Jane Austen
Volume III - capitolo 17 (53)
traduzione di Giuseppe Ierolli

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Volume III - Chapter 17 (53)

Mrs. Weston's friends were all made happy by her safety; and if the satisfaction of her well-doing could be increased to Emma, it was by knowing her to be the mother of a little girl. She had been decided in wishing for a Miss Weston. She would not acknowledge that it was with any view of making a match for her, hereafter, with either of Isabella's sons; but she was convinced that a daughter would suit both father and mother best. It would be a great comfort to Mr. Weston, as he grew older - and even Mr. Weston might be growing older ten years hence - to have his fireside enlivened by the sports and the nonsense, the freaks and the fancies of a child never banished from home; and Mrs. Weston - no one could doubt that a daughter would be most to her; and it would be quite a pity that any one who so well knew how to teach, should not have their powers in exercise again.

"She has had the advantage, you know, of practising on me," she continued - "like La Baronne d'Almane on La Comtesse d'Ostalis, in Madame de Genlis' Adelaide and Theodore, and we shall now see her own little Adelaide educated on a more perfect plan."

"That is," replied Mr. Knightley, "she will indulge her even more than she did you, and believe that she does not indulge her at all. It will be the only difference."

"Poor child!" cried Emma; "at that rate, what will become of her?"

"Nothing very bad. - The fate of thousands. She will be disagreeable in infancy, and correct herself as she grows older. I am losing all my bitterness against spoilt children, my dearest Emma. I, who am owing all my happiness to you, would not it be horrible ingratitude in me to be severe on them?"

Emma laughed, and replied: "But I had the assistance of all your endeavours to counteract the indulgence of other people. I doubt whether my own sense would have corrected me without it."

"Do you? - I have no doubt. Nature gave you understanding: - Miss Taylor gave you principles. You must have done well. My interference was quite as likely to do harm as good. It was very natural for you to say, what right has he to lecture me? - and I am afraid very natural for you to feel that it was done in a disagreeable manner. I do not believe I did you any good. The good was all to myself, by making you an object of the tenderest affection to me. I could not think about you so much without doating on you, faults and all; and by dint of fancying so many errors, have been in love with you ever since you were thirteen at least."

"I am sure you were of use to me," cried Emma. "I was very often influenced rightly by you - oftener than I would own at the time. I am very sure you did me good. And if poor little Anna Weston is to be spoiled, it will be the greatest humanity in you to do as much for her as you have done for me, except falling in love with her when she is thirteen."

"How often, when you were a girl, have you said to me, with one of your saucy looks - 'Mr. Knightley, I am going to do so and so; papa says I may, or I have Miss Taylor's leave' - something which, you knew, I did not approve. In such cases my interference was giving you two bad feelings instead of one."

"What an amiable creature I was! - No wonder you should hold my speeches in such affectionate remembrance."

"'Mr. Knightley.' - You always called me, 'Mr. Knightley;' and, from habit, it has not so very formal a sound. - And yet it is formal. I want you to call me something else, but I do not know what."

"I remember once calling you 'George,' in one of my amiable fits, about ten years ago. I did it because I thought it would offend you; but, as you made no objection, I never did it again."

"And cannot you call me 'George' now?"

"Impossible! - I never can call you any thing but 'Mr. Knightley.' I will not promise even to equal the elegant terseness of Mrs. Elton, by calling you Mr. K. - But I will promise," she added presently, laughing and blushing - "I will promise to call you once by your Christian name. I do not say when, but perhaps you may guess where; - in the building in which N. takes M. for better, for worse."

Emma grieved that she could not be more openly just to one important service which his better sense would have rendered her, to the advice which would have saved her from the worst of all her womanly follies - her wilful intimacy with Harriet Smith; but it was too tender a subject. - She could not enter on it. - Harriet was very seldom mentioned between them. This, on his side, might merely proceed from her not being thought of; but Emma was rather inclined to attribute it to delicacy, and a suspicion, from some appearances, that their friendship were declining. She was aware herself, that, parting under any other circumstances, they certainly should have corresponded more, and that her intelligence would not have rested, as it now almost wholly did, on Isabella's letters. He might observe that it was so. The pain of being obliged to practise concealment towards him, was very little inferior to the pain of having made Harriet unhappy.

