Jane Austen
Volume II - capitolo 9 (27)
traduzione di Giuseppe Ierolli

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Volume II - Chapter 9 (27)

Emma did not repent her condescension in going to the Coles. The visit afforded her many pleasant recollections the next day; and all that she might be supposed to have lost on the side of dignified seclusion, must be amply repaid in the splendour of popularity. She must have delighted the Coles - worthy people, who deserved to be made happy! - And left a name behind her that would not soon die away.

Perfect happiness, even in memory, is not common; and there were two points on which she was not quite easy. She doubted whether she had not transgressed the duty of woman by woman, in betraying her suspicions of Jane Fairfax's feelings to Frank Churchill. It was hardly right; but it had been so strong an idea, that it would escape her, and his submission to all that she told, was a compliment to her penetration, which made it difficult for her to be quite certain that she ought to have held her tongue.

The other circumstance of regret related also to Jane Fairfax; and there she had no doubt. She did unfeignedly and unequivocally regret the inferiority of her own playing and singing. She did most heartily grieve over the idleness of her childhood - and sat down and practised vigorously an hour and a half.

She was then interrupted by Harriet's coming in; and if Harriet's praise could have satisfied her, she might soon have been comforted.

"Oh! if I could but play as well as you and Miss Fairfax!"

"Don't class us together, Harriet. My playing is no more like her's, than a lamp is like sunshine."

"Oh! dear - I think you play the best of the two. I think you play quite as well as she does. I am sure I had much rather hear you. Every body last night said how well you played."

"Those who knew any thing about it, must have felt the difference. The truth is, Harriet, that my playing is just good enough to be praised, but Jane Fairfax's is much beyond it."

"Well, I always shall think that you play quite as well as she does, or that if there is any difference nobody would ever find it out. Mr. Cole said how much taste you had; and Mr. Frank Churchill talked a great deal about your taste, and that he valued taste much more than execution."

"Ah! but Jane Fairfax has them both, Harriet."

"Are you sure? I saw she had execution, but I did not know she had any taste. Nobody talked about it. And I hate Italian singing. - There is no understanding a word of it. Besides, if she does play so very well, you know, it is no more than she is obliged to do, because she will have to teach. The Coxes were wondering last night whether she would get into any great family. How did you think the Coxes looked?"

"Just as they always do - very vulgar."

"They told me something," said Harriet rather hesitatingly;" but it is nothing of any consequence."

Emma was obliged to ask what they had told her, though fearful of its producing Mr. Elton.

"They told me - that Mr. Martin dined with them last Saturday."


"He came to their father upon some business, and he asked him to stay to dinner."


"They talked a great deal about him, especially Anne Cox. I do not know what she meant, but she asked me if I thought I should go and stay there again next summer."

"She meant to be impertinently curious, just as such an Anne Cox should be."

"She said he was very agreeable the day he dined there. He sat by her at dinner. Miss Nash thinks either of the Coxes would be very glad to marry him."

"Very likely. - I think they are, without exception, the most vulgar girls in Highbury."

Harriet had business at Ford's. - Emma thought it most prudent to go with her. Another accidental meeting with the Martins was possible, and, in her present state, would be dangerous.

Harriet, tempted by every thing and swayed by half a word, was always very long at a purchase; and while she was still hanging over muslins and changing her mind, Emma went to the door for amusement. - Much could not be hoped from the traffic of even the busiest part of Highbury; - Mr. Perry walking hastily by, Mr. William Cox letting himself in at the office door, Mr. Cole's carriage horses returning from exercise, or a stray letter-boy on an obstinate mule, were the liveliest objects she could presume to expect; and when her eyes fell only on the butcher with his tray, a tidy old woman travelling homewards from shop with her full basket, two curs quarrelling over a dirty bone, and a string of dawdling children round the baker's little bow-window eyeing the gingerbread, she knew she had no reason to complain, and was amused enough; quite enough still to stand at the door. A mind lively and at ease, can do with seeing nothing, and can see nothing that does not answer.

She looked down the Randalls road. The scene enlarged; two persons appeared; Mrs. Weston and her son-in-law; they were walking into Highbury; - to Hartfield of course. They were stopping, however, in the first place at Mrs. Bates's; whose house was a little nearer Randalls than Ford's; and had all but knocked, when Emma caught their eye. - Immediately they crossed the road and came forward to her; and the agreeableness of yesterday's engagement seemed to give fresh pleasure to the present meeting. Mrs. Weston informed her that she was going to call on the Bateses, in order to hear the new instrument.

