Jane Austen
Mansfield Park
Volume III - capitolo 10 (41)
traduzione di Giuseppe Ierolli

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Mansfield Park

Volume III - Chapter 10 (41)

A week was gone since Edmund might be supposed in town, and Fanny had heard nothing of him. There were three different conclusions to be drawn from his silence, between which her mind was in fluctuation; each of them at times being held the most probable. Either his going had been again delayed, or he had yet procured no opportunity of seeing Miss Crawford alone - or, he was too happy for letter-writing!

One morning, about this time, Fanny having now been nearly four weeks from Mansfield - a point which she never failed to think over and calculate every day - as she and Susan were preparing to remove as usual up stairs, they were stopt by the knock of a visitor, whom they felt they could not avoid, from Rebecca's alertness in going to the door, a duty which always interested her beyond any other.

It was a gentleman's voice; it was a voice that Fanny was just turning pale about, when Mr. Crawford walked into the room.

Good sense, like hers, will always act when really called upon; and she found that she had been able to name him to her mother, and recall her remembrance of the name, as that of "William's friend," though she could not previously have believed herself capable of uttering a syllable at such a moment. The consciousness of his being known there only as William's friend, was some support. Having introduced him, however, and being all re-seated, the terrors that occurred of what this visit might lead to were overpowering, and she fancied herself on the point of fainting away.

While trying to keep herself alive, their visitor, who had at first approached her with as animated a countenance as ever, was wisely and kindly keeping his eyes away, and giving her time to recover, while he devoted himself entirely to her mother, addressing her, and attending to her with the utmost politeness and propriety, at the same time with a degree of friendliness - of interest at least - which was making his manner perfect.

Mrs. Price's manners were also at their best. Warmed by the sight of such a friend to her son, and regulated by the wish of appearing to advantage before him, she was overflowing with gratitude, artless, maternal gratitude, which could not be unpleasing. Mr. Price was out, which she regretted very much. Fanny was just recovered enough to feel that she could not regret it; for to her many other sources of uneasiness was added the severe one of shame for the home in which he found her. She might scold herself for the weakness, but there was no scolding it away. She was ashamed, and she would have been yet more ashamed of her father, than of all the rest.

They talked of William, a subject on which Mrs. Price could never tire; and Mr. Crawford was as warm in his commendation, as even her heart could wish. She felt that she had never seen so agreeable a man in her life; and was only astonished to find, that, so great and so agreeable as he was, he should be come down to Portsmouth neither on a visit to the port-admiral, nor the commissioner, nor yet with the intention of going over to the island, nor of seeing the Dock-yard. Nothing of all that she had been used to think of as the proof of importance, or the employment of wealth, had brought him to Portsmouth. He had reached it late the night before, was come for a day or two, was staying at the Crown, had accidentally met with a navy officer or two of his acquaintance, since his arrival, but had no object of that kind in coming.

By the time he had given all this information, it was not unreasonable to suppose that Fanny might be looked at and spoken to; and she was tolerably able to bear his eye, and hear that he had spent half an hour with his sister, the evening before his leaving London; that she had sent her best and kindest love, but had had no time for writing; that he thought himself lucky in seeing Mary for even half an hour, having spent scarcely twenty-four hours in London after his return from Norfolk, before he set off again; that her cousin Edmund was in town, had been in town, he understood, a few days; that he had not seen him, himself, but that he was well, had left them all well at Mansfield, and was to dine, as yesterday, with the Frasers.

Fanny listened collectedly even to the last-mentioned circumstance; nay, it seemed a relief to her worn mind to be at any certainty; and the words, "then by this time it is all settled," passed internally, without more evidence of emotion than a faint blush.

