Jane Austen
Volume I - capitolo 8 (8)
traduzione di Giuseppe Ierolli

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Volume I - Chapter 8 (8)

Harriet slept at Hartfield that night. For some weeks past she had been spending more than half her time there, and gradually getting to have a bed-room appropriated to herself; and Emma judged it best in every respect, safest and kindest, to keep her with them as much as possible just at present. She was obliged to go the next morning for an hour or two to Mrs. Goddard's, but it was then to be settled that she should return to Hartfield, to make a regular visit of some days.

While she was gone, Mr. Knightley called, and sat some time with Mr. Woodhouse and Emma, till Mr. Woodhouse, who had previously made up his mind to walk out, was persuaded by his daughter not to defer it, and was induced by the entreaties of both, though against the scruples of his own civility, to leave Mr. Knightley for that purpose. Mr. Knightley, who had nothing of ceremony about him, was offering by his short, decided answers, an amusing contrast to the protracted apologies and civil hesitations of the other.

"Well, I believe, if you will excuse me, Mr. Knightley, if you will not consider me as doing a very rude thing, I shall take Emma's advice and go out for a quarter of an hour. As the sun is out, I believe I had better take my three turns while I can. I treat you without ceremony, Mr. Knightley. We invalids think we are privileged people."

"My dear sir, do not make a stranger of me."

"I leave an excellent substitute in my daughter. Emma will be happy to entertain you. And therefore I think I will beg your excuse and take my three turns - my winter walk."

"You cannot do better, sir."

"I would ask for the pleasure of your company, Mr. Knightley, but I am a very slow walker, and my pace would be tedious to you; and, besides, you have another long walk before you, to Donwell Abbey."

"Thank you, sir, thank you; I am going this moment myself; and I think the sooner you go the better. I will fetch your great coat and open the garden door for you."

Mr. Woodhouse at last was off; but Mr. Knightley, instead of being immediately off likewise, sat down again, seemingly inclined for more chat. He began speaking of Harriet, and speaking of her with more voluntary praise than Emma had ever heard before.

"I cannot rate her beauty as you do," said he; "but she is a pretty little creature, and I am inclined to think very well of her disposition. Her character depends upon those she is with; but in good hands she will turn out a valuable woman."

"I am glad you think so; and the good hands, I hope, may not be wanting."

"Come," said he, "you are anxious for a compliment, so I will tell you that you have improved her. You have cured her of her school-girl's giggle; she really does you credit."

"Thank you. I should be mortified indeed if I did not believe I had been of some use; but it is not every body who will bestow praise where they may. You do not often overpower me with it."

"You are expecting her again, you say, this morning?"

"Almost every moment. She has been gone longer already than she intended."

"Something has happened to delay her; some visitors perhaps."

"Highbury gossips! - Tiresome wretches!"

"Harriet may not consider every body tiresome that you would."

Emma knew this was too true for contradiction, and therefore said nothing. He presently added, with a smile,

"I do not pretend to fix on times or places, but I must tell you that I have good reason to believe your little friend will soon hear of something to her advantage."

"Indeed! how so? of what sort?"

"A very serious sort, I assure you;" still smiling.

"Very serious! I can think of but one thing - Who is in love with her? Who makes you their confidant?"

Emma was more than half in hopes of Mr. Elton's having dropt a hint. Mr. Knightley was a sort of general friend and adviser, and she knew Mr. Elton looked up to him.

"I have reason to think," he replied, "that Harriet Smith will soon have an offer of marriage, and from a most unexceptionable quarter: - Robert Martin is the man. Her visit to Abbey-Mill, this summer, seems to have done his business. He is desperately in love and means to marry her."

"He is very obliging," said Emma; "but is he sure that Harriet means to marry him?"

"Well, well, means to make her an offer then. Will that do? He came to the Abbey two evenings ago, on purpose to consult me about it. He knows I have a thorough regard for him and all his family, and, I believe, considers me as one of his best friends. He came to ask me whether I thought it would be imprudent in him to settle so early; whether I thought her too young: in short, whether I approved his choice altogether; having some apprehension perhaps of her being considered (especially since your making so much of her) as in a line of society above him. I was very much pleased with all that he said. I never hear better sense from any one than Robert Martin. He always speaks to the purpose; open, straight forward, and very well judging. He told me every thing; his circumstances and plans, and what they all proposed doing in the event of his marriage. He is an excellent young man, both as son and brother. I had no hesitation in advising him to marry. He proved to me that he could afford it; and that being the case, I was convinced he could not do better. I praised the fair lady too, and altogether sent him away very happy. If he had never esteemed my opinion before, he would have thought highly of me then; and, I dare say, left the house thinking me the best friend and counsellor man ever had. This happened the night before last. Now, as we may fairly suppose, he would not allow much time to pass before he spoke to the lady, and as he does not appear to have spoken yesterday, it is not unlikely that he should be at Mrs. Goddard's to day; and she may be detained by a visitor, without thinking him at all a tiresome wretch."

"Pray, Mr. Knightley," said Emma, who had been smiling to herself through a great part of this speech, "how do you know that Mr. Martin did not speak yesterday?"

"Certainly," replied he, surprized, "I do not absolutely know it; but it may be inferred. Was not she the whole day with you?"

"Come," said she, "I will tell you something, in return for what you have told me. He did speak yesterday - that is, he wrote, and was refused."

This was obliged to be repeated before it could be believed; and Mr. Knightley actually looked red with surprize and displeasure, as he stood up, in tall indignation, and said,

"Then she is a greater simpleton than I ever believed her. What is the foolish girl about?"

"Oh! to be sure," cried Emma, "it is always incomprehensible to a man that a woman should ever refuse an offer of marriage. A man always imagines a woman to be ready for anybody who asks her."