"For my companion tells me," said she, "that I absolutely promised Miss Bates last night, that I would come this morning. I was not aware of it myself. I did not know that I had fixed a day, but as he says I did, I am going now."

"And while Mrs. Weston pays her visit, I may be allowed, I hope," said Frank Churchill, "to join your party and wait for her at Hartfield - if you are going home."

Mrs. Weston was disappointed.

"I thought you meant to go with me. They would be very much pleased."

"Me! I should be quite in the way. But, perhaps - I may be equally in the way here. Miss Woodhouse looks as if she did not want me. My aunt always sends me off when she is shopping. She says I fidget her to death; and Miss Woodhouse looks as if she could almost say the same. What am I to do?"

"I am here on no business of my own," said Emma, "I am only waiting for my friend. She will probably have soon done, and then we shall go home. But you had better go with Mrs. Weston and hear the instrument."

"Well - if you advise it. - But (with a smile) if Col. Campbell should have employed a careless friend, and if it should prove to have an indifferent tone - what shall I say? I shall be no support to Mrs. Weston. She might do very well by herself. A disagreeable truth would be palatable through her lips, but I am the wretchedest being in the world at a civil falsehood."

"I do not believe any such thing," replied Emma. - "I am persuaded that you can be as insincere as your neighbours, when it is necessary; but there is no reason to suppose the instrument is indifferent. Quite otherwise indeed, if I understood Miss Fairfax's opinion last night."

"Do come with me," said Mrs. Weston, "if it be not very disagreeable to you. It need not detain us long. We will go to Hartfield afterwards. We will follow them to Hartfield. I really wish you to call with me. It will be felt so great an attention! and I always thought you meant it."

He could say no more; and with the hope of Hartfield to reward him, returned with Mrs. Weston to Mrs. Bates's door. Emma watched them in, and then joined Harriet at the interesting counter, - trying, with all the force of her own mind, to convince her that if she wanted plain muslin it was of no use to look at figured; and that a blue ribbon, be it ever so beautiful, would still never match her yellow pattern. At last it was all settled, even to the destination of the parcel.

"Should I send it to Mrs. Goddard's, ma'am?" asked Mrs. Ford. - "Yes - no - yes, to Mrs. Goddard's. Only my pattern gown is at Hartfield. No, you shall send it to Hartfield, if you please. But then, Mrs. Goddard will want to see it. - And I could take the pattern gown home any day. But I shall want the ribbon directly - so it had better go to Hartfield - at least the ribbon. You could make it into two parcels, Mrs. Ford, could not you?"

"It is not worth while, Harriet, to give Mrs. Ford the trouble of two parcels."

"No more it is."

"No trouble in the world, ma'am," said the obliging Mrs. Ford.

"Oh! but indeed I would much rather have it only in one. Then, if you please, you shall send it all to Mrs. Goddard's - I do not know - No, I think, Miss Woodhouse, I may just as well have it sent to Hartfield, and take it home with me at night. What do you advise?"

"That you do not give another half-second to the subject. To Hartfield, if you please, Mrs. Ford."

"Aye, that will be much best," said Harriet, quite satisfied, "I should not at all like to have it sent to Mrs. Goddard's."

Voices approached the shop - or rather one voice and two ladies; Mrs. Weston and Miss Bates met them at the door.

"My dear Miss Woodhouse," said the latter, "I am just run across to entreat the favour of you to come and sit down with us a little while, and give us your opinion of our new instrument; you and Miss Smith. How do you do, Miss Smith? - Very well I thank you. - And I begged Mrs. Weston to come with me, that I might be sure of succeeding."