After talking a little more about Mansfield, a subject in which her interest was most apparent, Crawford began to hint at the expediency of an early walk; - "It was a lovely morning, and at that season of the year a fine morning so often turned off, that it was wisest for everybody not to delay their exercise;" and such hints producing nothing, he soon proceeded to a positive recommendation to Mrs. Price and her daughters, to take their walk without loss of time. Now they came to an understanding. Mrs. Price, it appeared, scarcely ever stirred out of doors, except of a Sunday; she owned she could seldom, with her large family, find time for a walk. - "Would she not then persuade her daughters to take advantage of such weather, and allow him the pleasure of attending them?" - Mrs. Price was greatly obliged, and very complying. "Her daughters were very much confined - Portsmouth was a sad place - they did not often get out - and she knew they had some errands in the town, which they would be very glad to do." - And the consequence was, that Fanny, strange as it was - strange, awkward, and distressing - found herself and Susan, within ten minutes, walking towards the High Street, with Mr. Crawford.

It was soon pain upon pain, confusion upon confusion; for they were hardly in the High Street, before they met her father, whose appearance was not the better from its being Saturday. He stopt; and, ungentlemanlike as he looked, Fanny was obliged to introduce him to Mr. Crawford. She could not have a doubt of the manner in which Mr. Crawford must be struck. He must be ashamed and disgusted altogether. He must soon give her up, and cease to have the smallest inclination for the match; and yet, though she had been so much wanting his affection to be cured, this was a sort of cure that would be almost as bad as the complaint; and I believe, there is scarcely a young lady in the united kingdoms, who would not rather put up with the misfortune of being sought by a clever, agreeable man, than have him driven away by the vulgarity of her nearest relations.

Mr. Crawford probably could not regard his future father-in-law with any idea of taking him for a model in dress; but (as Fanny instantly, and to her great relief discerned), her father was a very different man, a very different Mr. Price in his behaviour to this most highly-respected stranger, from what he was in his own family at home. His manners now, though not polished, were more than passable; they were grateful, animated, manly; his expressions were those of an attached father, and a sensible man; - his loud tones did very well in the open air, and there was not a single oath to be heard. Such was his instinctive compliment to the good manners of Mr. Crawford; and be the consequence what it might, Fanny's immediate feelings were infinitely soothed.

The conclusion of the two gentlemen's civilities was an offer of Mr. Price's to take Mr. Crawford into the dock-yard, which Mr. Crawford, desirous of accepting as a favour, what was intended as such, though he had seen the dock-yard again and again; and hoping to be so much the longer with Fanny, was very gratefully disposed to avail himself of, if the Miss Prices were not afraid of the fatigue; and as it was somehow or other ascertained, or inferred, or at least acted upon, that they were not at all afraid, to the dock-yard they were all to go; and, but for Mr. Crawford, Mr. Price would have turned thither directly, without the smallest consideration for his daughters' errands in the High Street. He took care, however, that they should be allowed to go to the shops they came out expressly to visit; and it did not delay them long, for Fanny could so little bear to excite impatience, or be waited for, that before the gentlemen, as they stood at the door, could do more than begin upon the last naval regulations, or settle the number of three deckers now in commission, their companions were ready to proceed.

They were then to set forward for the dock-yard at once, and the walk would have been conducted (according to Mr. Crawford's opinion) in a singular manner, had Mr. Price been allowed the entire regulation of it, as the two girls, he found, would have been left to follow, and keep up with them, or not, as they could, while they walked on together at their own hasty pace. He was able to introduce some improvement occasionally, though by no means to the extent he wished; he absolutely would not walk away from them; and, at any crossing, or any crowd, when Mr. Price was only calling out, "Come, girls - come, Fan - come, Sue - take care of yourselves - keep a sharp look out," he would give them his particular attendance.

