Jane Austen
Volume I - capitolo 5 (5)
traduzione di Giuseppe Ierolli

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Volume I - Chapter 5 (5)

"I do not know what your opinion may be, Mrs. Weston," said Mr. Knightley, "of this great intimacy between Emma and Harriet Smith, but I think it a bad thing."

"A bad thing! Do you really think it a bad thing? - why so?"

"I think they will neither of them do the other any good."

"You surprize me! Emma must do Harriet good: and by supplying her with a new object of interest, Harriet may be said to do Emma good. I have been seeing their intimacy with the greatest pleasure. How very differently we feel! - Not think they will do each other any good! This will certainly be the beginning of one of our quarrels about Emma, Mr. Knightley."

"Perhaps you think I am come on purpose to quarrel with you, knowing Weston to be out, and that you must still fight your own battle."

"Mr. Weston would undoubtedly support me, if he were here, for he thinks exactly as I do on the subject. We were speaking of it only yesterday, and agreeing how fortunate it was for Emma, that there should be such a girl in Highbury for her to associate with. Mr. Knightley, I shall not allow you to be a fair judge in this case. You are so much used to live alone, that you do not know the value of a companion; and perhaps no man can be a good judge of the comfort a woman feels in the society of one of her own sex, after being used to it all her life. I can imagine your objection to Harriet Smith. She is not the superior young woman which Emma's friend ought to be. But on the other hand, as Emma wants to see her better informed, it will be an inducement to her to read more herself. They will read together. She means it, I know."

"Emma has been meaning to read more ever since she was twelve years old. I have seen a great many lists of her drawing-up at various times of books that she meant to read regularly through - and very good lists they were - very well chosen, and very neatly arranged - sometimes alphabetically, and sometimes by some other rule. The list she drew up when only fourteen - I remember thinking it did her judgment so much credit, that I preserved it some time; and I dare say she may have made out a very good list now. But I have done with expecting any course of steady reading from Emma. She will never submit to any thing requiring industry and patience, and a subjection of the fancy to the understanding. Where Miss Taylor failed to stimulate, I may safely affirm that Harriet Smith will do nothing. - You never could persuade her to read half so much as you wished. - You know you could not."

"I dare say," replied Mrs. Weston, smiling, "that I thought so then; - but since we have parted, I can never remember Emma's omitting to do any thing I wished."

"There is hardly any desiring to refresh such a memory as that," - said Mr. Knightley, feelingly; and for a moment or two he had done. "But I," he soon added, "who have had no such charm thrown over my senses, must still see, hear, and remember. Emma is spoiled by being the cleverest of her family. At ten years old, she had the misfortune of being able to answer questions which puzzled her sister at seventeen. She was always quick and assured: Isabella slow and diffident. And ever since she was twelve, Emma has been mistress of the house and of you all. In her mother she lost the only person able to cope with her. She inherits her mother's talents, and must have been under subjection to her."

"I should have been sorry, Mr. Knightley, to be dependent on your recommendation, had I quitted Mr. Woodhouse's family and wanted another situation; I do not think you would have spoken a good word for me to any body. I am sure you always thought me unfit for the office I held."

"Yes," said he, smiling. "You are better placed here; very fit for a wife, but not at all for a governess. But you were preparing yourself to be an excellent wife all the time you were at Hartfield. You might not give Emma such a complete education as your powers would seem to promise; but you were receiving a very good education from her, on the very material matrimonial point of submitting your own will, and doing as you were bid; and if Weston had asked me to recommend him a wife, I should certainly have named Miss Taylor."

"Thank you. There will be very little merit in making a good wife to such a man as Mr. Weston."

"Why, to own the truth, I am afraid you are rather thrown away, and that with every disposition to bear, there will be nothing to be borne. We will not despair, however. Weston may grow cross from the wantonness of comfort, or his son may plague him."

"I hope not that. - It is not likely. No, Mr. Knightley, do not foretell vexation from that quarter."

"Not I, indeed. I only name possibilities. I do not pretend to Emma's genius for foretelling and guessing. I hope, with all my heart, the young man may be a Weston in merit, and a Churchill in fortune. - But Harriet Smith - I have not half done about Harriet Smith. I think her the very worst sort of companion that Emma could possibly have. She knows nothing herself, and looks upon Emma as knowing every thing. She is a flatterer in all her ways; and so much the worse, because undesigned. Her ignorance is hourly flattery. How can Emma imagine she has any thing to learn herself, while Harriet is presenting such a delightful inferiority? And as for Harriet, I will venture to say that she cannot gain by the acquaintance. Hartfield will only put her out of conceit with all the other places she belongs to. She will grow just refined enough to be uncomfortable with those among whom birth and circumstances have placed her home. I am much mistaken if Emma's doctrines give any strength of mind, or tend at all to make a girl adapt herself rationally to the varieties of her situation in life. - They only give a little polish."