"I hope Mrs. Bates and Miss Fairfax are" -

"Very well, I am much obliged to you. My mother is delightfully well; and Jane caught no cold last night. How is Mr. Woodhouse? - I am so glad to hear such a good account. Mrs. Weston told me you were here. - Oh! then, said I, I must run across, I am sure Miss Woodhouse will allow me just to run across and entreat her to come in; my mother will be so very happy to see her - and now we are such a nice party, she cannot refuse. 'Aye, pray do,' said Mr. Frank Churchill, 'Miss Woodhouse's opinion of the instrument will be worth having.' - But, said I, I shall be more sure of succeeding if one of you will go with me. - 'Oh,' said he, 'wait half-a-minute till I have finished my job.' - For, would you believe it, Miss Woodhouse, there he is, in the most obliging manner in the world, fastening in the rivet of my mother's spectacles. - The rivet came out, you know, this morning. - So very obliging! - For my mother had no use of her spectacles - could not put them on. And, by the bye, every body ought to have two pair of spectacles; they should indeed. Jane said so. I meant to take them over to John Saunders the first thing I did, but something or other hindered me all the morning; first one thing, then another, there is no saying what, you know. At one time Patty came to say she thought the kitchen chimney wanted sweeping. Oh, said I, Patty do not come with your bad news to me. Here is the rivet of your mistress's spectacles out. Then the baked apples came home, Mrs. Wallis sent them by her boy; they are extremely civil and obliging to us, the Wallises, always - I have heard some people say that Mrs. Wallis can be uncivil and give a very rude answer, but we have never known any thing but the greatest attention from them. And it cannot be for the value of our custom now, for what is our consumption of bread, you know? Only three of us - besides dear Jane at present - and she really eats nothing - makes such a shocking breakfast, you would be quite frightened if you saw it. I dare not let my mother know how little she eats - so I say one thing and then I say another, and it passes off. But about the middle of the day she gets hungry, and there is nothing she likes so well as these baked apples, and they are extremely wholesome, for I took the opportunity the other day of asking Mr. Perry; I happened to meet him in the street. Not that I had any doubt before - I have so often heard Mr. Woodhouse recommend a baked apple. I believe it is the only way that Mr. Woodhouse thinks the fruit thoroughly wholesome. We have apple dumplings, however, very often. Patty makes an excellent apple-dumpling. Well, Mrs. Weston, you have prevailed, I hope, and these ladies will oblige us."

Emma would be "very happy to wait on Mrs. Bates, &c.," and they did at last move out of the shop, with no further delay from Miss Bates than,

"How do you do, Mrs. Ford? I beg your pardon. I did not see you before. I hear you have a charming collection of new ribbons from town. Jane came back delighted yesterday. Thank ye, the gloves do very well - only a little too large about the wrist; but Jane is taking them in."

"What was I talking of?" said she, beginning again when they were all in the street.

Emma wondered on what, of all the medley, she would fix.

"I declare I cannot recollect what I was talking of. - Oh! my mother's spectacles. So very obliging of Mr. Frank Churchill! 'Oh!' said he, 'I do think I can fasten the rivet; I like a job of this kind excessively.' - Which you know shewed him to be so very . . . . . Indeed I must say that, much as I had heard of him before and much as I had expected, he very far exceeds any thing . . . . . I do congratulate you, Mrs. Weston, most warmly. He seems every thing the fondest parent could . . . . . 'Oh!' said he, 'I can fasten the rivet. I like a job of that sort excessively.' I never shall forget his manner. And when I brought out the baked apples from the closet, and hoped our friends would be so very obliging as to take some, 'Oh!' said he directly, 'there is nothing in the way of fruit half so good, and these are the finest-looking home-baked apples I ever saw in my life.' That, you know, was so very . . . . . And I am sure, by his manner, it was no compliment. Indeed they are very delightful apples, and Mrs. Wallis does them full justice - only we do not have them baked more than twice, and Mr. Woodhouse made us promise to have them done three times - but Miss Woodhouse will be so good as not to mention it. The apples themselves are the very finest sort for baking, beyond a doubt; all from Donwell - some of Mr. Knightley's most liberal supply. He sends us a sack every year; and certainly there never was such a keeping apple any where as one of his trees - I believe there is two of them. My mother says the orchard was always famous in her younger days. But I was really quite shocked the other day - for Mr. Knightley called one morning, and Jane was eating these apples, and we talked about them and said how much she enjoyed them, and he asked whether we were not got to the end of our stock. 'I am sure you must be,' said he, 'and I will send you another supply; for I have a great many more than I can ever use. William Larkins let me keep a larger quantity than usual this year. I will send you some more, before they get good for nothing.' So I begged he would not - for really as to ours being gone, I could not absolutely say that we had a great many left - it was but half a dozen indeed; but they should be all kept for Jane; and I could not at all bear that he should be sending us more, so liberal as he had been already; and Jane said the same. And when he was gone, she almost quarrelled with me - No, I should not say quarrelled, for we never had a quarrel in our lives; but she was quite distressed that I had owned the apples were so nearly gone; she wished I had made him believe we had a great many left. Oh! said I, my dear, I did say as much as I could. However, the very same evening William Larkins came over with a large basket of apples, the same sort of apples, a bushel at least, and I was very much obliged, and went down and spoke to William Larkins and said every thing, as you may suppose. William Larkins is such an old acquaintance! I am always glad to see him. But, however, I found afterwards from Patty, that William said it was all the apples of that sort his master had; he had brought them all - and now his master had not one left to bake or boil. William did not seem to mind it himself, he was so pleased to think his master had sold so many; for William, you know, thinks more of his master's profit than any thing; but Mrs. Hodges, he said, was quite displeased at their being all sent away. She could not bear that her master should not be able to have another apple-tart this spring. He told Patty this, but bid her not mind it, and be sure not to say any thing to us about it, for Mrs. Hodges would be cross sometimes, and as long as so many sacks were sold, it did not signify who ate the remainder. And so Patty told me, and I was excessively shocked indeed! I would not have Mr. Knightley know any thing about it for the world! He would be so very . . . . I wanted to keep it from Jane's knowledge; but unluckily, I had mentioned it before I was aware."