Once fairly in the dock-yard, he began to reckon upon some happy intercourse with Fanny, as they were very soon joined by a brother lounger of Mr. Price's, who was come to take his daily survey of how things went on, and who must prove a far more worthy companion than himself; and after a time the two officers seemed very well satisfied in going about together and discussing matters of equal and never-failing interest, while the young people sat down upon some timbers in the yard, or found a seat on board a vessel in the stocks which they all went to look at. Fanny was most conveniently in want of rest. Crawford could not have wished her more fatigued or more ready to sit down; but he could have wished her sister away. A quick looking girl of Susan's age was the very worst third in the world - totally different from Lady Bertram - all eyes and ears; and there was no introducing the main point before her. He must content himself with being only generally agreeable, and letting Susan have her share of entertainment, with the indulgence, now and then, of a look or hint for the better informed and conscious Fanny. Norfolk was what he had mostly to talk of; there he had been some time, and every thing there was rising in importance from his present schemes. Such a man could come from no place, no society, without importing something to amuse; his journeys and his acquaintance were all of use, and Susan was entertained in a way quite new to her. For Fanny, somewhat more was related than the accidental agreeableness of the parties he had been in. For her approbation, the particular reason of his going into Norfolk at all, at this unusual time of year, was given. It had been real business, relative to the renewal of a lease in which the welfare of a large and (he believed) industrious family was at stake. He had suspected his agent of some underhand dealing - of meaning to bias him against the deserving - and he had determined to go himself, and thoroughly investigate the merits of the case. He had gone, had done even more good than he had foreseen, had been useful to more than his first plan had comprehended, and was now able to congratulate himself upon it, and to feel, that in performing a duty, he had secured agreeable recollections for his own mind. He had introduced himself to some tenants, whom he had never seen before; he had begun making acquaintance with cottages whose very existence, though on his own estate, had been hitherto unknown to him. This was aimed, and well aimed, at Fanny. It was pleasing to hear him speak so properly; here he had been acting as he ought to do. To be the friend of the poor and the oppressed! Nothing could be more grateful to her, and she was on the point of giving him an approving look when it was all frightened off, by his adding a something too pointed of his hoping soon to have an assistant, a friend, a guide in every plan of utility or charity for Everingham, a somebody that would make Everingham and all about it, a dearer object than it had ever been yet.

She turned away, and wished he would not say such things. She was willing to allow he might have more good qualities than she had been wont to suppose. She began to feel the possibility of his turning out well at last; but he was and must ever be completely unsuited to her, and ought not to think of her.

He perceived that enough had been said of Everingham, and that it would be as well to talk of something else, and turned to Mansfield. He could not have chosen better; that was a topic to bring back her attention and her looks almost instantly. It was a real indulgence to her to hear or to speak of Mansfield. Now so long divided from every body who knew the place, she felt it quite the voice of a friend when he mentioned it, and led the way to her fond exclamations in praise of its beauties and comforts, and by his honourable tribute to its inhabitants allowed her to gratify her own heart in the warmest eulogium, in speaking of her uncle as all that was clever and good, and her aunt as having the sweetest of all sweet tempers.

He had a great attachment to Mansfield himself; he said so; he looked forward with the hope of spending much, very much of his time there - always there, or in the neighbourhood. He particularly built upon a very happy summer and autumn there this year; he felt that it would be so; he depended upon it; a summer and autumn infinitely superior to the last. As animated, as diversified, as social - but with circumstances of superiority undescribable.

"Mansfield, Sotherton, Thornton Lacey," he continued, "what a society will be comprised in those houses! And at Michaelmas, perhaps, a fourth may be added, some small hunting-box in the vicinity of every thing so dear - for as to any partnership in Thornton Lacey, as Edmund Bertram once good-humouredly proposed, I hope I foresee two objections, two fair, excellent, irresistible objections to that plan."

Fanny was doubly silenced here; though when the moment was passed, could regret that she had not forced herself into the acknowledged comprehension of one half of his meaning, and encouraged him to say something more of his sister and Edmund. It was a subject which she must learn to speak of, and the weakness that shrunk from it would soon be quite unpardonable.

When Mr. Price and his friend had seen all that they wished, or had time for, the others were ready to return; and in the course of their walk back, Mr. Crawford contrived a minute's privacy for telling Fanny that his only business in Portsmouth was to see her, that he was come down for a couple of days on her account and hers only, and because he could not endure a longer total separation. She was sorry, really sorry; and yet, in spite of this and the two or three other things which she wished he had not said, she thought him altogether improved since she had seen him; he was much more gentle, obliging, and attentive to other people's feelings than he had ever been at Mansfield; she had never seen him so agreeable - so near being agreeable; his behaviour to her father could not offend, and there was something particularly kind and proper in the notice he took of Susan. He was decidedly improved. She wished the next day over, she wished he had come only for one day - but it was not so very bad as she would have expected; the pleasure of talking of Mansfield was so very great!