"Nonsense! a man does not imagine any such thing. But what is the meaning of this? Harriet Smith refuse Robert Martin? madness, if it is so; but I hope you are mistaken."

"I saw her answer, nothing could be clearer."

"You saw her answer! you wrote her answer too. Emma, this is your doing. You persuaded her to refuse him."

"And if I did, (which, however, I am far from allowing,) I should not feel that I had done wrong. Mr. Martin is a very respectable young man, but I cannot admit him to be Harriet's equal; and am rather surprized indeed that he should have ventured to address her. By your account, he does seem to have had some scruples. It is a pity that they were ever got over."

"Not Harriet's equal!" exclaimed Mr. Knightley loudly and warmly; and with calmer asperity, added, a few moments afterwards, "No, he is not her equal indeed, for he is as much her superior in sense as in situation. Emma, your infatuation about that girl blinds you. What are Harriet Smith's claims, either of birth, nature or education, to any connection higher than Robert Martin? She is the natural daughter of nobody knows whom, with probably no settled provision at all, and certainly no respectable relations. She is known only as parlour-boarder at a common school. She is not a sensible girl, nor a girl of any information. She has been taught nothing useful, and is too young and too simple to have acquired any thing herself. At her age she can have no experience, and with her little wit, is not very likely ever to have any that can avail her. She is pretty, and she is good tempered, and that is all. My only scruple in advising the match was on his account, as being beneath his deserts, and a bad connexion for him. I felt, that as to fortune, in all probability he might do much better; and that, as to a rational companion or useful helpmate, he could not do worse. But I could not reason so to a man in love, and was willing to trust to there being no harm in her, to her having that sort of disposition, which, in good hands, like his, might be easily led aright and turn out very well. The advantage of the match I felt to be all on her side; and had not the smallest doubt (nor have I now) that there would be a general cry-out upon her extreme good luck. Even your satisfaction I made sure of. It crossed my mind immediately that you would not regret your friend's leaving Highbury, for the sake of her being settled so well. I remember saying to myself, 'Even Emma, with all her partiality for Harriet, will think this a good match.'"

"I cannot help wondering at your knowing so little of Emma as to say any such thing. What! think a farmer, (and with all his sense and all his merit Mr. Martin is nothing more,) a good match for my intimate friend! Not regret her leaving Highbury for the sake of marrying a man whom I could never admit as an acquaintance of my own! I wonder you should think it possible for me to have such feelings. I assure you mine are very different. I must think your statement by no means fair. You are not just to Harriet's claims. They would be estimated very differently by others as well as myself; Mr. Martin may be the richest of the two, but he is undoubtedly her inferior as to rank in society. - The sphere in which she moves is much above his. - It would be a degradation."

"A degradation to illegitimacy and ignorance, to be married to a respectable, intelligent gentleman-farmer!"

"As to the circumstances of her birth, though in a legal sense she may be called Nobody, it will not hold in common sense. She is not to pay for the offence of others, by being held below the level of those with whom she is brought up. - There can scarcely be a doubt that her father is a gentleman - and a gentleman of fortune. - Her allowance is very liberal; nothing has ever been grudged for her improvement or comfort. - That she is a gentleman's daughter, is indubitable to me; that she associates with gentlemen's daughters, no one, I apprehend, will deny. - She is superior to Mr. Robert Martin."

"Whoever might be her parents," said Mr. Knightley "whoever may have had the charge of her, it does not appear to have been any part of their plan to introduce her into what you would call good society. After receiving a very indifferent education she is left in Mrs. Goddard's hands to shift as she can; - to move, in short, in Mrs. Goddard's line, to have Mrs. Goddard's acquaintance. Her friends evidently thought this good enough for her; and it was good enough. She desired nothing better herself. Till you chose to turn her into a friend, her mind had no distaste for her own set, nor any ambition beyond it. She was as happy as possible with the Martins in the summer. She had no sense of superiority then. If she has it now, you have given it. You have been no friend to Harriet Smith, Emma. Robert Martin would never have proceeded so far, if he had not felt persuaded of her not being disinclined to him. I know him well. He has too much real feeling to address any woman on the hap-hazard of selfish passion. And as to conceit, he is the farthest from it of any man I know. Depend upon it he had encouragement."

It was most convenient to Emma not to make a direct reply to this assertion; she chose rather to take up her own line of the subject again.

"You are a very warm friend to Mr. Martin; but, as I said before, are unjust to Harriet. Harriet's claims to marry well are not so contemptible as you represent them. She is not a clever girl, but she has better sense than you are aware of, and does not deserve to have her understanding spoken of so slightingly. Waiving that point, however, and supposing her to be, as you describe her, only pretty and good-natured, let me tell you, that in the degree she possesses them, they are not trivial recommendations to the world in general, for she is, in fact, a beautiful girl, and must be thought so by ninety-nine people out of an hundred; and till it appears that men are much more philosophic on the subject of beauty than they are generally supposed; till they do fall in love with well-informed minds instead of handsome faces, a girl, with such loveliness as Harriet, has a certainty of being admired and sought after, of having the power of choosing from among many, consequently a claim to be nice. Her good-nature, too, is not so very slight a claim, comprehending, as it does, real, thorough sweetness of temper and manner, a very humble opinion of herself, and a great readiness to be pleased with other people. I am very much mistaken if your sex in general would not think such beauty, and such temper, the highest claims a woman could possess."

"Upon my word, Emma, to hear you abusing the reason you have, is almost enough to make me think so too. Better be without sense, than misapply it as you do."

"To be sure!" cried she playfully. "I know that is the feeling of you all. I know that such a girl as Harriet is exactly what every man delights in - what at once bewitches his senses and satisfies his judgment. Oh! Harriet may pick and choose. Were you, yourself, ever to marry, she is the very woman for you. And is she, at seventeen, just entering into life, just beginning to be known, to be wondered at because she does not accept the first offer she receives? No - pray let her have time to look about her."