Miss Bates had just done as Patty opened the door; and her visitors walked up stairs without having any regular narration to attend to, pursued only by the sounds of her desultory good-will.

"Pray take care, Mrs. Weston, there is a step at the turning. Pray take care, Miss Woodhouse, ours is rather a dark staircase - rather darker and narrower than one could wish. Miss Smith, pray take care. Miss Woodhouse, I am quite concerned, I am sure you hit your foot. Miss Smith, the step at the turning."


Volume II - capitolo 9 (27)

Emma non si pentì della propria condiscendenza nell'andare dai Cole. Il giorno successivo quella visita le offrì molti piacevoli ricordi, e tutto ciò che si poteva supporre avesse perduto dal punto di vista del dignitoso isolamento era ampiamente ripagato dallo splendore della popolarità. Aveva sicuramente incantato i Cole, degne persone, che meritavano di essere rese felici! E aveva lasciato dietro di sé una fama che non sarebbe presto svanita.

La felicità perfetta non è comune, nemmeno nel ricordo; e c'erano due punti sui quali non si sentiva perfettamente tranquilla. Si chiedeva se non avesse trasgredito i doveri di una donna verso l'altra, nel rivelare a Frank Churchill i suoi sospetti sui sentimenti di Jane Fairfax. Non era stato giusto; ma era stata un'idea talmente intensa che le era sfuggita, e il fatto che lui si fosse sottomesso a tutto ciò che lei aveva detto, era un complimento al suo acume che le rendeva difficile essere assolutamente certa che avrebbe dovuto tenere a freno la lingua.

L'altra circostanza di rammarico riguardava anch'essa Jane Fairfax; e in quel caso non c'era alcun dubbio. Si rammaricava sinceramente e senza ambiguità dell'inferiorità del proprio modo di suonare e cantare. Si sentì veramente afflitta per la pigrizia della sua infanzia, e si sedette con fervore a fare esercizi per un'ora e mezza.

Venne poi interrotta dall'arrivo di Harriet; e se le lodi di Harriet avessero potuto appagarla, ne avrebbe tratto subito conforto.

"Oh! se potessi suonare bene come voi e Miss Fairfax!"

"Non metteteci insieme, Harriet. Il mio modo di suonare non è più simile al suo di quanto una lampada sia simile alla luce del sole."

"Oh! no; credo che voi siate la migliore delle due. Credo che suoniate bene quanto lei. Sono certa che preferirei ascoltare voi. Ieri sera tutti dicevano quanto suonavate bene."

"Quelli che ne capiscono qualcosa hanno sicuramente sentito la differenza. La verità, Harriet, è che il mio modo di suonare è sufficiente per essere elogiata, ma quello di Jane Fairfax va molto oltre."

"Be', crederò sempre che suoniate bene come lei, o che se qualche differenza c'è nessuno potrebbe mai notarla. Mr. Cole parlava di quanto avete gusto, e Mr. Frank Churchill ha detto un sacco di cose sul vostro gusto, e che apprezzava molto di più il gusto della tecnica."

"Ah! ma Jane Fairfax ha entrambe le qualità, Harriet."