Before they parted, she had to thank him for another pleasure, and one of no trivial kind. Her father asked him to do them the honour of taking his mutton with them, and Fanny had time for only one thrill of horror, before he declared himself prevented by a prior engagement. He was engaged to dinner already both for that day and the next; he had met with some acquaintance at the Crown who would not be denied; he should have the honour, however, of waiting on them again on the morrow, &c. and so they parted - Fanny in a state of actual felicity from escaping so horrible an evil!

To have had him join their family dinner-party and see all their deficiencies would have been dreadful! Rebecca's cookery and Rebecca's waiting, and Betsey's eating at table without restraint, and pulling every thing about as she chose, were what Fanny herself was not yet enough inured to, for her often to make a tolerable meal. She was nice only from natural delicacy, but he had been brought up in a school of luxury and epicurism.

Mansfield Park

Volume III - capitolo 10 (41)

Era trascorsa una settimana da quando si poteva supporre che Edmund fosse a Londra, e Fanny non aveva ricevuto nessuna notizia da lui. C'erano tre diverse conclusioni che si potevano trarre dal suo silenzio, tra le quali la sua mente oscillava, dato che ciascuna di esse le sembrava di volta in volta la più probabile. La partenza poteva essere stata differita, oppure non si era ancora presentata l'opportunità di vedere Miss Crawford da sola, oppure... era troppo felice per scrivere lettere!

Una mattina, più o meno in quel periodo, quando Fanny era ormai da quasi quattro settimane lontana da Mansfield - un lasso di tempo a cui non mancava mai di pensare e che calcolava ogni giorno - mentre lei e Susan si stavano accingendo ad andare di sopra come al solito, furono fermate dal bussare alla porta di un visitatore, che capirono di non poter evitare, vista la prontezza di Rebecca nell'andare alla porta, un dovere che la interessava sempre più di qualsiasi altro.

Era la voce di un gentiluomo; era una voce che fece subito impallidire Fanny, mentre Mr. Crawford entrava nella stanza.

Un buonsenso come il suo reagisce sempre quando vi è costretto, e lei si rese conto di essere stata in grado di rivelarne il nome alla madre, e di rammentarle che quel nome era quello di un "amico di William", anche se in precedenza non si sarebbe mai creduta capace di riuscire a pronunciare una sola parola in un momento del genere. La consapevolezza che in quel luogo era conosciuto solo come amico di William le fu di un qualche aiuto. Tuttavia, dopo averlo presentato ed essersi rimessa a sedere, fu sopraffatta dal terrore suscitato dalle possibili conseguenze di quella visita, e si credette sul punto di svenire.

Mentre cercava di mantenersi lucida, l'ospite, che dapprima le si era avvicinato con la vivacità di sempre, fu tanto saggio e cortese da distogliere lo sguardo da lei, e, dandole il tempo di riprendersi mentre si dedicava interamente alla madre, le si rivolse e si occupò di lei con la massima educazione e proprietà, unitamente a un grado di cordialità - o almeno di interesse - che rendeva perfetti i suoi modi.

Anche i modi di Mrs. Price erano al meglio. Animata dalla vista di un tale amico del figlio, e guidata dal desiderio di apparirgli nella sua luce migliore, traboccava di gratitudine, una gratitudine spontanea e materna, che non poteva non piacere. Mr. Price era fuori di casa, e la moglie se ne rammaricò moltissimo. Fanny si era ripresa abbastanza per rendersi conto che lei non poteva certo rammaricarsene, dato che alle numerose altre fonti di disagio si era aggiunta quella non minore della vergogna per la casa in cui lui l'aveva trovata. Poteva anche biasimarsi per questa debolezza, ma non c'era biasimo che potesse rimuoverla. Si vergognava, e si sarebbe vergognata ancora di più del padre, rispetto a tutto il resto.