Isabella sent quite as good an account of her visitor as could be expected; on her first arrival she had thought her out of spirits, which appeared perfectly natural, as there was a dentist to be consulted; but, since that business had been over, she did not appear to find Harriet different from what she had known her before. - Isabella, to be sure, was no very quick observer; yet if Harriet had not been equal to playing with the children, it would not have escaped her. Emma's comforts and hopes were most agreeably carried on, by Harriet's being to stay longer; her fortnight was likely to be a month at least. Mr. and Mrs. John Knightley were to come down in August, and she was invited to remain till they could bring her back.

"John does not even mention your friend," said Mr. Knightley. "Here is his answer, if you like to see it."

It was the answer to the communication of his intended marriage. Emma accepted it with a very eager hand, with an impatience all alive to know what he would say about it, and not at all checked by hearing that her friend was unmentioned.

"John enters like a brother into my happiness," continued Mr. Knightley, "but he is no complimenter; and though I well know him to have, likewise, a most brotherly affection for you, he is so far from making flourishes, that any other young woman might think him rather cool in her praise. But I am not afraid of your seeing what he writes."

"He writes like a sensible man," replied Emma, when she had read the letter. "I honour his sincerity. It is very plain that he considers the good fortune of the engagement as all on my side, but that he is not without hope of my growing, in time, as worthy of your affection, as you think me already. Had he said any thing to bear a different construction, I should not have believed him."

"My Emma, he means no such thing. He only means -"

"He and I should differ very little in our estimation of the two," - interrupted she, with a sort of serious smile - "much less, perhaps, than he is aware of, if we could enter without ceremony or reserve on the subject."

"Emma, my dear Emma -"

"Oh!" she cried with more thorough gaiety, "if you fancy your brother does not do me justice, only wait till my dear father is in the secret, and hear his opinion. Depend upon it, he will be much farther from doing you justice. He will think all the happiness, all the advantage, on your side of the question; all the merit on mine. I wish I may not sink into 'poor Emma' with him at once. - His tender compassion towards oppressed worth can go no farther."

"Ah!" he cried, "I wish your father might be half as easily convinced as John will be, of our having every right that equal worth can give, to be happy together. I am amused by one part of John's letter - did you notice it? - where he says, that my information did not take him wholly by surprise, that he was rather in expectation of hearing something of the kind."

"If I understand your brother, he only means so far as your having some thoughts of marrying. He had no idea of me. He seems perfectly unprepared for that."

"Yes, yes - but I am amused that he should have seen so far into my feelings. What has he been judging by? - I am not conscious of any difference in my spirits or conversation that could prepare him at this time for my marrying any more than at another. - But it was so, I suppose. I dare say there was a difference when I was staying with them the other day. I believe I did not play with the children quite so much as usual. I remember one evening the poor boys saying, 'Uncle seems always tired now.'"

The time was coming when the news must spread farther, and other persons' reception of it tried. As soon as Mrs. Weston was sufficiently recovered to admit Mr. Woodhouse's visits, Emma having it in view that her gentle reasonings should be employed in the cause, resolved first to announce it at home, and then at Randalls. - But how to break it to her father at last! - She had bound herself to do it, in such an hour of Mr. Knightley's absence, or when it came to the point her heart would have failed her, and she must have put it off; but Mr. Knightley was to come at such a time, and follow up the beginning she was to make. - She was forced to speak, and to speak cheerfully too. She must not make it a more decided subject of misery to him, by a melancholy tone herself. She must not appear to think it a misfortune. - With all the spirits she could command, she prepared him first for something strange, and then, in a few words, said, that if his consent and approbation could be obtained - which, she trusted, would be attended with no difficulty, since it was a plan to promote the happiness of all - she and Mr. Knightley meant to marry; by which means Hartfield would receive the constant addition of that person's company whom she knew he loved, next to his daughters and Mrs. Weston, best in the world.

Poor man! - it was at first a considerable shock to him, and he tried earnestly to dissuade her from it. She was reminded, more than once, of having always said she would never marry, and assured that it would be a great deal better for her to remain single; and told of poor Isabella, and poor Miss Taylor. - But it would not do. Emma hung about him affectionately, and smiled, and said it must be so; and that he must not class her with Isabella and Mrs. Weston, whose marriages taking them from Hartfield, had, indeed, made a melancholy change: but she was not going from Hartfield; she should be always there; she was introducing no change in their numbers or their comforts but for the better; and she was very sure that he would be a great deal the happier for having Mr. Knightley always at hand, when he were once got used to the idea. - Did he not love Mr. Knightley very much? - He would not deny that he did, she was sure. - Whom did he ever want to consult on business but Mr. Knightley? - Who was so useful to him, who so ready to write his letters, who so glad to assist him? - Who so cheerful, so attentive, so attached to him? - Would not he like to have him always on the spot? - Yes. That was all very true. Mr. Knightley could not be there too often; he should be glad to see him every day; - but they did see him every day as it was. - Why could not they go on as they had done?