"I have always thought it a very foolish intimacy," said Mr. Knightley presently, "though I have kept my thoughts to myself; but I now perceive that it will be a very unfortunate one for Harriet. You will puff her up with such ideas of her own beauty, and of what she has a claim to, that, in a little while, nobody within her reach will be good enough for her. Vanity working on a weak head, produces every sort of mischief. Nothing so easy as for a young lady to raise her expectations too high. Miss Harriet Smith may not find offers of marriage flow in so fast, though she is a very pretty girl. Men of sense, whatever you may chuse to say, do not want silly wives. Men of family would not be very fond of connecting themselves with a girl of such obscurity - and most prudent men would be afraid of the inconvenience and disgrace they might be involved in, when the mystery of her parentage came to be revealed. Let her marry Robert Martin, and she is safe, respectable, and happy for ever; but if you encourage her to expect to marry greatly, and teach her to be satisfied with nothing less than a man of consequence and large fortune, she may be a parlour-boarder at Mrs. Goddard's all the rest of her life - or, at least, (for Harriet Smith is a girl who will marry somebody or other,) till she grow desperate, and is glad to catch at the old writing-master's son."

"We think so very differently on this point, Mr. Knightley, that there can be no use in canvassing it. We shall only be making each other more angry. But as to my letting her marry Robert Martin, it is impossible; she has refused him, and so decidedly, I think, as must prevent any second application. She must abide by the evil of having refused him, whatever it may be; and as to the refusal itself, I will not pretend to say that I might not influence her a little; but I assure you there was very little for me or for anybody to do. His appearance is so much against him, and his manner so bad, that if she ever were disposed to favour him, she is not now. I can imagine, that before she had seen anybody superior, she might tolerate him. He was the brother of her friends, and he took pains to please her; and altogether, having seen nobody better (that must have been his great assistant) she might not, while she was at Abbey-Mill, find him disagreeable. But the case is altered now. She knows now what gentlemen are; and nothing but a gentleman in education and manner has any chance with Harriet."

"Nonsense, errant nonsense, as ever was talked!" cried Mr. Knightley. - "Robert Martin's manners have sense, sincerity, and good-humour to recommend them; and his mind has more true gentility than Harriet Smith could understand."

Emma made no answer, and tried to look cheerfully unconcerned, but was really feeling uncomfortable and wanting him very much to be gone. She did not repent what she had done; she still thought herself a better judge of such a point of female right and refinement than he could be; but yet she had a sort of habitual respect for his judgment in general, which made her dislike having it so loudly against her; and to have him sitting just opposite to her in angry state, was very disagreeable. Some minutes passed in this unpleasant silence, with only one attempt on Emma's side to talk of the weather, but he made no answer. He was thinking. The result of his thoughts appeared at last in these words.

"Robert Martin has no great loss - if he can but think so; and I hope it will not be long before he does. Your views for Harriet are best known to yourself; but as you make no secret of your love of match-making, it is fair to suppose that views, and plans, and projects you have; - and as a friend I shall just hint to you that if Elton is the man, I think it will be all labour in vain."

Emma laughed and disclaimed. He continued,

"Depend upon it, Elton will not do. Elton is a very good sort of man, and a very respectable vicar of Highbury, but not at all likely to make an imprudent match. He knows the value of a good income as well as anybody. Elton may talk sentimentally, but he will act rationally. He is as well acquainted with his own claims, as you can be with Harriet's. He knows that he is a very handsome young man, and a great favourite wherever he goes; and from his general way of talking in unreserved moments, when there are only men present, I am convinced that he does not mean to throw himself away. I have heard him speak with great animation of a large family of young ladies that his sisters are intimate with, who have all twenty thousand pounds apiece."

"I am very much obliged to you," said Emma, laughing again. "If I had set my heart on Mr. Elton's marrying Harriet, it would have been very kind to open my eyes; but at present I only want to keep Harriet to myself. I have done with match-making indeed. I could never hope to equal my own doings at Randalls. I shall leave off while I am well."

"Good morning to you," - said he, rising and walking off abruptly. He was very much vexed. He felt the disappointment of the young man, and was mortified to have been the means of promoting it, by the sanction he had given; and the part which he was persuaded Emma had taken in the affair, was provoking him exceedingly.

Emma remained in a state of vexation too; but there was more indistinctness in the causes of her's, than in his. She did not always feel so absolutely satisfied with herself, so entirely convinced that her opinions were right and her adversary's wrong, as Mr. Knightley. He walked off in more complete self-approbation than he left for her. She was not so materially cast down, however, but that a little time and the return of Harriet were very adequate restoratives. Harriet's staying away so long was beginning to make her uneasy. The possibility of the young man's coming to Mrs. Goddard's that morning, and meeting with Harriet and pleading his own cause, gave alarming ideas. The dread of such a failure after all became the prominent uneasiness; and when Harriet appeared, and in very good spirits, and without having any such reason to give for her long absence, she felt a satisfaction which settled her with her own mind, and convinced her, that let Mr. Knightley think or say what he would, she had done nothing which woman's friendship and woman's feelings would not justify.

He had frightened her a little about Mr. Elton; but when she considered that Mr. Knightley could not have observed him as she had done, neither with the interest, nor (she must be allowed to tell herself, in spite of Mr. Knightley's pretensions) with the skill of such an observer on such a question as herself, that he had spoken it hastily and in anger, she was able to believe, that he had rather said what he wished resentfully to be true, than what he knew anything about. He certainly might have heard Mr. Elton speak with more unreserve than she had ever done, and Mr. Elton might not be of an imprudent, inconsiderate disposition as to money matters; he might naturally be rather attentive than otherwise to them; but then, Mr. Knightley did not make due allowance for the influence of a strong passion at war with all interested motives. Mr. Knightley saw no such passion, and of course thought nothing of its effects; but she saw too much of it, to feel a doubt of its overcoming any hesitations that a reasonable prudence might originally suggest; and more than a reasonable, becoming degree of prudence, she was very sure did not belong to Mr. Elton.