Parlarono di William, un argomento che non avrebbe mai potuto stancare Mrs. Price, e Mr. Crawford fu così caloroso nelle sue lodi, da soddisfarne appieno i desideri. Lei pensò di non aver mai visto in vita sua un uomo più simpatico di Mr. Crawford, e fu solo stupita nello scoprire che, altolocato e simpatico com'era, non fosse venuto a Portsmouth né per una visita all'ammiraglio del porto, né al commissario, e nemmeno con l'intenzione di andare sull'isola o di visitare l'arsenale. Nulla di tutto ciò che lei era abituata a considerare come segno di importanza, o di utilizzo della ricchezza, l'aveva portato a Portsmouth. Era arrivato nella tarda serata del giorno precedente, era venuto per uno o due giorni, alloggiava al Crown, da quando era arrivato aveva incontrato per caso uno o due ufficiali di marina di sua conoscenza, ma non era venuto per scopi di quel genere.

Col tempo che gli ci volle per fornire tutte queste informazioni, non era irragionevole pensare che ora si sarebbe rivolto e avrebbe parlato a Fanny, e lei fu in grado di sostenere il suo sguardo in modo accettabile, e di sentire che aveva trascorso una mezzora con la sorella, la sera prima della sua partenza da Londra; che lei le mandava i suoi saluti più affettuosi, ma non aveva avuto tempo per scrivere; che si riteneva fortunato per essere riuscito a vedere Mary anche se solo per mezzora, avendo passato a malapena ventiquattr'ore a Londra dopo il suo ritorno dal Norfolk, prima di andar via di nuovo; che il cugino Edmund era in città, e ci stava, da quanto aveva capito, da qualche giorno; che non l'aveva visto di persona, ma che stava bene, che aveva lasciato tutti in buona salute a Mansfield, e che il giorno prima avrebbe dovuto cenare dai Fraser.

Fanny ascoltò con compostezza anche quest'ultimo particolare, anzi, al suo animo logorato apparve come un sollievo avere una qualche certezza; e le parole, "allora in questo momento è tutto deciso", le passarono per la mente senza nessun segno di emozione maggiore di un lieve rossore.

Dopo aver parlato per un po' di Mansfield, un argomento per il quale il suo interesse era molto evidente, Crawford cominciò ad accennare all'opportunità di una passeggiata mattutina; "Era una mattinata incantevole, e in quella stagione dell'anno una bella mattinata si guastava spesso, quindi era più saggio per tutti non rimandare un po' di esercizio", e dato che tale accenno non produsse nulla, passò subito a raccomandare esplicitamente a Mrs. Price e alle figlie di fare la loro passeggiata senza perdere tempo. Adesso la cosa diventava più chiara. Mrs. Price, così sembrò, non usciva quasi mai, salvo la domenica; confessò che di rado, con quella famiglia così numerosa, riusciva a trovare il tempo per una passeggiata. "Allora non era disposta a convincere le figlie ad approfittare di un tempo simile, e concedergli il piacere di accompagnarle?" Mrs. Price fu molto riconoscente, e dispostissima ad acconsentire. "Le figlie facevano una vita molto ritirata... Portsmouth era un posto triste... non uscivano spesso... e sapeva che avevano delle commissioni in città, e che sarebbero state molto contente di sbrigarle." Di conseguenza, Fanny, strano com'era... strano, imbarazzante e penoso, si ritrovò, nel giro di dieci minuti, a passeggiare insieme a Susan con Mr. Crawford verso High Street.

Presto a pena si aggiunse pena, a imbarazzo altro imbarazzo, poiché non erano ancora a High Street, quando si imbatterono nel padre, il cui aspetto non era dei migliori, visto che era sabato. Mr. Price si fermò, e, per quanto sembrasse tutto meno che un gentiluomo, Fanny fu obbligata a presentarlo a Mr. Crawford. Non aveva dubbi su come avrebbe reagito Mr. Crawford. Avrebbe certamente provato disagio e disgusto. L'avrebbe sicuramente lasciata perdere, e avrebbe smesso di avere il minimo desiderio di sposarla; eppure, anche se aveva voluto così tanto che lui guarisse da quell'affetto, quello era un tipo di cura che sarebbe stata quasi peggio del male; e credo che non ci sia ragazza, in tutti i regni uniti, che non preferirebbe sopportare la disgrazia di essere corteggiata da un uomo intelligente e simpatico, piuttosto che vederlo scappare a causa della volgarità dei propri parenti più prossimi.