Mr. Woodhouse could not be soon reconciled; but the worst was overcome, the idea was given; time and continual repetition must do the rest. - To Emma's entreaties and assurances succeeded Mr. Knightley's, whose fond praise of her gave the subject even a kind of welcome; and he was soon used to be talked to by each, on every fair occasion. - They had all the assistance which Isabella could give, by letters of the strongest approbation; and Mrs. Weston was ready, on the first meeting, to consider the subject in the most serviceable light - first, as a settled, and, secondly, as a good one - well aware of the nearly equal importance of the two recommendations to Mr. Woodhouse's mind. - It was agreed upon, as what was to be; and every body by whom he was used to be guided assuring him that it would be for his happiness; and having some feelings himself which almost admitted it, he began to think that some time or other - in another year or two, perhaps - it might not be so very bad if the marriage did take place.

Mrs. Weston was acting no part, feigning no feelings in all that she said to him in favour of the event. - She had been extremely surprised, never more so, than when Emma first opened the affair to her; but she saw in it only increase of happiness to all, and had no scruple in urging him to the utmost. - She had such a regard for Mr. Knightley, as to think he deserved even her dearest Emma; and it was in every respect so proper, suitable, and unexceptionable a connexion, and in one respect, one point of the highest importance, so peculiarly eligible, so singularly fortunate, that now it seemed as if Emma could not safely have attached herself to any other creature, and that she had herself been the stupidest of beings in not having thought of it, and wished it long ago. - How very few of those men in a rank of life to address Emma would have renounced their own home for Hartfield! And who but Mr. Knightley could know and bear with Mr. Woodhouse, so as to make such an arrangement desirable! - The difficulty of disposing of poor Mr. Woodhouse had been always felt in her husband's plans and her own, for a marriage between Frank and Emma. How to settle the claims of Enscombe and Hartfield had been a continual impediment - less acknowledged by Mr. Weston than by herself - but even he had never been able to finish the subject better than by saying - "Those matters will take care of themselves; the young people will find a way." - But here there was nothing to be shifted off in a wild speculation on the future. It was all right, all open, all equal. No sacrifice on any side worth the name. It was a union of the highest promise of felicity in itself, and without one real, rational difficulty to oppose or delay it.

Mrs. Weston, with her baby on her knee, indulging in such reflections as these, was one of the happiest women in the world. If any thing could increase her delight, it was perceiving that the baby would soon have outgrown its first set of caps.

The news was universally a surprise wherever it spread; and Mr. Weston had his five minutes share of it; but five minutes were enough to familiarize the idea to his quickness of mind. - He saw the advantages of the match, and rejoiced in them with all the constancy of his wife; but the wonder of it was very soon nothing; and by the end of an hour he was not far from believing that he had always foreseen it.

"It is to be a secret, I conclude," said he. "These matters are always a secret, till it is found out that every body knows them. Only let me be told when I may speak out. - I wonder whether Jane has any suspicion."

He went to Highbury the next morning, and satisfied himself on that point. He told her the news. Was not she like a daughter, his eldest daughter? - he must tell her; and Miss Bates being present, it passed, of course, to Mrs. Cole, Mrs. Perry, and Mrs. Elton, immediately afterwards. It was no more than the principals were prepared for; they had calculated from the time of its being known at Randalls, how soon it would be over Highbury; and were thinking of themselves, as the evening wonder in many a family circle, with great sagacity.