Harriet's cheerful look and manner established hers: she came back, not to think of Mr. Martin, but to talk of Mr. Elton. Miss Nash had been telling her something, which she repeated immediately with great delight. Mr. Perry had been to Mrs. Goddard's to attend a sick child, and Miss Nash had seen him, and he had told Miss Nash, that as he was coming back yesterday from Clayton Park, he had met Mr. Elton, and found to his great surprize, that Mr. Elton was actually on his road to London, and not meaning to return till the morrow, though it was the whist-club night, which he had been never known to miss before; and Mr. Perry had remonstrated with him about it, and told him how shabby it was in him, their best player, to absent himself, and tried very much to persuade him to put off his journey only one day; but it would not do; Mr. Elton had been determined to go on, and had said in a very particular way indeed, that he was going on business which he would not put off for any inducement in the world; and something about a very enviable commission, and being the bearer of something exceedingly precious. Mr. Perry could not quite understand him, but he was very sure there must be a lady in the case, and he told him so; and Mr. Elton only looked very conscious and smiling, and rode off in great spirits. Miss Nash had told her all this, and had talked a great deal more about Mr. Elton; and said, looking so very significantly at her, "that she did not pretend to understand what his business might be, but she only knew that any woman whom Mr. Elton could prefer, she should think the luckiest woman in the world; for, beyond a doubt, Mr. Elton had not his equal for beauty or agreeableness.


Volume I - capitolo 8 (8)

Quella notte Harriet dormì a Hartfield. Per alcune settimane aveva passato più della metà del suo tempo lì, e a poco a poco arrivò ad avere una camera da letto apposta per sé; Emma riteneva che in quel momento la cosa migliore da tutti i punti di vista, la più sicura e gentile, fosse quella di tenerla con loro il più possibile. Il mattino dopo si sarebbe dovuta recare per un'ora o due da Mrs. Goddard, ma era stato deciso che sarebbe tornata a Hartfield, per restarci alcuni giorni.

Mentre era via, arrivò Mr. Knightley, che stette per un po' con Mr. Woodhouse ed Emma, fino a quando Mr. Woodhouse, che aveva deciso in precedenza di fare una passeggiata, fu persuaso dalla figlia a non rimandarla, e fu indotto dalle preghiere di entrambi, pur se in contrasto con gli scrupoli della sua cortesia, ad abbandonare Mr. Knightley a quello scopo. Mr. Knightley, che da parte sua non faceva mai troppe cerimonie, offrì, con le sue brevi e decise riposte, un divertente contrasto rispetto alle interminabili scuse e alle educate esitazioni dell'altro.

"Be', credo, se vorrete scusarmi, Mr. Knightley, se riterrete che non stia facendo una cosa troppo sgarbata, che seguirò il consiglio di Emma e uscirò per un quarto d'ora. Dato che c'è il sole, credo che farei meglio a fare i miei tre giri finché posso. Vi tratto senza cerimonie, Mr. Knightley. Noi invalidi ci consideriamo persone privilegiate."

"Mio caro signore, non fatemi sentire un estraneo."

"Lascio un eccellente sostituto in mia figlia. Emma sarà felice di intrattenervi. E quindi penso che vi pregherò di scusarmi e farò i miei tre giri, la mia passeggiata invernale."

"Non potreste fare di meglio, signore."

"Vi chiederei il piacere della vostra compagnia, Mr. Knightley, ma sono un camminatore molto lento, e il mio passo sarebbe noioso per voi; e, inoltre, vi aspetta una lunga camminata fino a Donwell Abbey."

"Grazie, signore, grazie; io stesso sono in procinto di andarmene, e credo che prima andiate meglio è. Vado a prendervi il mantello e ad aprire la porta del giardino."

Alla fine Mr. Woodhouse uscì; ma Mr. Knightley, invece di andarsene immediatamente anche lui, si rimise a sedere, con l'aria di sentirsi incline a chiacchierare un altro po'. Cominciò parlando di Harriet, e parlandone con elogi più spontanei di quanti Emma ne avesse mai sentiti da lui.

"Non posso valutarla bella quanto fate voi", disse, "ma è una creaturina graziosa, e sono propenso a un giudizio molto buono sulla sua indole. Il suo carattere dipende dalle persone che frequenta, ma in buone mani diventerà una donna apprezzabile."

"Sono lieta che la pensiate così; e spero che le buone mani non mancheranno."

"Andiamo", disse lui, "siete in cerca di complimenti, perciò vi dirò che l'avete migliorata. L'avete guarita dalle sue risatine da scolara; vi fa davvero molto onore."

"Grazie. Sarei davvero mortificata se non ritenessi di essere stata di una qualche utilità; ma non tutti tributano lodi quando possono farlo. Non si può dire che voi lo facciate spesso con me."

"Avete detto che l'aspettate di nuovo, stamattina?"

"Da un momento all'altro. È già via da più tempo di quanto fosse previsto."

"Potrebbe essere successo qualcosa che l'ha trattenuta; qualcuno in visita, forse."

"I pettegolezzi di Highbury! Che seccature!"

"Harriet potrebbe non considerare noiosi tutti quelli che voi ritenete tali."

Emma capì che era fin troppo vero per contraddirlo, e quindi non disse nulla. Subito dopo lui aggiunse, con un sorriso,

"Non pretendo di sapere tempi e luoghi, ma devo dire che ho buoni motivi per credere che la vostra piccola amica sentirà presto qualcosa a suo vantaggio."

"Davvero! e che cosa? di che genere?"