"I either depend more upon Emma's good sense than you do, or am more anxious for her present comfort; for I cannot lament the acquaintance. How well she looked last night!"

"Oh! you would rather talk of her person than her mind, would you? Very well; I shall not attempt to deny Emma's being pretty."

"Pretty! say beautiful rather. Can you imagine any thing nearer perfect beauty than Emma altogether - face and figure?"

"I do not know what I could imagine, but I confess that I have seldom seen a face or figure more pleasing to me than hers. But I am a partial old friend."

"Such an eye! - the true hazle eye - and so brilliant! regular features, open countenance, with a complexion! oh! what a bloom of full health, and such a pretty height and size; such a firm and upright figure. There is health, not merely in her bloom, but in her air, her head, her glance. One hears sometimes of a child being 'the picture of health;' now Emma always gives me the idea of being the complete picture of grown-up health. She is loveliness itself. Mr. Knightley, is not she?"

"I have not a fault to find with her person," he replied. "I think her all you describe. I love to look at her; and I will add this praise, that I do not think her personally vain. Considering how very handsome she is, she appears to be little occupied with it; her vanity lies another way. Mrs. Weston, I am not to be talked out of my dislike of her intimacy with Harriet Smith, or my dread of its doing them both harm."

"And I, Mr. Knightley, am equally stout in my confidence of its not doing them any harm. With all dear Emma's little faults, she is an excellent creature. Where shall we see a better daughter, or a kinder sister, or a truer friend? No, no; she has qualities which may be trusted; she will never lead any one really wrong; she will make no lasting blunder; where Emma errs once, she is in the right a hundred times."

"Very well; I will not plague you any more. Emma shall be an angel, and I will keep my spleen to myself till Christmas brings John and Isabella. John loves Emma with a reasonable and therefore not a blind affection, and Isabella always thinks as he does; except when he is not quite frightened enough about the children. I am sure of having their opinions with me."

"I know that you all love her really too well to be unjust or unkind; but excuse me, Mr. Knightley, if I take the liberty (I consider myself, you know, as having somewhat of the privilege of speech that Emma's mother might have had) the liberty of hinting that I do not think any possible good can arise from Harriet Smith's intimacy being made a matter of much discussion among you. Pray excuse me; but supposing any little inconvenience may be apprehended from the intimacy, it cannot be expected that Emma, accountable to nobody but her father, who perfectly approves the acquaintance, should put an end to it, so long as it is a source of pleasure to herself. It has been so many years my province to give advice, that you cannot be surprized, Mr. Knightley, at this little remains of office."

"Not at all," cried he; "I am much obliged to you for it. It is very good advice, and it shall have a better fate than your advice has often found; for it shall be attended to."

"Mrs. John Knightley is easily alarmed, and might be made unhappy about her sister."

"Be satisfied," said he, "I will not raise any outcry. I will keep my ill-humour to myself. I have a very sincere interest in Emma. Isabella does not seem more my sister; has never excited a greater interest; perhaps hardly so great. There is an anxiety, a curiosity in what one feels for Emma. I wonder what will become of her!"

"So do I," said Mrs. Weston gently, "very much."

"She always declares she will never marry, which, of course, means just nothing at all. But I have no idea that she has yet ever seen a man she cared for. It would not be a bad thing for her to be very much in love with a proper object. I should like to see Emma in love, and in some doubt of a return; it would do her good. But there is nobody hereabouts to attach her; and she goes so seldom from home."

"There does, indeed, seem as little to tempt her to break her resolution, at present," said Mrs. Weston, "as can well be; and while she is so happy at Hartfield, I cannot wish her to be forming any attachment which would be creating such difficulties, on poor Mr. Woodhouse's account. I do not recommend matrimony at present to Emma, though I mean no slight to the state I assure you."

Part of her meaning was to conceal some favourite thoughts of her own and Mr. Weston's on the subject, as much as possible. There were wishes at Randalls respecting Emma's destiny, but it was not desirable to have them suspected; and the quiet transition which Mr. Knightley soon afterwards made to "What does Weston think of the weather; shall we have rain?" convinced her that he had nothing more to say or surmise about Hartfield.