In general, it was a very well approved match. Some might think him, and others might think her, the most in luck. One set might recommend their all removing to Donwell, and leaving Hartfield for the John Knightleys; and another might predict disagreements among their servants; but yet, upon the whole, there was no serious objection raised, except in one habitation, the vicarage. - There, the surprise was not softened by any satisfaction. Mr. Elton cared little about it, compared with his wife; he only hoped "the young lady's pride would now be contented;" and supposed "she had always meant to catch Knightley if she could;" and, on the point of living at Hartfield, could daringly exclaim, "Rather he than I!" - But Mrs. Elton was very much discomposed indeed. - "Poor Knightley! poor fellow! - sad business for him." - She was extremely concerned; for, though very eccentric, he had a thousand good qualities. - How could he be so taken in? - Did not think him at all in love - not in the least. - Poor Knightley! - There would be an end of all pleasant intercourse with him. - How happy he had been to come and dine with them whenever they asked him! But that would be all over now. - Poor fellow! - No more exploring parties to Donwell made for her. Oh! no; there would be a Mrs. Knightley to throw cold water on every thing. - Extremely disagreeable! But she was not at all sorry that she had abused the housekeeper the other day. - Shocking plan, living together. It would never do. She knew a family near Maple Grove who had tried it, and been obliged to separate before the end of the first quarter.


Volume III - capitolo 17 (53)

Tutti gli amici di Mrs. Weston furono resi felici dalla notizia che era sana e salva, e se mai la soddisfazione di Emma per la sua buona salute fosse potuta aumentare, lo fu nel saperla madre di una bambina. Era stata risoluta nell'augurarsi una Miss Weston. Non avrebbe mai ammesso che fosse per un qualche futuro progetto di matrimonio con uno dei figli di Isabella, ma era convinta che una figlia avrebbe soddisfatto meglio sia il padre che la madre. Sarebbe stato un gran conforto per Mr. Weston, quando fosse invecchiato - e persino Mr. Weston sarebbe invecchiato di lì a dieci anni - avere il suo focolare ravvivato dai giochi e dalle sciocchezze, dai capricci e dalle fantasie di una bimba che non sarebbe mai stata allontanata da casa; e quanto a Mrs. Weston, nessuno poteva dubitare che una figlia avrebbe voluto dire moltissimo per lei, e sarebbe stato un vero peccato se una persona che sapeva insegnare così bene non avesse potuto più esercitare le proprie qualità.

"Sapete, ha avuto il vantaggio di fare pratica con me", proseguì, "come la baronessa d'Almane con la contessa d'Ostalis nell'Adelaide e Teodoro di Madame de Genlis, e ora vedremo la sua piccola Adelaide educata ancora meglio." (1)

"Vale a dire", replicò Mr. Knightley, "che con lei sarà indulgente persino più di quanto lo è stata con voi, e crederà di non esserlo affatto. Sarà l'unica differenza."

"Povera bambina!" esclamò Emma; "in questo modo che ne sarà di lei?"

"Nulla di male. La sorte di mille altre. Sarà sgradevole nell'infanzia, e si correggerà crescendo. Ho perso tutta la mia asprezza contro i bambini viziati, mia carissima Emma. Io, che devo tutta la mia felicità a voi, non sarei terribilmente ingrato se fossi severo con loro?"

Emma rise, e replicò: "Ma io sono stata aiutata da tutti i vostri sforzi di controbilanciare l'indulgenza degli altri. Dubito che sarei riuscita a correggermi da sola senza di essi."

"No? Io invece non ne dubito. La natura vi ha dato l'intelligenza; Miss Taylor i principi. Dovevate riuscire bene. La mia interferenza aveva le stesse probabilità di fare del male o del bene. Era molto naturale da parte vostra dire, che diritto ha di farmi la predica? e temo fosse molto naturale per voi sentire che stavo agendo in modo sgradevole. Non credo di avervi fatto del bene. Il bene era tutto per me, nel farvi oggetto del mio affetto più tenero. Non potevo pensare tanto a voi senza elogiarvi, difetti compresi; e a forza di immaginare così tanti errori, sono innamorato di voi almeno da quando avevate tredici anni."

"Sono sicura che mi siate stato utile", esclamò Emma. "Sono stata molto spesso influenzata positivamente da voi, più spesso di quanto ammettessi all'epoca. Sono sicurissima che mi abbiate fatto del bene. E se la povera piccola Anna Weston sarà viziata, sarebbe un gesto molto umano da parte vostra fare per lei quanto avete fatto per me, salvo innamorarvene quando avrà tredici anni."

"Quante volte, quando eravate una bambina, mi avete detto, con uno dei vostri sguardi sfacciati, «Mr. Knightley, sto facendo questo o quest'altro; papà dice che posso», oppure «ho il permesso di Miss Taylor», qualcosa che, lo sapevate, io non approvavo. In questi casi la mia interferenza vi procurava due cattivi sentimenti invece di uno."