"Di un genere molto serio, ve l'assicuro", sempre sorridendo.

"Molto serio! non posso pensare che a una cosa. Chi è innamorato di lei? Chi vi ha eletto a proprio confidente?"

Emma aveva più di una speranza che Mr. Elton si fosse lasciato sfuggire qualche accenno. Mr. Knightley era per tutti una sorta di amico e consigliere, e lei sapeva che Mr. Elton lo stimava molto.

"Ho ragione di pensare", replicò lui, "che Harriet Smith riceverà presto una proposta di matrimonio, e da qualcuno di assolutamente ineccepibile; si tratta di Robert Martin. La sua visita a Abbey-Mill, questa estate, sembra abbia fatto effetto. Lui è perdutamente innamorato e ha intenzione di sposarla."

"Molto gentile da parte sua", disse Emma; "ma è certo che Harriet abbia intenzione di sposare lui?"

"Va bene, va bene, allora diciamo che ha intenzione di farle una proposta. Così può andare? È venuto a Donwell due sere fa, allo scopo di consultarmi in merito. Sa che ho una profonda stima per lui e per tutta la sua famiglia, e credo che mi consideri come uno dei suoi migliori amici. È venuto a chiedermi se pensavo che sarebbe stato imprudente sistemarsi così presto; se lo ritenevo troppo giovane; per farla breve, se, tutto sommato, approvavo la sua scelta, forse perché aveva timore che Harriet Smith potesse essere considerata (specialmente da quando voi state facendo tanto per lei) un gradino sopra di lui quanto a posizione sociale. Sono rimasto molto contento da tutto quello che ha detto. Non ho mai visto in nessuno un buonsenso maggiore di quello di Robert Martin. Parla sempre a proposito; franco, diretto, e con molto giudizio. Mi ha raccontato tutto; la sua situazione, i suoi progetti, e quello che tutti loro si propongono di fare in occasione del matrimonio. È un giovanotto eccellente, sia come figlio che come fratello. Non ho esitato a consigliargli di sposarsi. Mi ha dimostrato di essere in grado di farlo; e, stando così le cose, mi sono convinto che non avrebbe potuto fare di meglio. Ho anche tessuto le lodi della bella signorina, e, nel complesso, l'ho mandato via molto felice. Se pure non avesse mai stimato molto la mia opinione in precedenza, in quel momento avrebbe pensato benissimo di me; e credo proprio che abbia lasciato la casa ritenendomi il miglior amico e consigliere mai esistito. Questo è successo l'altroieri sera. Si può legittimamente supporre che ora non lascerà passare molto tempo prima di parlare con la signorina, e dato che non sembra ci abbia parlato ieri, non è improbabile che oggi sia andato da Mrs. Goddard, e che lei sia stata trattenuta da una visita, senza ritenerla affatto una seccatura."

"Vi prego, Mr. Knightley", disse Emma, che aveva sorriso tra sé per gran parte di quel discorso, "come fate a sapere che Mr. Martin non le abbia parlato ieri?"

"Certo", rispose lui, sorpreso, "non lo so in modo assoluto, ma si può arguire. Non è stata tutto il giorno con voi?"

"Be'", disse lei, "vi dirò io qualcosa in cambio di quello che avete detto voi a me. Le ha parlato ieri... o meglio, le ha scritto, ed è stato rifiutato."

Lo dovette ripetere, prima di essere creduta; e Mr. Knightley era diventato rosso dalla sorpresa e dal disappunto, quando si alzò, ergendosi indignato, e disse,

"Allora è più stupida di quanto avessi mai pensato. Che cosa crede di fare quella sciocca ragazza?"

"Oh! certo", esclamò Emma, "per un uomo è sempre incomprensibile che una donna rifiuti una proposta di matrimonio. Un uomo immagina che una donna sia pronta per chiunque la chieda."

"Sciocchezze! un uomo non immagina niente del genere. Ma che cosa significa tutto questo? Harriet Smith che rifiuta Robert Martin? è una follia, se è così; ma spero che vi stiate sbagliando."

"Ho visto la riposta, nulla avrebbe potuto essere più chiaro."

"Avete visto la risposta! la risposta l'avete scritta. Emma, questo è opera vostra. L'avete convinta a rifiutarlo."

"E anche se fosse (il che, comunque, sono ben lungi dall'ammetterlo) non mi sentirei di aver sbagliato. Mr. Martin è un giovanotto molto rispettabile, ma non posso certo considerarlo all'altezza di Harriet; e sono davvero molto sorpresa che si sia azzardato a rivolgersi a lei. Da quanto avete detto, sembra che abbia avuto qualche scrupolo. È un peccato che li abbia lasciati da parte."

"Non all'altezza di Harriet!" esclamò Mr. Knightley a voce alta e con fervore; e qualche istante dopo aggiunse, con un'asprezza più calma, "No, non è sicuramente alla sua altezza, perché le è molto superiore in buonsenso e posizione sociale. Emma, la vostra infatuazione per questa ragazza vi rende cieca. Quali sono i diritti che può reclamare Harriet Smith, siano essi di nascita, di natura o di educazione, per aspirare a un'unione superiore a quella con Robert Martin? È la figlia naturale di chissà chi, probabilmente senza nessuna dote, e certamente senza nessuna parentela rispettabile. Si sa solo che è a pensione in un convitto. Non è una ragazza intelligente, e nemmeno una ragazza colta. Non le è stato insegnato nulla di utile, ed è troppo giovane e troppo sciocca per aver imparato qualcosa da sola. Alla sua età non può avere nessuna esperienza, e con il poco intelletto che ha, non è molto probabile che ne acquisisca tanta da poterle servire a qualcosa. È graziosa, ha un buon carattere, e questo è tutto. Il mio solo scrupolo nel consigliare il matrimonio è sorto nei confronti di lui, dato che è al di sotto di quanto meriti, un legame svantaggioso per lui. Ritenevo, quanto a situazione economica, che con tutta probabilità avrebbe potuto aspirare a molto di più, e che, quanto a una compagna sensata o capace di essergli utile, non potesse fare di peggio. Ma non potevo fare questi ragionamenti a un uomo innamorato, ed ero disposto a confidare che in lei non ci fosse nulla di troppo negativo, che avesse quel tipo di indole che, in buone mani, come le sue, potesse essere facilmente corretta, con risultati molto positivi. Il vantaggio di quel matrimonio lo ritenevo tutto dalla parte di lei, e non avevo il minimo dubbio (né ce l'ho adesso) che ci sarebbe stato un coro generale riguardo alla buona sorte della ragazza. Ero sicuro persino che voi ne sareste rimasta soddisfatta. Mi è subito venuto in mente che non vi sareste rammaricata del fatto che lasciasse Highbury per sistemarsi così bene. Ricordo di essermi detto, «Persino Emma, con tutta la sua parzialità nei confronti di Harriet, lo riterrà un buon matrimonio»."

