Se avessi potuto tenermi lontana più a lungo!"

Continuarono a camminare con calma insieme, finché non furono in vista del recinto della canonica, quando la decisione improvvisa di portare Harriet almeno dentro la casa, le fece trovare di nuovo qualcosa che non andava negli stivali, facendola restare ancora una volta indietro. Poi strappò via in fretta il laccio, e a quel punto, dopo averlo abilmente gettato in un fosso, fu costretta a pregarli di fermarsi e riconoscere la sua incapacità di sistemare la cosa in modo da essere in grado di camminare fino a casa senza troppo disagio.

"Parte del laccio è andata", disse, "e non so che cosa inventarmi. Sono davvero una compagna fastidiosa per voi, ma spero di non essere tanto spesso così mal equipaggiata. Mr. Elton, vi devo pregare di fare una sosta in casa vostra, per chiedere alla vostra governante un pezzetto di nastro o di spago, o qualsiasi altra cosa per allacciare lo stivale."

A questa proposta Mr. Elton fu tutta felicità; e nulla avrebbe potuto superare la prontezza e l'attenzione con cui le condusse in casa, e gli sforzi per far apparire tutto al meglio. La stanza in cui furono portate era una di quelle che lui usava di più, e che dava sulla strada; dietro di essa ce n'era un'altra immediatamente comunicante; la porta tra le due era aperta, ed Emma la attraversò con la governante per avere il suo aiuto nel modo più comodo. Fu costretta a lasciare la porta accostata come l'aveva trovata, ma era certa che Mr. Elton l'avrebbe chiusa. Invece non fu chiusa, rimase sempre accostata; ma, impegnando la governante in una incessante conversazione, sperava di metterlo in grado di scegliere l'argomento giusto nella stanza adiacente. Per dieci minuti non sentì altro che se stessa. Non poteva continuare più a lungo. Fu quindi costretta a concludere e a fare la sua apparizione.

Gli innamorati erano in piedi vicino a una delle finestre. La cosa prometteva bene, e, per mezzo minuto, Emma si beò della gloria di aver visto giusto. Ma non era così; lui non era venuto al dunque. Era stato molto piacevole, delizioso; aveva detto a Harriet di averle viste passare e di averle seguite di proposito; altre piccole galanterie e allusioni erano state fatte cadere, ma nulla di serio.

"Cauto, molto cauto", pensò Emma; "avanza a piccoli passi, e non azzarderà nulla fino a quando non si sentirà sicuro."

Comunque, anche se nulla era scaturito dal suo ingegnoso espediente, non poteva non sentirsi lusingata di aver fornito a entrambi l'occasione di godere in quel momento di una gioia che li avrebbe fatti avanzare verso il grande passo.

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