"Che creatura amabile ero! Non c'è da meravigliarsi che ricordiate con tanto affetto i miei discorsi."

"«Mr. Knightley». Mi avete sempre chiamato «Mr.Knightley»; ed essendoci abituato non ha un suono così tanto formale. Eppure è formale. Voglio che mi chiamiate in un altro modo, ma non so quale."

"Mi ricordo che una volta vi ho chiamato «George», in una delle mie crisi di amabilità, circa dieci anni fa. Lo feci perché pensavo che vi avrebbe offeso, ma, dato che non avete sollevato obiezioni, non l'ho più fatto."

"E ora non potete chiamarmi «George»?"

"Impossibile!" Non vi chiamerò mai altro che «Mr. Knightley». Non prometterò neanche di eguagliare l'elegante concisione di Mrs. Elton, chiamandovi Mr. K. Ma prometto", aggiunse subito, ridendo e diventando rossa, "prometto che per una volta vi chiamerò con il vostro nome di battesimo. Non dirò quando, ma forse potrete indovinare dove; nell'edificio in cui N. prende M. nel bene e nel male." (2)

Emma si crucciava di non poter rendere più apertamente giustizia a un aiuto importante che il maggiore buonsenso di lui avrebbe potuto fornirle, al consiglio che l'avrebbe salvata dalla peggiore di tutte le sue follie femminili, la caparbia intimità con Harriet Smith; ma era un argomento troppo delicato. Non poteva sollevarlo. Harriet veniva raramente menzionata tra loro. Da parte di lui poteva semplicemente essere dovuto al fatto che non ci pensasse, ma Emma era piuttosto incline ad attribuirlo a delicatezza, e al sospetto che qualcosa indicasse un declino della loro amicizia. Era consapevole che, dovendosi separare in qualsiasi altra circostanza, si sarebbero sicuramente scritte di più, e che le notizie reciproche non sarebbero state affidate quasi per intero, come in effetti avveniva, alle lettere di Isabella. Lui poteva averlo notato. La pena di essere costretta a nascondergli qualcosa era di pochissimo inferiore a quella di aver reso infelice Harriet.

Isabella mandava notizie della sua ospite buone quanto ci si poteva aspettare; appena arrivata l'aveva giudicata depressa, il che era apparso perfettamente naturale, dato che c'era da consultare un dentista; ma, una volta risolta quella faccenda, non sembrava trovare Harriet diversa da come l'aveva conosciuta in precedenza. Certo, Isabella non era un'osservatrice molto acuta, eppure, se Harriet non fosse stata in grado di giocare con i figli non le sarebbe sfuggito. La serenità e le speranze di Emma furono molto gradevolmente confermate da una permanenza più lunga da parte di Harriet; le due settimane sarebbero probabilmente diventate almeno un mese. Mr. e Mrs. John Knightley sarebbero venuti ad agosto, e lei era stata invitata a restare fino a quando avrebbero potuto riportarla con loro.

"John non parla mai della vostra amica", disse Mr. Knightley. "Ecco la sua risposta, se vi fa piacere vederla."

Era la risposta all'annuncio del previsto matrimonio. Emma accettò con molto fervore, con ansiosa impazienza di conoscere ciò che ne avrebbe detto, per nulla ostacolata dal venire a sapere che l'amica non vi era menzionata.

"John partecipa da fratello alla mia felicità", proseguì Mr. Knightley, "ma non è tipo da complimenti, e anche se so che, in modo simile, prova un affetto fraterno per voi, è così restio a infiorettare che qualsiasi altra giovane donna potrebbe ritenerlo piuttosto freddo nelle sue lodi. Ma non temo di farvi vedere che cosa scrive."

"Scrive da persona equilibrata", rispose Emma, una volta letta la lettera. "Rendo onore alla sua sincerità. È chiaro che considera il vantaggio del fidanzamento tutto dalla mia parte, ma è chiaro che spera che io diventi, col tempo, degna del vostro affetto quanto voi già mi ritenete adesso. Se avesse detto qualcosa interpretabile in modo diverso non gli avrei creduto."

"Emma mia, non intende dire una cosa del genere. Intende solo..."

"Lui e io differiamo di pochissimo nella stima verso di voi", lo interruppe lei, con una sorta di sorriso serio, "forse molto meno di quanto se ne renda conto, se potessimo affrontare l'argomento senza cerimonie o riserve."