"Siete sicura? Io ho notato che aveva tecnica, ma non che avesse gusto. Nessuno ne ha parlato. E detesto le arie italiane. Non si capisce una parola. E poi, certo, se suona così bene non è niente di più di quanto è costretta a fare, visto che dovrà insegnare. Ieri sera le Cox si chiedevano se andrà in una famiglia importante. Come vi sono sembrate le Cox?"

"Come sono sempre; molto volgari."

"Mi hanno detto delle cose", disse Harriet piuttosto esitante; "ma non è nulla di importante."

Emma fu costretta a chiedere che cosa le avessero detto, anche se temeva che saltasse fuori Mr. Elton.

"Mi hanno detto... che sabato scorso Mr. Martin ha pranzato da loro."


"Era andato dal padre per certi affari, e lui lo ha invitato a restare a pranzo."


"Hanno parlato un bel po' di lui, specialmente Anne Cox. Non so perché, ma mi ha chiesto se la prossima estate sarei andata di nuovo a stare da loro."

"Voleva essere curiosa in modo impertinente, proprio come ci si aspetterebbe da una Anne Cox."

"Ha detto che lui è stato molto simpatico, il giorno in cui ha pranzato lì. A tavola sedeva accanto a lei. Miss Nash ritiene che entrambe le Cox sarebbero felicissime di sposarlo."

"Molto probabile. Credo che siano, senza eccezioni, le ragazze più volgari di Highbury."

Harriet doveva fare delle commissioni da Ford. Emma ritenne più prudente andare con lei. Era possibile un altro incontro casuale con i Martin, e, nel suo stato d'animo attuale, sarebbe stato rischioso.

Harriet, tentata da qualunque cosa e influenzata anche da mezza parola, era sempre molto lunga nel fare acquisti; e mentre lei era ancora in sospeso tra varie mussoline, cambiando spesso idea, Emma andò alla porta per svagarsi. Non si poteva certo sperare molto, persino dal traffico nella parte più movimentata di Highbury; Mr. Perry che passava di fretta, Mr. William Cox che si avviava verso il suo ufficio, i cavalli di Mr. Cole che tornavano dopo aver fatto esercizio, o un giovane portalettere che vagava su un mulo ostinato, erano le cose più animate che ci si potesse aspettare; e solo quando lo sguardo le cadde sul macellaio col suo tagliere, su una linda vecchietta che tornava a casa dalla spesa con il cestino colmo, su due cani che si litigavano un osso lurido, e su una fila di ragazzini che ciondolavano davanti alla piccola vetrina del fornaio fissando il pan di zenzero, capì che non aveva motivo di lamentarsi, e si divertì a sufficienza; a sufficienza da restarsene sulla porta. Una mente vivace e serena può farlo senza vedere nulla, e nulla di ciò che vede non la interessa.

Guardò giù verso la strada per Randalls. La scena si arricchì; apparvero due persone; Mrs. Weston e il figliastro; stavano entrando a Highbury, verso Hartfield, ovviamente. Tuttavia, si fermarono prima davanti alla casa di Mrs. Bates, che era un po' più vicina a Randalls rispetto a Ford, ed erano ormai in procinto di bussare quando si accorsero di Emma. Attraversarono immediatamente la strada e andarono verso di lei, e il gradito ricordo della sera precedente sembrò offrire un rinnovato piacere a quell'incontro. Mrs. Weston la informò che stavano andando a trovare le Bates, allo scopo di sentire il nuovo strumento.

"Perché il mio compagno afferma", disse lei, "che ieri sera ho senz'altro promesso a Miss Bates che sarei andata stamattina. Io non me ne ricordo. Non mi ero resa conto di aver fissato una data, ma visto che lui dice così, ci sto andando adesso."

"E mentre Mrs. Weston fa la sua visita, spero che mi sarà concesso", disse Frank Churchill, "di unirmi a voi e aspettarla a Hartfield, se state per tornare a casa."

Mrs. Weston apparve delusa.

"Credevo che avessi intenzione di venire con me. Ne sarebbero felicissime."

"Io? Sarei solo di troppo. Ma, forse, potrei essere di troppo anche qui. Miss Woodhouse ha come l'aria di non volermi. Mia zia mi manda sempre via quando fa spese. Dice che la rendo nervosa da morire; e Miss Woodhouse ha come l'aria di voler dire lo stesso. Che cosa devo fare?"