"Non posso fare a meno di meravigliarmi che conosciate così poco Emma da poter dire una cosa del genere. Ma come! ritenere un agricoltore (e con tutto il suo buonsenso e tutti i suoi meriti Mr. Martin non è niente di più), un buon matrimonio per la mia intima amica! Non rammaricarmi del fatto che lasciasse Highbury per sposare un uomo che non potrei mai accogliere tra le mie conoscenze! Mi meraviglia che abbiate potuto ritenere possibile che avessi sentimenti del genere. Vi assicuro che sono molto diversi. Non ritengo in nessun modo corretto il vostro ragionamento. Non siete giusto nei confronti dei diritti di Harriet. Altri, come me, li valuterebbero in modo molto diverso; Mr. Martin può anche essere il più ricco dei due, ma è senza dubbio inferiore quanto a condizione sociale. La sfera in cui si muove lei è molto al di sopra della sua. Sarebbe una degradazione."

"Una degradazione per una persona ignorante e nata illegittima, sposarsi con un distinto agricoltore, rispettabile e intelligente!"

"Quanto alle circostanze della sua nascita, anche se dal punto di vista legale può essere chiamata una figlia di nessuno, la cosa non regge per il comune buonsenso. Non le si devono far pagare le colpe degli altri, tenendola al di sotto delle persone con cui è cresciuta. Non c'è alcun dubbio che il padre sia un gentiluomo, e un gentiluomo abbiente. La rendita di cui gode è molto generosa; nulla è stato mai lesinato per la sua istruzione e il suo benessere. Che sia figlia di un gentiluomo per me è indiscutibile; che frequenti figlie di gentiluomini, nessuno, che io sappia, lo nega. È superiore a Mr. Robert Martin."

"Quali che siano i suoi genitori", disse Mr. Knightley, "chiunque possa essersi preso cura di lei, non sembra che da parte loro ci sia mai stata nessuna intenzione di introdurla in quella che voi chiamate la buona società. Dopo aver ricevuto un'educazione molto mediocre è stata lasciata nelle mani di Mrs. Goddard a cavarsela da sola; a muoversi, per farla breve, nella cerchia di Mrs. Goddard, tra le conoscenze di Mrs. Goddard. I suoi parenti evidentemente lo hanno ritenuto sufficiente per lei; ed era sufficiente. Lei stessa non desiderava nulla di meglio. Fino a quando non avete deciso di farla diventare vostra amica, non provava nessuna avversione per il proprio ambito, né alcuna ambizione di andare oltre. Quest'estate era felicissima di stare dai Martin. Allora non provava nessuna sensazione di superiorità. Se ora la prova, gliel'avete fornita voi. Non siete stata amica di Harriet Smith, Emma. Robert Martin non si sarebbe spinto così lontano, se non si fosse sentito sicuro di non esserle sgradito. Lo conosco bene. Ha sentimenti troppo autentici per rivolgersi a caso a una donna sulla base di una passione egoistica. E quanto a presunzione, non conosco nessuno che ne sia più lontano. Credete a me, è stato incoraggiato."

Per Emma era più opportuno non dare una risposta diretta a questa affermazione; preferì riprendere l'argomento da dove l'aveva lasciato lei.

"Siete un amico molto caloroso di Mr. Martin; ma, come ho detto prima, siete ingiusto con Harriet. I diritti di Harriet a un buon matrimonio non sono così disprezzabili come li rappresentate voi. Non è una ragazza intelligente, ma ha più giudizio di quanto pensiate, e non merita che si parli con tanta leggerezza delle sue doti. A parte questo, comunque, e supponendo che sia, così come la descrivete voi, solo graziosa e di buon carattere, permettetemi di dire che queste qualità sono a un livello tale da non essere di poco conto per il mondo in generale, visto che è, in effetti, una bellissima ragazza, e così è ritenuta dal novantanove per cento delle persone; e finché non risulterà che su questo argomento gli uomini siano più inclini alla filosofia di quanto siano ritenuti generalmente, fino a quando non si innamoreranno di menti fini invece di bei volti, una ragazza avvenente come Harriet ha la certezza di essere ammirata e ricercata, di avere la possibilità di scegliere tra molti, e, di conseguenza, il diritto a essere esigente. Il suo buon carattere, poi, non è davvero un diritto da poco, visto che comprende, in questo caso, una reale, totale dolcezza di temperamento e di modi, un'opinione molto umile di se stessa, e una grande disponibilità a farsi piacere gli altri. Credo proprio di non sbagliarmi, se dico che il vostro sesso ritiene una bellezza e un temperamento simili i diritti più elevati che una donna possa vantare."