"Emma, mia cara Emma."

"Oh!" esclamò lei con una gioia più piena, "se immaginate che vostro fratello non mi renda giustizia, aspettate solo che il mio caro padre sappia del segreto, e ascoltate la sua opinione. Credetemi, lui sarà di gran lunga più lontano dal rendere giustizia a voi. Riterrà che tutta la felicità, tutto il vantaggio, sia dalla vostra parte, e tutto il merito dalla mia. Mi auguro di non diventare subito la «povera Emma». La sua tenera compassione per il merito oppresso non può andare oltre."

"Ah!" esclamò lui, "mi auguro che vostro padre si lasci convincere, anche solo la metà di quanto farà John, di tutti i diritti che meriti ugualmente degni hanno di essere felici insieme. Mi ha divertito una parte della lettera di John - l'avete notata? - dove dice che il mio annuncio non l'ha colto del tutto di sorpresa, che un po' si aspettava di venire a sapere qualcosa del genere."

"Se comprendo vostro fratello, intende solo riferirsi a una qualche vostra idea di sposarvi. Non pensava affatto a me. A questo sembra completamente impreparato."

"Sì, sì; ma mi ha divertito che abbia visto così lontano nei miei sentimenti. Da che cosa l'ha capito? Non mi sembra che ci siano state differenze nel mio umore o nella mia conversazione da poterlo preparare al mio matrimonio ora più che in un altro momento. Ma così è stato, suppongo. Credo proprio che una differenza ci sia stata, quando nei giorni scorsi ero da loro. Penso di non aver giocato così tanto con i bambini com'ero solito fare. Mi ricordo che una sera i poveri ragazzi dissero, «Lo zio sembra sempre stanco adesso»."

Stava arrivando il momento in cui la notizia doveva essere ulteriormente diffusa, e di saggiarne l'accoglienza in altre persone. Non appena Mrs. Weston fu sufficientemente ristabilita da permettere le visite di Mr. Woodhouse, Emma, allo scopo di impiegare nella causa la garbata ragionevolezza dell'amica, decise di dare l'annuncio a casa prima che a Randalls. Ma come fare finalmente quella rivelazione al padre? Si era impegnata a farlo lei stessa, in un momento in cui non c'era Mr. Knightley, altrimenti, una volta venuta al punto, le sarebbe mancato il cuore di farlo, e avrebbe dovuto rinunciare; ma Mr. Knightley doveva arrivare a momenti, e proseguire quello che lei aveva cominciato. Fu costretta a parlare, e a parlare con allegria per giunta. Non doveva renderlo ancora di più un argomento fonte di innegabile infelicità per lui, con un tono di voce malinconico. Non doveva dare l'impressione di ritenerla una disgrazia. Con tutto lo spirito che riuscì a trovare, dapprima lo preparò a qualcosa di strano, e poi, in poche parole, disse che, se si fosse ottenuto il suo consenso e la sua approvazione - cosa che confidava sarebbe avvenuta senza nessuna difficoltà, visto che si trattava di un progetto teso a promuovere la felicità di tutti - lei e Mr. Knightley avevano intenzione di sposarsi, il che significava che Hartfield avrebbe goduto della costante aggiunta della compagnia della persona che lui amava di più al mondo, dopo le figlie e Mrs. Weston.

Pover'uomo! dapprima per lui fu un grave colpo, e cercò con fervore di dissuaderla. Le rammentò, più di una volta, di come avesse sempre detto che non si sarebbe mai sposata, le assicurò che per lei sarebbe stato di gran lunga meglio restare nubile, le parlò della povera Isabella e della povera Miss Taylor. Ma non servì a nulla. Emma lo stette a sentire con affetto, sorridendo, e disse che doveva essere così, e che non doveva metterla sullo stesso piano di Isabella e Mrs. Weston, i cui matrimoni, portandole via da Hartfield, avevano sicuramente prodotto un triste cambiamento. Ma lei non sarebbe andata via da Hartfield, sarebbe rimasta lì per sempre; non stava provocando nessun cambiamento né nel loro numero né nel loro benessere, se non in meglio; ed era sicurissima che lui sarebbe stato di gran lunga più felice avendo sempre Mr. Knightley a portata di mano, una volta che si fosse abituato all'idea. Non voleva forse molto bene a Mr. Knightley? Non poteva negare di volergliene, ne era sicura. Aveva forse mai consultato altri che Mr. Knightley, riguardo ai propri affari? Chi gli era stato così utile, chi così pronto a scrivere le sue lettere, chi così lieto di aiutarlo? Chi così allegro, così premuroso, così affezionato a lui? Non gli sarebbe piaciuto averlo sempre sul posto? Sì. Tutto verissimo. Mr. Knightley non sarebbe mai potuto venire troppo spesso, lui sarebbe stato lieto di vederlo tutti i giorni; ma avrebbero potuto vedersi tutti i giorni com'era sempre stato. Perché non potevano continuare come avevano sempre fatto?