"Non sono qui per me", disse Emma, "sto solo aspettando la mia amica. Probabilmente finirà presto, e allora torneremo a casa. Ma fareste meglio ad andare con Mrs. Weston a sentire lo strumento."

"Be', se me lo consigliate voi. Ma (con un sorriso) se il colonnello Campbell avesse incaricato un amico negligente, e la voce dovesse risultare mediocre, che dovrò dire? Non sarò d'aiuto a Mrs. Weston. Può fare benissimo da sola. Una verità sgradevole sarebbe più accettabile dalle sue labbra, mentre io sono la persona peggiore al mondo per mentire educatamente."

"Non ci credo affatto", replicò Emma. "Sono convinta che riuscite a essere insincero quanto i vostri vicini, quando è necessario; ma non c'è motivo di supporre che lo strumento sia mediocre. Proprio il contrario, invece, se ho capito bene il giudizio di Miss Fairfax ieri sera."

"Vieni con me", disse Mrs. Weston, "se non ti è troppo di disturbo. Non ci tratterremo a lungo. Poi andremo a Hartfield. Le seguiremo a Hartfield. Desidero davvero che tu venga con me. Sarà considerato un tale atto di riguardo! e pensavo proprio che intendessi farlo."

Lui non poté dire altro; e con la speranza di Hartfield a ricompensarlo, tornò con Mrs. Weston verso la porta di Mrs. Bates. Emma li osservò entrare, e poi raggiunse Harriet a quel bancone così interessante, cercando, con tutta la forza della sua volontà, di convincerla che se voleva una mussolina semplice non era di nessuna utilità guardare quelle decorate, e che un nastro azzurro, anche se bellissimo, non si sarebbe mai abbinato bene con il ricamo in giallo del suo vestito. Alla fine fu tutto sistemato, anche per la destinazione del pacchetto.

"Devo mandarlo da Mrs. Goddard, signorina?" chiese Mrs. Ford. "Sì... no... sì, da Mrs. Goddard. Solo che il ricamo del vestito è a Hartfield. No, mandatelo a Hartfield, per favore. Ma poi, Mrs. Goddard vorrà vederlo. E potrei portare il ricamo del vestito a casa un giorno qualsiasi. Ma il nastro lo voglio subito, perciò sarebbe meglio mandarlo a Hartfield, almeno il nastro. Potete fare due pacchetti, Mrs. Ford, non è vero?"

"Non c'è bisogno, Harriet, di dare a Mrs. Ford il disturbo di fare due pacchetti."

"Allora non importa."

"Nessun disturbo, signorina", disse gentilmente Mrs. Ford.

"Oh! ma davvero preferirei mettere tutto in uno. Allora, per favore, mandate tutto da Mrs. Goddard... non lo so. No, credo, Miss Woodhouse, che sarebbe meglio farlo mandare a Hartfield, e portarlo a casa con me stasera. Che cosa mi consigliate?"

"Di non perderci nemmeno un altro mezzo secondo. A Hartfield, per favore, Mrs. Ford."

"Sì, sarà molto meglio", disse Harriet, completamente soddisfatta, "non avrei voluto affatto mandarlo da Mrs. Goddard."

Delle voci si avvicinavano al negozio, o meglio una voce e due signore; sulla porta si imbatterono in Mrs. Weston e Miss Bates.

"Mia cara Miss Woodhouse", disse quest'ultima, "stavo giusto facendo una scappata per chiedervi l'onore di farci una visitina e darci la vostra opinione sul nuovo strumento; voi e Miss Smith. Come state Miss Smith? - Benissimo, grazie. - E ho pregato Mrs. Weston di venire con me, affinché fossi sicura di riuscirci."

"Spero che Mrs. Bates e Miss Fairfax stiano..."