"Parola mia, Emma, sentirvi maltrattare l'intelligenza che avete, basta quasi a farmi pensare così anche a me. È meglio essere privi di buonsenso, che usarlo male come fate voi."

"Certo!" esclamò lei con fare scherzoso. "Lo so che tutti voi la pensate così. Lo so che una ragazza come Harriet è esattamente ciò che incanta ogni uomo, ciò che ammalia i suoi sensi e soddisfa il suo giudizio. Oh! Harriet può fare la difficile. Se mai voi stesso doveste sposarvi, sarebbe proprio la donna per voi. E a diciassette anni, proprio mentre varca la soglia della vita, proprio mentre comincia a farsi conoscere, ci si può meravigliare se non accetta la prima proposta che riceve? No, di grazia, datele il tempo di guardarsi attorno."

"L'ho sempre ritenuta un'intimità insensata", disse a quel punto Mr. Knightley, "anche se è un pensiero che mi sono tenuto per me; ma ora capisco che sarà una vera disgrazia per Harriet. La riempirete con tali idee sulla sua bellezza, e sui diritti che le dà, che, in poco tempo, nessuno alla sua portata sarà buono abbastanza per lei. La vanità si fa strada in un animo debole, produce danni a non finire. Nulla di più facile, per una giovane donna, che alzare le proprie aspettative a un livello troppo alto. Miss Harriet Smith potrebbe non essere tanto presto sommersa da proposte di matrimonio, anche se è una ragazza graziosa. Gli uomini intelligenti, per quanto possiate dirne voi, non vogliono mogli sciocche. Gli uomini di buona famiglia non sono molto disposti a legarsi a una ragazza di origini oscure, e i più prudenti avrebbero timore degli inconvenienti e del disonore in cui sarebbero coinvolti, una volta che il mistero della sua nascita venisse alla luce. Fatele sposare Robert Martin, e starà al sicuro, rispettabile e felice per sempre; ma se la incoraggiate ad aspettarsi un matrimonio grandioso, potrebbe restare a pensione da Mrs. Goddard per tutta la vita, o, almeno (visto che Harriet Smith è una ragazza che prima o poi si sposerà), finché non diventerà talmente disperata da accontentarsi di accalappiare il figlio del vecchio insegnante di calligrafia."

"La pensiamo in modo talmente diverso su questo punto, Mr. Knightley, che non c'è nessuna utilità a discuterne. Non faremmo altro che irritarci a vicenda. Ma quanto a farle sposare Robert Martin, è impossibile; lo ha rifiutato, e, ritengo, in modo così deciso da impedire un secondo tentativo. Harriet dovrà sopportare le conseguenze negative di averlo rifiutato, quali che siano; e quanto al rifiuto in sé, non pretenderò di affermare di non averla influenzata un po', ma vi assicuro che per me, o per chiunque altro, c'era molto poco da fare. Lui si presenta così male, e i suoi modi sono talmente brutti, che se mai lei sia stata ben disposta verso di lui, adesso non lo è. Posso immaginare che, prima di aver visto qualcuno che gli fosse superiore, avrebbe potuto accontentarsene. Era il fratello delle sue amiche, e si era preso la briga di compiacerla; e tutto sommato, non avendo mai visto nulla di meglio (cosa che l'ha aiutato molto) non era in grado, quando è stata a Abbey-Mill, di trovarlo sgradevole. Ma ora le cose sono cambiate. Ora sa riconoscere un gentiluomo; e nessuno se non un gentiluomo in modi ed educazione ha una qualche possibilità con Harriet."

"Sciocchezze, sciocchezze a più non posso, come mai ne sono state dette!" esclamò Mr. Knightley. "I modi di Robert Martin hanno dalla loro parte buonsenso, sincerità e indole buona; e il suo animo ha più autentica signorilità di quanto Harriet Smith possa comprendere."

Emma non rispose, e cercò di assumere un'aria allegra e noncurante, ma in realtà si sentiva a disagio e non vedeva l'ora che lui se ne andasse. Non si pentiva di quello che aveva fatto; continuava a ritenersi un giudice migliore di quanto potesse essere lui in merito a diritti e finezza femminili; ma aveva anche una sorta di abitudinario rispetto del suo giudizio in generale, che la faceva sentire amareggiata nel vederlo così vigorosamente contro di lei; e vederlo seduto in collera proprio di fronte a lei era molto sgradevole. Passarono alcuni minuti in questo spiacevole silenzio, con solo un tentativo da parte di Emma di parlare del tempo, ma lui non rispose. Stava riflettendo. Il risultato di quelle riflessioni fu rivelato da queste parole.

"Per Robert Martin non sarà una grande perdita, se riesce a farsene una ragione; e spero che non gli ci vorrà molto per farlo. Le vostre idee su Harriet le conoscete meglio voi; ma, dato che non fate mistero del vostro amore per combinare matrimoni, è facile supporre quali idee, piani e progetti abbiate; e da amico posso solo suggerirvi che se il prescelto è Elton, credo che sarà tutta fatica sprecata."

Emma rise e negò. Lui proseguì,

"Credete a me, Elton non è il tipo. Elton è un'ottima persona, e un molto rispettabile vicario di Highbury, ma non è affatto verosimile che faccia un matrimonio imprudente. Conosce bene come chiunque altro il valore di una buona rendita. Elton può anche parlare col sentimento, ma agirà in modo razionale. Sa benissimo ciò a cui può aspirare, così come voi con Harriet. Sa di essere un giovanotto molto attraente, ammirato ovunque vada; e dal suo abituale modo di esprimersi in momenti di confidenza, quando ci sono solo uomini, mi sono convinto che non ha nessuna intenzione di buttarsi via. L'ho sentito parlare con grande animazione di una famiglia con diverse signorine intime delle sorelle, e che hanno tutte ventimila sterline a testa."