Volume I - capitolo 5 (5)

"Non so quale possa essere la vostra opinione, Mrs. Weston", disse Mr. Knightley, "su questa grande intimità tra Emma e Harriet Smith, ma credo che sia una cosa negativa." (1)

"Una cosa negativa! Davvero pensate che sia negativa? e perché mai?"

"Credo che nessuna delle due possa giovare all'altra."

"Mi stupite! Emma può sicuramente giovare a Harriet; e Harriet, fornendo a Emma un nuovo motivo di interesse, si può dire che le gioverà. Ho osservato la loro intimità con grandissimo piacere. Come la pensiamo diversamente! Ritenere che non possano giovare l'una all'altra! Questo sarà certamente l'inizio di una delle nostre discussioni su Emma, Mr. Knightley."

"Forse credete che sia venuto di proposito per discutere con voi, sapendo che Weston è fuori casa, e che dovete di nuovo combattere da sola la vostra battaglia."

"Mr. Weston sarebbe senza dubbio dalla mia parte, se fosse qui, perché su questo la pensa esattamente come me. Ne stavamo parlando proprio ieri, e ci siamo trovati d'accordo su quanto sia stata fortunata Emma a trovare a Highbury una ragazza del genere per farle compagnia. Mr. Knightley, in questo caso non vi riconosco come un giudice imparziale. Siete talmente abituato a vivere da solo che non conoscete il valore della compagnia; e forse nessun uomo può essere un buon giudice sul conforto che trae una donna dalla compagnia di una persona del proprio sesso, dopo esserci stata abituata per tutta la vita. Posso immaginare le vostre obiezioni su Harriet Smith. Non è una giovane donna perfetta come dovrebbe essere un'amica di Emma. Ma, d'altra parte, visto che Emma vuole vederla più istruita, sarà uno stimolo per lei stessa a leggere di più. Leggeranno insieme. Ha questa intenzione, lo so."

"Emma ha intenzione di leggere di più da quando aveva dodici anni. Ho visto un gran numero di liste fatte da lei, redatte in tempi diversi, di libri che aveva intenzione di leggere con regolarità da cima a fondo, ed erano delle ottime liste, scelte benissimo, messe in fila con molta cura, qualche volta in ordine alfabetico, e qualche altra con criteri diversi. La lista redatta quando aveva solo quattordici anni me la ricordo perché le faceva molto onore, tanto che per qualche tempo l'ho conservata, e credo proprio che ora abbia messo insieme una gran bella lista. Ma ho rinunciato a sperare in un qualsiasi impegno costante di lettura da parte di Emma. Non si dedicherà mai a nulla che richieda assiduità e pazienza, e che subordini la fantasia all'intelletto. Dove lo stimolo di Miss Taylor ha fallito, posso affermare con sicurezza che Harriet Smith non otterrà nulla. Non riuscirete mai a convincerla a leggere nemmeno la metà di quanto avreste desiderato. Sapete di non poterci riuscire."

"Credo proprio", replicò Mrs. Weston, sorridendo, "di aver pensato che fosse così allora; ma da quando ci siamo separate, non riesco a ricordare che Emma abbia mai trascurato di fare ciò che desideravo."

"Non c'è nessun desiderio di rinfrescare ricordi come questi", disse Mr. Knightley con fervore, e per qualche istante si interruppe. "Ma io", aggiunse presto, "che non ho mai avuto un tale incantesimo sotto gli occhi, posso ancora osservare, ascoltare e ricordare. Emma è guastata dall'essere la più intelligente della famiglia. A dieci anni, ha avuto la sfortuna di essere capace di rispondere a domande che sconcertavano la sorella a diciassette. Lei è stata sempre pronta e sicura di sé, Isabella lenta e incerta. E sin da quando aveva dodici anni, Emma è stata padrona della sua casa e di tutti voi. Con la madre perse l'unica persona capace di competere con lei. Ha ereditato le capacità della madre, e avrebbe dovuto crescere sotto il suo controllo."

"Mi sarebbe dispiaciuto, Mr. Knightley, dover dipendere dalle vostre referenze, se avessi dovuto lasciare la famiglia di Mr. Woodhouse per cercare un'altra occupazione; non credo che avreste speso con nessuno una buona parola per me. Sono certa che mi abbiate sempre ritenuta inadatta all'incarico che ricoprivo."