Mr. Crawford, probabilmente, non poté guardare al futuro suocero con l'idea di prenderlo a modello di eleganza, ma, come Fanny percepì immediatamente e con gran sollievo, il padre era un uomo molto diverso, un Mr. Price molto diverso nel comportamento verso questo sconosciuto con un'aria così tanto rispettabile, rispetto a com'era a casa con la propria famiglia. I suoi modi, pur se non raffinati, erano in quel momento più che accettabili; si mostrò riconoscente, vivace, virile; le sue parole erano quelle di un padre affettuoso e di un uomo assennato; il suo tono di voce sempre alto era adattissimo all'aria aperta, e non sentì nemmeno un'imprecazione. Tale era il suo istintivo omaggio alle buone maniere di Mr. Crawford, e quali che ne fossero le conseguenze, i sentimenti immediati di Fanny furono di infinito sollievo.

La conclusione delle cortesie tra i due gentiluomini fu un'offerta da parte di Mr. Price di portare Mr. Crawford all'arsenale, che Mr. Crawford, desideroso di accettare come un favore quello che come tale era inteso, anche se aveva visitato più volte l'arsenale, e sperando così di restare molto più a lungo con Fanny, era disposto ad approfittarne con estrema gratitudine, se le signorine Price non avevano timore della fatica; e dato che, in un modo o nell'altro, fu accertato, o dedotto, o almeno interpretato, che non ne avevano affatto timore, si avviarono tutti verso l'arsenale, e, se non fosse stato per Mr. Crawford, Mr. Price si sarebbe subito diretto lì, senza la minima considerazione per le commissioni delle figlie a High Street. Lui, invece, si premurò che alle ragazze fosse concesso di recarsi nei negozi che erano uscite apposta per visitare; e la cosa non li trattenne a lungo, poiché Fanny temeva così tanto di suscitare impazienza, o di farsi aspettare, che prima che i gentiluomini, fermi all'entrata, potessero fare qualcosa di più che iniziare a parlare degli ultimi regolamenti navali, o stabilire il numero delle navi a tre ponti in servizio, le loro compagne erano pronte a proseguire.

A quel punto si avviarono direttamente all'arsenale, e la passeggiata sarebbe stata condotta (secondo l'opinione di Mr. Crawford) in modo singolare, se fosse stato permesso a Mr. Price di farla procedere interamente come voleva, dato che le due ragazze, come scoprì l'altro, sarebbero state lasciate indietro a seguirli, cercando per quanto potevano di tenerne l'andatura, mentre loro andavano avanti insieme a passo svelto. Mr. Crawford riuscì a introdurre di tanto in tanto qualche miglioramento, anche se non certo quanti ne avrebbe desiderati; non volle assolutamente allontanarsi da loro, e, a ogni incrocio o assembramento, mentre Mr. Price si limitava a gridare, "Andiamo, ragazze... andiamo, Fan... andiamo, Sue... state attente... fate attenzione", lui andava in loro aiuto.