"Benissimo, vi sono molto grata. Mia madre è in perfetta saluta, e ieri sera Jane non ha preso freddo. Come sta Mr. Woodhouse? - Sono contentissima di sentire notizie così buone. - Mrs. Weston mi ha detto che eravate qui. Oh! allora, ho detto, devo fare una scappata, sono sicura che Miss Woodhouse mi concederà di fare giusto una scappata per pregarla di venire; mia madre sarà felicissima di vederla, e in questo momento siamo in così buona compagnia che non potrà rifiutare. «Ma sì, la prego» ha detto Mr. Frank Churchill, «Vale davvero la pena di sentire l'opinione di Miss Woodhouse sullo strumento.» Ma, ho detto io, sarò più sicura di riuscirci se uno di voi verrà con me. «Oh», ha detto lui, «aspettate ancora mezzo minuto, fino a quando avrò finito il mio lavoro.» Perché, non ci crederete Miss Woodhouse, sta sistemando, con una gentilezza che non ha eguali al mondo, il ribattino degli occhiali di mia madre. Sapete, il ribattino era venuto fuori stamattina. È così gentile! Perché mia madre non poteva usare gli occhiali, non riusciva a metterli. E, a proposito, dovrebbero avere tutti due paia di occhiali, davvero. Lo ha detto anche Jane. Avevo intenzione di andarli a prendere subito da John Saunders, ma una cosa o l'altra mi ha impedito di farlo per tutta la mattina; prima una cosa, poi l'altra, non si sa mai quale di preciso, sapete. Prima è venuta Patty a dire che secondo lei il camino aveva bisogno di essere ripulito. Oh, le ho detto, Patty non venire da me con brutte notizie. Ecco qui il ribattino che se n'è uscito dagli occhiali della tua padrona. Poi sono arrivate le mele cotte, mandate da Mrs. Wallis con un garzone; sono estremamente educati e cortesi con noi, tutti i Wallis; ho sentito qualcuno dire che Mrs. Wallis talvolta è maleducata e risponde male, ma noi da loro non abbiamo mai avuto altro che il massimo della premura. E ormai non può certo essere perché siamo buone clienti, perche quanto pane possiamo consumare, no? Siamo solo in tre, oltre, al momento, la cara Jane, e lei non mangia davvero nulla, fa una colazione che fa impressione, vi mettereste paura a vederla. Non oso far sapere a mia madre quanto mangia poco, e così chiacchiero di una cosa, poi di un'altra, e così non ci fa caso. Ma a mezzogiorno le viene fame, e non c'è nulla che le piace di più delle mele cotte, e poi sono estremamente salutari, perché l'altro giorno ho colto l'occasione per domandarlo a Mr. Perry; mi è capitato di incontrarlo per strada. Non che prima avessi dei dubbi, ho sentito così spesso Mr. Woodhouse raccomandare una mela cotta. Credo che sia il solo modo in cui Mr. Woodhouse ritiene che un frutto sia salutare. Comunque, molto spesso abbiamo anche le torte di mele. Patty fa un'eccellente torta di mele. Be', Mrs. Weston, ci siete riuscita, spero, e le signore ci faranno questo onore."

Emma sarebbe stata "felicissima di far visita a Mrs. Bates, ecc.", e alla fine uscirono dal negozio, senza ulteriori ritardi provocati da Miss Bates, a parte,

"Come state Mrs. Ford? Vi chiedo scusa. Non vi avevo ancora vista. Ho sentito dire che avete ricevuto un incantevole assortimento di nuovi nastri da Londra. Jane è tornata entusiasta ieri. Grazie, i guanti andavano benissimo, solo un po' troppo grandi sul polso; ma Jane li sta sistemando."

"Di che cosa stavo parlando?" disse, ricominciando una volta uscite.

Emma si chiese su che cosa, in tutto quel guazzabuglio, si sarebbe concentrata.