"Sì", disse lui, con un sorriso. "State molto meglio qui; adattissima come moglie, ma per niente come istitutrice. Ma vi siete preparata a essere una moglie eccellente per tutto il tempo che avete trascorso a Hartfield. Non eravate in grado di fornire a Emma la completa istruzione che le sue capacità sembravano promettere, ma avete ricevuto un'ottima istruzione da lei, proprio sul punto più cruciale di un matrimonio, quello di sottomettere la vostra volontà, e di fare ciò che vi si dice; e se Mr. Weston mi avesse chiesto di raccomandargli una moglie, avrei sicuramente fatto il nome di Miss Taylor."

"Vi ringrazio. Ci vuole davvero molto poco a essere una buona moglie con un uomo come Mr. Weston."

"Be', a dire il vero, temo che siate piuttosto sprecata, e che, con tutta la vostra inclinazione a sopportare, non ci sia nulla che debba essere sopportato. Non dobbiamo disperare, tuttavia. Weston potrebbe diventare scontroso per la troppa abbondanza di comodità, o potrebbe essere il figlio a dargli delle seccature."

"Questo spero di no. Non è probabile. No, Mr. Knightley, non pronosticate fastidi da questo lato."

"Ma no, certo. Parlo solo di possibilità. Non pretendo di avere le doti di Emma nel prevedere e indovinare. Spero, con tutto il cuore, che il giovanotto possa essere un Weston nelle qualità, e un Churchill nella ricchezza. Ma Harriet Smith... non ho affatto finito con Harriet Smith. La ritengo la peggiore compagnia possibile per Emma. Non sa nulla, e guarda a Emma come a chi sa tutto. È un'adulatrice in tutti i suoi comportamenti, e, il che è ancora peggio, ne è inconsapevole. La sua ignoranza diventa adulazione perpetua. Come può immaginare Emma di avere qualcosa da imparare, se Harriet si dimostra così deliziosamente inferiore? E quanto a Harriet, mi azzardo a dire che nemmeno lei ha nulla da guadagnare da questa amicizia. Hartfield la farà sentire solo più insoddisfatta di tutti gli altri ambienti appropriati a lei. Diventerà raffinata a sufficienza per sentirsi a disagio con le persone tra le quali la sua nascita e la sua posizione sociale l'hanno collocata. Sarebbe un errore grossolano pensare che le idee di Emma producano un rafforzamento della mente, o tendano a indurre una ragazza ad adattarsi razionalmente ai vari aspetti della sua situazione sociale. Producono soltanto una patina più brillante."

"O mi fido molto più di voi del buonsenso di Emma, o sono più preoccupata per il suo benessere attuale, visto che non vedo nulla di negativo in questa amicizia. Com'era bella ieri sera!"

"Oh! preferite parlare del suo aspetto, invece che della sua mente, non è vero? Benissimo; non tenterò nemmeno di negare che Emma sia graziosa."

"Graziosa! dite bellissima, piuttosto. Potete immaginare qualcosa di più vicino alla perfezione della bellezza di Emma, sia nel volto che nella figura?"

"Non so che cosa potrei immaginare, ma confesso di aver visto di rado un volto e una figura che mi siano sembrati più gradevoli. Ma io sono un vecchio amico, non sono obiettivo."

"Che occhi! i veri occhi nocciola, e così brillanti! un personale regolare, un'espressione aperta, con una carnagione! oh! un colorito roseo che sprizza salute; altezza e proporzioni in perfetta armonia, una figura così salda e diritta. Sprizza salute, non solo dal colorito, ma nell'aspetto, nella testa, nello sguardo. Talvolta si sente dire che un bambino è «il ritratto della salute»; be', Emma mi dà sempre l'impressione di essere un perfetto ritratto della salute adulta. È un incanto di per sé. Non lo è, Mr. Knightley?"

"Non trovo nessun difetto nella sua persona", rispose lui. "È in tutto e per tutto come la descrivete voi. Mi piace guardarla; e aggiungerò questa lode, che non credo sia vanitosa come persona. Considerando quanto è bella, sembra non farci troppo caso; la sua vanità sta in altro. Mrs. Weston, non riesco proprio a cambiare idea sulla mia avversione per la sua intimità con Harriet Smith, o sui miei timori che faccia male a entrambe."

"E io, Mr. Knightley, sono altrettanto ferma nella mia fiducia che non faccia loro alcun male. Con tutti i suoi piccoli difetti, Emma è una creatura eccellente. Dove si può trovare una figlia migliore, una sorella più buona, un'amica più vera? No, no; ha qualità sulle quali si può fare affidamento; non indurrà mai nessuno a sbagliare veramente; non farà mai errori madornali; se Emma sbaglia una volta, per cento volte è nel giusto."