Mr. Woodhouse non poteva essere convinto seduta stante, ma il peggio era passato, l'idea era stata introdotta; il tempo e la continua ripetizione avrebbero fatto il resto. Alle preghiere e alle rassicurazioni di Emma seguirono quelle di Mr. Knightley, le cui tenere lodi di Emma rendevano l'argomento persino quasi gradito; e lui presto si abituò a parlarne con tutti e due in ogni occasione propizia. Avevano tutto l'aiuto che era in grado di fornire Isabella con lettere di risoluta approvazione, e Mrs. Weston fu pronta, sin dalla prima volta, a considerare l'argomento nella sua luce migliore; in primo luogo, come una cosa già decisa, e in secondo luogo, come una cosa positiva, ben sapendo che per Mr. Woodhouse le due raccomandazioni avevano più o meno la stessa importanza. Ci fu accordo sul fatto che fosse una cosa da fare, e dato che tutti coloro dai quali lui era solito farsi guidare gli assicuravano che sarebbe stato per la sua felicità, e avendo quasi l'intima sensazione che fosse proprio così, cominciò a pensare che prima o poi, forse tra un anno o due, quel matrimonio non sarebbe poi stato così negativo.

Mrs. Weston non stava recitando una parte, non fingeva in nulla di ciò che gli diceva in favore di quell'evento. Ne era rimasta estremamente sorpresa, come mai lo era stata, quando Emma le aveva rivelato la faccenda per la prima volta; ma ci vedeva soltanto un aumento di felicità per tutti, e non aveva nessuno scrupolo nell'insistere al massimo grado con Mr. Woodhouse. Aveva una tale stima di Mr. Knightley da ritenere che meritasse persino la sua carissima Emma; ed era sotto tutti gli aspetti un legame così appropriato, opportuno e ineccepibile, e per un aspetto, un punto della massima importanza, così peculiarmente adatto, così straordinariamente felice, che ormai le sembrava come se Emma non avrebbe potuto affezionarsi senza rischi a nessun altro, e che lei stessa era stata la persona più stupida del mondo a non averci pensato e a non esserselo augurato già da molto tempo. Erano davvero pochissimi gli uomini di un rango sociale adatto ad aspirare a Emma che avrebbero rinunciato a casa loro a favore di Hartfield! E chi, se non Mr. Knightley, avrebbe potuto conoscere e sopportare Mr. Woodhouse tanto da renderla una sistemazione desiderabile? Le difficoltà legate a Mr. Woodhouse erano state sempre avvertite nei progetti, suoi e del marito, su un matrimonio tra Frank ed Emma. Come conciliare le esigenze di Enscombe e di Hartfield era stato un ostacolo continuo, ammesso in misura minore da Mr. Weston che da lei; ma persino lui non era mai stato in grado di concludere quell'argomento se non dicendo, "Queste faccende si risolveranno da sole; i giovani troveranno un modo." Ma in questo caso non c'era nulla da dover rimandare a bizzarre ipotesi sul futuro. Era tutto a posto, tutto alla luce del sole, tutto liscio. Nessun sacrificio degno di questo nome da parte di nessuno. Era un'unione che prometteva in sé la massima felicità, e senza nessuna concreta, ragionevole difficoltà a opporvisi o a impedirla.

Mrs. Weston, con la bimba sulle ginocchia, abbandonata a riflessioni come queste, era una delle donne più felici del mondo. Se qualcosa poteva accrescere la sua gioia, era la constatazione che la bimba sarebbe presto diventata troppo grande per la prima serie di cuffiette.