"Giuro che non riesco a ricordarmi di che cosa stavo parlando. Oh! gli occhiali di mia madre. Che gentile Mr. Frank Churchill! «Oh!» ha detto, «credo di poter sistemare il ribattino; questo tipo di lavori mi piace moltissimo.» Il che dimostra sicuramente come sia tanto... Devo dire davvero che, per quanto abbia sentito parlare di lui e per quanto mi fossi aspettata, va oltre qualsiasi cosa... Devo congratularmi con voi, Mrs. Weston, davvero di cuore. Sembra tutto quello che un genitore affezionato possa... «Oh!» ha detto, "posso sistemare il ribattino. Un lavoro del genere mi piace moltissimo.» Non lo dimenticherò mai. E quando ho preso le mele cotte dalla dispensa, e speravo che i nostri amici fossero così gentili da prenderne qualcuna, «Oh!» ha detto subito, «non c'è frutta che sia buona la metà, e queste sono le mele cotte più belle che abbia mai visto in vita mia.» E questo, vedete, è stato così tanto... E sono sicura, da come l'ha detto, che non era solo per fare un complimento. Sono mele davvero deliziose, e Mrs. Wallis sa come rendere loro piena giustizia, solo che le facciamo cuocere solo due volte, e Mr. Woodhouse ci aveva fatto promettere di farlo tre volte, ma Miss Woodhouse sarà così buona da non dirlo. (1) Sono senza dubbio le mele del tipo più adatto a essere cotte; vengono tutte da Donwell, uno dei regali più generosi di Mr. Knightley. Ce ne manda un bel sacco ogni anno, e sicuramente da nessuna parte ci sono mele che si conservano così bene come quelle dei suoi alberi. Credo che ce ne siano due. Mia madre dice che il frutteto era già famoso quando lei era più giovane. Ma l'altro giorno sono rimasta proprio colpita, perché Mr. Knightley era venuto una mattina, Jane stava mangiando queste mele, e ne abbiamo parlato dicendo quanto le piacessero, e lui ha chiesto se non avevamo finito la scorta. «Sono sicuro di sì», ha detto, «e ve ne manderò un altro sacco, perché ne ho di gran lunga di più di quante me ne servano. Quest'anno William Larkins me ne ha fatte tenere una quantità maggiore del solito. Ve ne manderò un altro po', prima che vadano a male.» Io l'ho pregato di non farlo, perché, riguardo all'averle finite, non avrei certo potuto dire che ne fossero rimaste molte, in realtà erano non più di una mezza dozzina, ma dovevano essere tutte tenute per Jane, e non avrei potuto sopportare che ce ne mandasse altre, generoso com'era già stato; e Jane ha detto lo stesso. E quando se n'è andato, ha quasi litigato con me. No, non avrei dovuto dire litigato, perché non abbiamo mai avuto una lite in vita nostra; ma era molto irritata perché avevo ammesso che le mele erano quasi finite; voleva che gli avessi fatto credere di averne ancora moltissime. Oh! ho detto io, mia cara, ho detto quello che ho potuto. Comunque, la stessa sera William Larkins è arrivato con un grande cesto di mele, lo stesso tipo di mele, almeno una ventina di chili; ero davvero molto grata, e sono scesa a chiacchierare con William Larkins dicendogli un sacco di cose, come potete immaginare. William Larkins lo conosco da talmente tanto! Sono sempre contenta di vederlo. Ma, comunque, ho saputo dopo da Patty che William aveva detto che erano tutte le mele di quel tipo che aveva il padrone; le aveva portate tutte, e ora al padrone non ne era rimasta nessuna da cuocere o bollire. Non sembrava che William se ne preoccupasse, era così compiaciuto al pensiero che il padrone ne avesse vendute così tante; perché William sapete, pensa più al profitto del padrone che a qualsiasi altra cosa; ma Mrs. Hodges, aveva detto lui, era rimasta proprio dispiaciuta che fossero state tutte date via. Non poteva tollerare che in primavera il padrone non potesse più avere torte di mele. Lui ha detto così a Patty, ma l'ha invitata a non preoccuparsene, e a non farne parola con noi, perché a Mrs. Hodges talvolta piaceva essere di cattivo umore, e dato che ne erano stati venduti così tanti sacchi, non aveva importanza chi mangiasse il resto. E così Patty me l'ha detto, e io sono rimasta davvero sconvolta! Non avrei voluto farlo sapere a Mr. Knightley per nulla la mondo! Sarebbe rimasto così tanto... Volevo nasconderlo a Jane, ma sfortunatamente mi è scappato prima di accorgermene."

Miss Bates aveva appena finito quando Patty aprì la porta, e le sue ospiti salirono le scale senza essere accompagnate da nessun discorso preciso, seguite solo dal suono delle sue sconnesse buone intenzioni.

"State attenta per favore, Mrs. Weston, c'è un gradino all'angolo. State attenta per favore, Miss Woodhouse, le nostre scale sono piuttosto buie, più buie e strette di quanto si possa desiderare. Miss Smith, state attenta per favore. Miss Woodhouse, mi dispiace tantissimo, sono sicura che abbiate sbattuto un piede. Miss Smith, il gradino all'angolo."

(1) In questo caso Mr. Woodhouse non aveva tutti i torti, visto che nel libro di cucina più famoso all'epoca, Domestic Cookery, di Maria Rundell (Murray, London, 1806), si legge, a pag. 233, a proposito di pere cotte (e non mele, ma il procedimento presumibilmente era simile): "devono essere cotte tre o quattro volte, a fuoco molto moderato."

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