Una volta arrivati all'arsenale, cominciò a fare affidamento in qualche soddisfacente scambio di parole con Fanny, visto che quasi subito furono raggiunti da un collega di Mr. Price, fannullone come lui, che era venuto a fare la sua indagine quotidiana su come andassero le cose, e che si dimostrò un compagno di gran lunga più apprezzato di Mr. Crawford; e dopo un po' i due ufficiali sembrarono ampiamente soddisfatti nel gironzolare per conto loro, discutendo su faccende sempre uguali e che non smettevano mai di interessarli, mentre i giovani si sedettero prima su del legname accatastato nel cantiere, e poi trovarono posto a bordo di un vascello in disarmo che erano andati a vedere. Fanny aveva proprio bisogno di riposo. Crawford non avrebbe potuto desiderarla più affaticata o più disposta a sedersi, ma avrebbe desiderato la sorella più lontana. Una ragazza sveglia dell'età di Susan era il peggior terzo incomodo del mondo, totalmente diversa da Lady Bertram, tutta occhi e orecchi; e non era il caso di introdurre il punto principale in sua presenza. Si dovette accontentare di rendersi solo piacevole in generale, e concedere a Susan la sua parte di svago, indulgendo, di tanto in tanto, a un'occhiata o a un'allusione rivolte alla meglio informata e più consapevole Fanny. Era il Norfolk quello su cui aveva più da dire; era stato lì per qualche tempo, e tutto lì aveva acquistato importanza alla luce dei suoi attuali progetti. Un uomo come lui non poteva arrivare da nessun posto, da nessun ambiente sociale, senza portare con sé qualcosa adatto a divertire; i suoi viaggi, le sue conoscenze, tutto gli era utile, e Susan fu intrattenuta in un modo del tutto nuovo per lei. A beneficio di Fanny, nel resoconto c'era qualcosa di più delle occasionali piacevolezze dei ricevimenti ai quali aveva partecipato. Affinché lei l'approvasse, venne riferita la ragione specifica per la quale era andato nel Norfolk in quel periodo inusuale dell'anno. Era stata una faccenda relativa al rinnovo di un contratto di affitto, in cui era in gioco il benessere di una numerosa e (così lui credeva) laboriosa famiglia. Aveva sospettato il suo amministratore di una operazione non chiara, di volerlo mettere contro qualcuno di meritevole, e aveva deciso di andare di persona, e di fare un'approfondita indagine sulla faccenda. Era andato, aveva fatto del bene in misura anche maggiore del previsto, era stato utile a più persone di quelle comprese nel piano iniziale, e ora era in grado di congratularsi con se stesso per averlo fatto, e di rendersi conto che, nel compiere un dovere, aveva garantito a se stesso dei piacevoli ricordi. Si era presentato ad alcuni affittuari che non aveva mai visto prima; aveva cominciato a conoscere dei cottage la cui stessa esistenza, pur essendo nella sua proprietà, gli era stata fino a qual momento ignota. Tutto questo era mirato, e ben mirato, a Fanny. Era piacevole sentirlo parlare in modo così appropriato; in questo caso aveva agito come doveva. Essere amico dei poveri e degli oppressi! Nulla poteva esserle più gradito, e lei era sul punto di rivolgergli uno sguardo di approvazione, che fu del tutto bloccato quando lui aggiunse qualcosa di troppo diretto sulla speranza di avere presto un aiuto, una persona amica, una guida in tutti i progetti utili o caritatevoli per Everingham, qualcuno che rendesse Everingham, e tutto ciò che la circondava, un oggetto più caro di quanto non fosse mai stato.

Lei distolse lo sguardo, e desiderò che non avesse detto quelle cose. Era disposta ad ammettere che avesse più buone qualità di quante lei ne fosse solita immaginare. Cominciò a pensare alla possibilità che alla fine potesse uscirne bene, ma restava e sarebbe sempre restato assolutamente inadatto a lei, non avrebbe dovuto pensare a lei.

Lui capì di aver detto abbastanza su Everingham, e che sarebbe stato meglio parlare d'altro; e così tornò a Mansfield. Non avrebbe potuto scegliere meglio; era questo l'argomento per riottenere quasi all'istante l'attenzione e gli sguardi di Fanny. Era un vero piacere per lei avere notizie e parlare di Mansfield. Ormai da così tanto tempo separata da tutti coloro che conoscevano quel luogo, fu come sentire la voce di un amico quando lui ne parlò, e diede così il via alle sue ardenti esclamazioni in lode delle sue bellezze e comodità, e, col suo onesto tributo ai suoi abitanti, le permise di gratificare il proprio cuore con i più calorosi elogi, parlando dello zio come di tutto quello che poteva esserci di intelligente e buono, e della zia come il più dolce di tutti i caratteri dolci.