La notizia fu una sorpresa per tutti, ovunque si diffondesse; e Mr. Weston ebbe i suoi cinque minuti di stupore; ma cinque minuti bastarono per rendere familiare l'idea alla sua mente pronta. Vedeva i vantaggi di quel matrimonio, e ne gioiva con tutta la costanza della moglie; lo stupore si ridusse prestissimo a nulla, e dopo nemmeno un'ora non era lontano dal credere che di averlo sempre previsto.

"Deve restare un segreto, immagino", disse. "Queste faccende sono sempre un segreto, finché non si scopre che lo sanno tutti. Fatemi solo sapere quando ne posso parlare. Mi chiedo se Jane abbia qualche sospetto."

Il mattino dopo andò a Highbury, e poté soddisfare quella domanda. Le diede lui la notizia. Non era forse come una figlia, la sua figlia maggiore? Doveva dirglielo, e dato che era presente Miss Bates, naturalmente la notizia passò immediatamente dopo a Mrs. Cole, a Mrs. Perry e a Mrs. Elton. Non era nulla di più di quanto si fossero aspettati i protagonisti principali; avevano già calcolato in quanto tempo la notizia si sarebbe sparsa per Highbury dopo averla rivelata a Randalls, e con molta perspicacia immaginavano che sarebbero stati la fonte di meraviglia serale in molte cerchie familiari.

In generale, fu un matrimonio molto ben accolto. Qualcuno riteneva lui il più baciato dalla fortuna, e altri ritenevano che fosse lei. L'uno raccomandava il trasferimento di tutti loro a Donwell, lasciando Hartfield alla famiglia di John Knightley, e l'altro prevedeva discussioni tra le servitù; ma, tutto sommato, non fu sollevata nessuna seria obiezione, salvo in una dimora, la canonica. Lì, la sorpresa non fu attenuata da nessuna soddisfazione. Mr. Elton se ne curò poco, in confronto alla moglie; sperava soltanto che "l'orgoglio della signorina fosse stato ormai soddisfatto", immaginava che "avesse sempre avuto in mente di accalappiare Mr. Knightley, se le fosse riuscito", e sulla faccenda di vivere a Hartfield poté audacemente esclamare, "Meglio lui che io!" Ma Mrs. Elton era rimasta davvero sconvolta. "Povero Knightley! poveraccio! un affare davvero triste per lui." Era estremamente preoccupata, poiché, anche se molto eccentrico, aveva mille buone qualità. Come si era potuto far imbrogliare così? Non pensava proprio che fosse innamorato, nemmeno lontanamente. Povero Knightley! Sarebbe stata la fine di tutti i piacevoli rapporti con lui. Com'era stato felice di pranzare con loro ogni volta che gliel'avevano chiesto! Ma ormai era tutto finito. Poveraccio! Niente più gite di esplorazione a Donwell organizzate per lei. Oh! no; ci sarebbe stata una Mrs. Knightley a raffreddare tutto questo. Estremamente sgradevole! Ma non era affatto dispiaciuta di aver offeso la governante qualche giorno prima. Vivere insieme poi, un progetto assurdo. Non avrebbe funzionato. Conosceva una famiglia nei dintorni di Maple Grove che aveva provato, ed era stata costretta a separarsi prima che fossero passati tre mesi.

(1) Nell'Adelaide e Teodoro di Madame de Genlis (il titolo completo francese è: Adèle et Théodore ou lettres sur l’éducation contenant tous les principes relatifs à l’éducation des Princes, des jeunes personnes et des hommes, 1782), la baronessa d'Almane adotta la nipote, poi contessa d'Ostalis, all'età di dieci anni e la educa personalmente; il romanzo era stato pubblicato in traduzione inglese nel 1783. A JA non piacque un romanzo successivo di Madame de Genlis, Alphonsine, ou la Tendresse maternelle (1806), in merito al quale scrisse: "Alphonsine non ce l'ha fatta. Eravamo disgustati dopo venti pagine, dato che, indipendentemente dalla cattiva traduzione, ha una rozzezza che disonora una penna finora così pura;" (lettera 49).

(2) La formula iniziale del matrimonio nel "Book of Common Prayer", il libro di preghiere della Chiesa Anglicana: "I M. take thee N. to my wedded wife...". C'è anche un gioco con i nomi, visto che "M" ricorda foneticamente l'inizio di "Emma" e "N" è l'iniziale fonetica di "Knightley", anche se nella formula la M. è riservata all'uomo e la N. alla donna.

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