"Benissimo; non vi infastidirò oltre. Che Emma sia pure un angelo, e io terrò per me il mio malumore finché Natale non porterà John e Isabella. John vuole bene a Emma con un affetto ragionevole e non cieco, e Isabella la pensa sempre come il marito, salvo quando lui si rifiuta di farsi prendere dall'ansia per i figli. Sono certo che saranno d'accordo con me."

"So che voi tutti l'amate troppo per essere ingiusti o severi, ma vi chiedo scusa, Mr. Knightley, se mi prendo la libertà (ritengo, lo sapete, di avere almeno in parte il diritto di parola che avrebbe avuto la madre di Emma), la libertà di suggerire che non credo ci sia la possibilità che possa derivare qualcosa di buono nel rendere l'intimità di Harriet Smith argomento di discussione tra noi. Vi prego di scusarmi, ma supponendo che da questa intimità possa scaturire qualche piccolo inconveniente, non ci si può aspettare che Emma, tenuta com'è a rispondere solo al padre, che approva totalmente quell'amicizia, vi metta fine, almeno fino a quando sarà per lei una fonte di piacere. È stato per talmente tanti anni di mia competenza dare consigli, che non potete stupirvi, Mr. Knightley, di questi piccoli residui di quel compito."

"Assolutamente no", esclamò lui; "vi sono molto obbligato. È un ottimo consiglio, e avrà un destino migliore di quanto ne abbiano avuto spesso i vostri consigli, visto che sarà seguito."

"Mrs. John Knightley si allarma facilmente, e potrebbe preoccuparsi per la sorella."

"State tranquilla", disse lui, "non farò nessun clamore. Terrò per me la mia contrarietà. Ho un interesse sincero nei confronti di Emma. Isabella non mi è cognata più di quanto lo sia lei, non ha mai suscitato premure maggiori, forse a malapena così grandi. C'è ansia, curiosità, in ciò che si prova per Emma. Mi chiedo che ne sarà di lei."

"Altrettanto faccio io", disse Mrs. Weston con dolcezza, "tantissimo."

"Dichiara sempre che non si sposerà mai, il che, ovviamente, non significa proprio nulla. Ma non ho idea se abbia mai incontrato un uomo che l'abbia interessata. Per lei non sarebbe un male innamorarsi della persona giusta. Vorrei vedere Emma innamorata, e con qualche dubbio sull'essere ricambiata; le farebbe bene. Ma nei paraggi non c'è nessuno che la attragga; ed esce così di rado da casa."

"In effetti, al momento sembra ci sia ben poco che possa tentarla a infrangere quella decisione", disse Mrs. Weston, "per quanto bene possa farle; e mentre è così felice a Hartfield, non posso augurarmi che in lei nasca un affetto che creerebbe tante difficoltà, riguardo al povero Mr. Woodhouse. Per il momento non raccomando il matrimonio a Emma, anche se vi assicuro che non ho niente contro lo stato coniugale."

In parte il suo scopo era quello di nascondere il più possibile qualche idea prediletta da lei stessa e da Mr. Weston su quell'argomento. A Randalls c'erano degli auspici circa il destino di Emma, ma non era il caso di farli sospettare; e la tranquillità con cui Mr. Knightley passò ad altro, con un "Che cosa ne pensa Mr. Weston del tempo, pioverà?" la convinse che non avesse altro da dire o da ipotizzare circa Hartfield.

(1) Nell'edizione da lui curata (The Annotated Emma, Anchor Books, New York, 2012), David M. Shapard inserisce qui una nota interessante: "Questo capitolo è l'unico nel romanzo in cui non appare Emma, anche se è comunque incentrato su di lei, visto che è il solo argomento della discussione che ne comprende tutto il contenuto. Ma in questo caso, invece di mostrarcela attraverso le sue azioni, i suoi discorsi o i commenti del narratore, sentiamo le due persone che la conoscono e la capiscono meglio esprimere le proprie valutazioni, cosa che ci offre una prospettiva in più. È l'unico caso in cui Jane Austen usa una tecnica del genere, in una scala così ampia, per un personaggio principale. Una probabile ragione è che Emma è il più imperfetto di tali personaggi, il che rende coloro che la conoscono e la amano di più maggiormente propensi a criticarla o a preoccuparsi per lei; un'altra è che Emma può essere considerata la più complessa e multiforme di tutte le eroine austeniane, il che la rende particolarmente adatta a essere esaminata in modo esaustivo e a essere presentata al lettore da diverse prospettive."

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