Anche lui era molto attaccato a Mansfield; così affermò; guardava al futuro con la speranza di trascorrere molto, moltissimo del suo tempo lì... sempre lì, o nei dintorni. Confidava in modo particolare di passare lì un'estate e un autunno felici quell'anno; sentiva che sarebbe stato così; ci contava; un'estate e un autunno infinitamente superiori a quelli appena trascorsi. Ugualmente vivaci, variegati, in compagnia... ma in circostanze di una superiorità indescrivibile.

"Mansfield, Sotherton, Thornton Lacey", proseguì, "che compagnia ci sarà in quelle case! E a San Michele, forse, se ne potrà aggiungere una quarta, un piccolo padiglione di caccia nelle vicinanze di tutto ciò che mi è così caro... poiché, quanto a una coabitazione a Thornton Lacey, come una volta propose per scherzo Edmund Bertram, spero di poter prevedere due obiezioni, due giuste, eccellenti, irresistibili obiezioni a quel progetto."

A quel punto Fanny fu ridotta doppiamente al silenzio; anche se, una volta passato quel momento, rimpianse di non essersi sforzata di capire una metà di quello che lui aveva inteso, e di non averlo incoraggiato a dire qualcosa di più sulla sorella e Edmund. Era un argomento del quale doveva imparare a parlare, e la debolezza che glielo faceva evitare sarebbe presto diventata del tutto imperdonabile.

Quando Mr. Price e il suo amico ebbero visto tutto ciò che desideravano, o che avevano avuto il tempo di vedere, gli altri erano pronti a tornare indietro, e, sulla via del ritorno, Mr. Crawford riuscì ad avere un minuto di intimità per dire a Fanny che il solo scopo che l'aveva portato a Portsmouth era stato quello di vederla, che era venuto per un paio di giorni per lei e solo per lei, e perché non riusciva a sopportare più a lungo una separazione totale. Lei era dispiaciuta, davvero dispiaciuta; eppure, nonostante questo, e due o tre altre cose che si sarebbe augurata che lui non avesse detto, tutto sommato lo riteneva migliorato da quando l'aveva visto l'ultima volta; era molto più delicato, servizievole e attento ai sentimenti degli altri di quanto lo fosse mai stato a Mansfield; lei non l'aveva mai visto così gradevole... così vicino a essere gradevole; il suo comportamento verso il padre non aveva avuto nulla di offensivo, e c'era stato qualcosa di particolarmente gentile e appropriato nelle attenzioni che aveva dedicato a Susan. Era decisamente migliorato. Desiderava che il giorno successivo fosse finito, desiderava che fosse venuto solo per un giorno... ma quell'incontro non era stato così negativo come si sarebbe aspettata; il piacere di parlare di Mansfield era talmente grande!

Prima di separarsi, ebbe occasione di ringraziarlo per un altro piacere, e un piacere di non poco conto. Il padre gli chiese di fargli l'onore di mangiare un boccone con loro, e Fanny ebbe appena il tempo per un brivido d'orrore, prima che lui dichiarasse di non poter accettare per un impegno precedente. Era già impegnato a pranzo, sia per quel giorno che per il successivo; al Crown aveva incontrato alcuni conoscenti ai quali non poteva dire di no; avrebbe avuto l'onore, tuttavia, di far loro visita l'indomani ecc., e così di separarono. Fanny in uno stato di vera felicità per essere scampata a un male così orribile!

Vederlo condividere il pranzo in famiglia, e osservare tutte le loro deficienze, sarebbe stato spaventoso! La cucina di Rebecca e il servizio di Rebecca, il modo di stare a tavola di Betsey, senza ritegno e strapazzando tutto a suo piacimento, erano cose alle quali la stessa Fanny non si era ancora abituata abbastanza da poter spesso consumare un pasto accettabile. Lei era raffinata solo per naturale delicatezza, ma lui era cresciuto in una scuola di lusso ed epicureismo.

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