"Vi sono molto obbligata", disse Emma, ridendo di nuovo. "Se avessi avuto in mente di far sposare Mr. Elton con Harriet, sarebbe stata una vera cortesia aprirmi gli occhi; ma al momento voglio solo tenere Harriet per me. Ho smesso davvero di combinare matrimoni. Non potrei mai sperare di eguagliare ciò che ho fatto a Randalls. E interrompo nel momento migliore."

"Buona giornata a voi", disse lui, alzandosi e uscendo all'improvviso. Era molto contrariato. Si rendeva conto della delusione del giovanotto, e si sentiva mortificato per aver contribuito a suscitarla, con l'approvazione che aveva fornito; e la parte che Emma, ne era convinto, aveva avuto nella faccenda, lo irritava profondamente.

Anche Emma rimase in uno stato di irritazione; ma da parte sua i motivi era meno definiti di quelli di lui. Non si sentiva sempre, come Mr. Knightley, così assolutamente soddisfatta di se stessa, così interamente convinta che le sue opinioni fossero quelle giuste e quelle dell'avversario sbagliate. Lui uscì più completamente convinto di sé di quanto avesse lasciato lei. L'abbattimento di Emma, tuttavia, non era profondo a tal punto da non poter essere adeguatamente sollevato da un po' di tempo e dal ritorno di Harriet. Il protrarsi dell'assenza di Harriet stava cominciando a metterla a disagio. La possibilità che il giovanotto andasse quella mattina da Mrs. Goddard, per incontrarsi con Harriet e perorare la propria causa, la metteva in allarme. Il terrore che finisse con un tale insuccesso divenne la causa principale di quel disagio; e quando Harriet apparve, di ottimo umore e senza che fosse quello il motivo da fornire per la sua lunga assenza, provò una soddisfazione che la mise in pace con se stessa, e la convinse che, per quanto potesse pensare o dire a suo piacimento Mr. Knightley, lei non aveva fatto nulla che l'amicizia e la sensibilità di una donna non potesse giustificare.

L'aveva un po' spaventata riguardo a Mr. Elton; ma quando considerò che Mr. Knightley non l'aveva osservato come aveva fatto lei, né con l'interesse, né (poteva permettersi di dirlo, nonostante le pretese di Mr. Knightley) con la competenza di un'osservatrice come lei in una questione del genere, che ne aveva parlato in fretta e pieno di collera, fu in grado di convincersi che aveva detto ciò che il suo risentimento gli faceva sembrare vero, più che quello che sapeva per certo. Sicuramente poteva aver sentito Mr. Elton parlare più apertamente di quanto fosse stata in grado di fare lei, e Mr. Elton poteva anche non essere imprudente e avventato in materia di denaro; poteva essere per natura piuttosto circospetto anziché no al riguardo; d'altra parte, Mr. Knightley non teneva nel debito conto l'influenza di una forte passione in conflitto con tutti i motivi d'interesse. Mr. Knightley non aveva visto quella passione, e ovviamente non ne valutava gli effetti; ma lei aveva visto troppo per nutrire il minimo dubbio sul fatto che quella passione avrebbe sopraffatto ogni esitazione suggerita da una ragionevole prudenza; ed era certa che Mr. Elton non possedesse più di un ragionevole e legittimo livello di prudenza.

L'aspetto e i modi allegri di Harriet la rincuorarono; era tornata non per pensare a Mr. Martin, ma per parlare di Mr. Elton. Miss Nash le aveva raccontato qualcosa che lei riferì immediatamente con estrema gioia. Mr. Perry era stato da Mrs. Goddard a visitare una bambina malata, Miss Nash l'aveva incontrato, e lui aveva detto a Miss Nash che il giorno prima, tornando da Clayton Park, si era imbattuto in Mr. Elton e aveva scoperto, con sua grande sorpresa, che Mr. Elton si stava recando a Londra, e che non aveva intenzione di tornare fino all'indomani, sebbene fosse la serata del circolo di whist, dove non risultava fosse mai mancato; Mr. Perry se ne era lamentato, e gli aveva detto quanto fosse indegno che lui, il loro miglior giocatore, si assentasse, e aveva cercato in tutti i modi di convincerlo a rimandare il viaggio di un solo giorno; ma non c'era stato verso; Mr. Elton era decisissimo a fare di testa sua, e aveva detto, davvero in modo molto significativo, che stava andando per una faccenda che non avrebbe rimandato per niente al mondo, oltre a qualcosa circa una molto invidiabile commissione, per la quale aveva con sé qualcosa di estremamente prezioso. Mr. Perry non ci aveva capito molto, ma era praticamente certo che dovesse esserci di mezzo una signora, (1) e glielo aveva detto; e Mr. Elton si era limitato a un sorriso e a uno sguardo ammiccante, e aveva spronato il cavallo con molto vigore. Tutto questo gliel'aveva detto Miss Nash, parlando anche di molto altro circa Mr. Elton; e le aveva detto, guardandola in un modo molto significativo, "che non pretendeva di capire quale potesse essere la faccenda, ma sapeva soltanto che qualsiasi donna scelta da Mr. Elton l'avrebbe ritenuta la donna più fortunata al mondo, poiché, senza alcun dubbio, Mr. Elton non aveva eguali in bellezza e simpatia.

(1) La frase originale: "a lady in the case" era una sorta di detto proverbiale, la cui fonte è una favola in versi di John Gay, The Hare and Many Friends (La lepre e i suoi molti amici, 1727), citata poi esplicitamente da Mrs. Elton nel cap. 52. La favola è citata anche nel cap. 1 di Northanger Abbey, dove si capisce quanto fosse diffusa all'epoca: "Non che Catherine fosse sempre ottusa, per niente; imparò la favola «La lepre e i suoi molti amici» rapidamente quanto ogni altra ragazza in Inghilterra."

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